Formule 1

Formule 1: Verstappen verslaat Leclerc in prachtig gevecht tot de finish

Verstappen

Max Verstappen heeft in Saoedi-Arabië een prachtige overwinning geboekt. Het gevecht met Leclerc was bloedstollend, één grote reclamerun voor de Formule 1 en een bevestiging dat de nieuwe auto's geweldige racewagens zijn. Leclerc en Verstappen vochten de laatste tien ronden om de leiding, wisselden een aantal keer van positie en hielden de spanning erin tot de laatste bocht. Leclerc was de Nederlander de eerste paar keer te slim af, maar Verstappen leerde snel genoeg van zijn fouten en trok uiteindelijk aan het langste eind. Perez had het geluk vandaag niet aan zijn zijde. Bij zijn eerste poleposition deed hij niets verkeerd en behield hij de leiding, maar een safetycar vlak na zijn pitstop wierp hem terug naar de vierde plek, achter Sainz. 

18 deelnemers
De GP van Saoedi-Arabië kent al twee afvallers voordat de race start. Mick Schumacher is ontslagen uit het ziekenhuis en acht zichzelf fit genoeg om te starten, maar het team acht het verstandiger dat nog maar even niet te doen. Niet eens zo zeer om de jonge coureur te beschermen, meer uit praktisch (en financieel) oogpunt. Mocht Schumacher vandaag opnieuw schade hebben gereden, dan had Haas niet genoeg onderdelen om over twee weken in Australië te rijden. Gezien de hoge kans op schade op dit snelle startencircuit, lijkt dat een verstandige keuze.

De tweede afvaller is Yuki Tsunoda. Hij had tijdens de kwalificatie al technische problemen, die zijn vandaag niet verdwenen. Op weg naar de grid valt zijn Alpha Tauri stil en dan is het al einde oefening.

Perez' debuut
In zijn 215e race, start Sergio Perez voor het eerst vanaf poleposition. Hoe gaat hij daarmee om? Zijn start is prima en Perez schudt de Ferrari's meteen van zich af. Verstappen is niets beter weg dan de Ferrari's, maar als Sainz in bocht 1 iets moet inhouden voor Leclerc, geeft dat Verstappen de buitenkans om buitenom aan te vallen en de derde plek te grijpen. Achter Sainz houden Ocon, Russell, Alonso en Bottas hun plek. Magnussen daarachter gaat Gasly voorbij.

Ocon maakt het een beetje bont
De vier koplopers slaan al snel een gat naar Ocon. Die houdt Russell op, dus de Brit gaat in de aanval. Russell doet het slim, remt Ocon uit op het moment dat hij zelf DRS krijgt, waardoor Russell er daarna direct bij weg kan rijden.

Na Russell valt ook Alonso aan bij zijn teamgenoot. Je zou denken dat Ocon het bij zijn teamgenoot wat voorzichtiger aan doet, maar Ocon heeft al vaker laten zien er geen moeite mee te hebben een teamgenoot in de muur te drukken. Ook nu doet hij dat bij Alonso, die door het stof en van het gas moet om een aanrijding te voorkomen. De volgende ronde herhaalt het scenario zich – het oogt niet echt van teamspirit om zo vroeg in de race zo hard met elkaar te vechten.

Alonso zorgt er bij de derde poging voor dat Ocon geen kans krijgt om hem weer in de muur te duwen en nu gaat de ervaren Spanjaard zijn teamgenoot voorbij. De achterstand op Russell is opgelopen naar drie seconden. Bedankt teammaat!

Maar Ocon is er nog niet klaar mee. Hij valt de volgende ronde aan, Alonso slingert alle kanten op, Ocon remt heel laat, maar haalt bij lange na de bocht niet. Hij gaat ervoorbij, maar moet die plaats natuurlijk teruggeven. Dat doet Ocon, maar Valtteri Bottas zit ook op zijn staart, dus moet hij direct in de verdedigen. Dat lukt, maar Ocon moet oppassen. Alpine mag geprezen worden dat het zijn rijders laat racen, maar met die Alfa Romeo in het kielzog grijpen ze toch in: "Hold position."

Ocon krijgt van achteren wat lucht als Bottas in de verdediging moet tegen Magnussen. Die speelruimte gebruikt Ocon door toch weer in de aanval te gaan bij Alonso. Wederom remt Ocon laat, wederom haalt hij de bocht niet. Het moet gezegd worden; Fernando Alonso is ook niet de makkelijkste om in te halen.

Kost al dat geknok niet het beste van de banden? Jawel. Bottas haakt weer aan, zet de aanval in en gaat Ocon nu voorbij.

Ferrari forceert Red Bull-stop
De topvier rijdt in de openingsfaserustig weg bij de rest van het veld. Na 15 ronden hebben Perez, Leclerc, Verstappen en Sainz onderling allemaal 2,5 seconde verschil. Wie gaat er als eerste stoppen? Leclerc dicht het gat en dreigt met de undercut, maar Red Bull reageert en haalt Perez binnen. Leclerc doet het tegengestelde en pakt de leiding. Was dat een bluf van Ferrari en is Red Bull erin gestrapt? De timinig is in ieder geval niet ideaal, want Perez komt vlak achter Russell terecht.

Dikke pech voor Perez
De reactie van Red Bull komt Sergio Perez duur te staan, want de volgende ronde zet Nicholas Latifi zijn Williams (wederom) in de muur. De safetycar wordt natuurlijk uitgeroepen en dus kan iedereen een goedkope stop maken. Iedereen komt de pits in, Perez verliest twee plekken aan Leclerc en Verstappen, Sainz komt precies naast hem uit de pits, maar Perez wringt zijn Red Bull voor de Ferrari. Mag dat? Sainz vindt van niet. Voor Perez zijn de druiven sowieso zuur. Had Red Bull niet gereageerd en Leclerc laten stoppen, dan had Ferrari nu de pijn gehad en was Perez aan de leiding gebleven. Maar dat is achteraf makkelijk praten.

Russell volgt weer als vijfde – alle vijf de koplopers hebben nu hards. Achter hen sluiten Magnussen en Hamilton aan; beiden hebben besloten om niet te stoppen omdat ze op hards waren gestart. Hamilton was daarvoor bezig aan een redelijk gestage opmars, die hem al in de toptien bracht. Wat kan hij nu op oudere hards? Achter hem rijdt Alonso op nieuwe banden, Hülkenberg is negende op oude hards.

Herstart
Als de Williams-onderdelen zijn weggeveegd, mag Leclerc de race hervatten. Gaan de afgekoelde hards problemen geven? Leclerc wacht lang met op het gas gaan en drukt het hele veld bij elkaar tot de laatste bocht. De Monegask slingert om Verstappen uit de slipstream te houden en die opzet slaagt. Verstappen kan niet aanvallen, Perez en Sainz ook niet. Althans, niet in de eerste bocht. Daarna besluit Perez toch om die niet helemaal rechtmatig verkregen derde plek terug te geven aan de Ferrari.

Magnussen is clever
Russell daarachter moet Magnussen van zich afhouden. Dat lukt en daarna is de Deen aan de beurt om Hamilton van zich af te houden. Ook dat lukt aanvankelijk, maar Hamilton bijt zich vast, wacht tot zijn prooi kwetsbaar is, en pakt dan de baan. Maar Magnussen heeft Hamilton gefopt, want hij gaat zo vroeg van het gas dat hij zelf DRS pakt en daarna op start/finish de zesde plek weer terugpakt. Magnussen is zijn sluwe streken niet verleerd. En dat is mooi om te zien.

De volgende ronde komt Hamilton weer voor de laatste bocht, maar nu haakt hij zelf af. Hamilton pakt nu de DRS, zit wat ver weg, maar de DRS is sterk genoeg om toch p6 te pakken.

Achter het tweetal kan Alonso nog niet profiteren van zijn nieuwe hards. Hij is niet sneller dan Magnussen en Hamilton en moet vooral zorgen dat Bottas hem niet inhaalt. Van Hamilton valt te zeggen dat zijn racesnelheid beduidend beter is dan die in de kwalificatie. Mercedes komt net als in Bahrein langzaamaan in niemandsland terecht; langzamer dan Ferrari en Red Bull, sneller dan de rest.

Verstappen wacht af
Max Verstappen rijdt in de tweede stint zo'n 1,5 seconde achter Leclerc en lijkt dat vooralsnog wel even welletjes te vinden. "Laat Leclerc zijn banden maar even op rijden, vallen we later in de wedstrijd wel aan", vertelt Verstappens engineer.

Achter de twee valt Sainz langzaam terug en ook Perez verliest de aansluiting bij de Ferrari.

Hoe lang blijven de hards goed?
Na de relatief vroege stops, vragen de kopmannen zich af hoe lang de hards mee kunnen. Magnussen en Hamilton laten dat zien; na 30 van de 50 rijden ze nog prima rondetijden. Magnussen komt dan echter wel steeds meer onder druk van Alonso. Dat kan in het geval van Magnussen ook een fitnesskwestie zijn; hij klaagde tijdens de kwalificatie al over nekpijn, zo'n lange race zal extra zwaar zijn zonder gedegen voorbereiding. Alonso kan in ieder geval de aanval inzetten en vrij eenvoudig naar p7 gaan.

Problemen spelen op
Met nog 15 ronden te gaan, beginnen de auto's het zwaarder te krijgen. Red Bull ondervond het in de slotfase in Bahrein, nu is het eerst Alonso die stilvalt en een mooie zesde plek in rook ziet opgaan. Vlak daarna valt Daniel Ricciardo stil bij de pitsingang, en dan is het Valtteri Bottas die de pits inrijdt en moet uitstappen. Dat zijn er drie tegelijk.

Het wachten is op de virtual safetycar. Die komt er inderdaad en Magnussen en Hülkenberg stoppen precies op tijd. Hamilton wil dat ook, maar de pitstraat wordt even gesloten. Ricciardo wordt namelijk teruggeduwd en Alonso valt bij de pitsingang helemaal stil.

Hamilton baalt dat hij niet kan stoppen en zit in volle spanning over de timing van de wedstrijdleiding. Wordt de pitstraat geopend als hij weer langs komt én blijft de VSC actief, dan kan hij een goedkope stop maken. Maar het kwartje valt de andere kant op; de VSC wordt opgeheven tegelijk met het openen van de pitstraat. En dus mag Hamilton wel stoppen, maar wint hij geen gratis tijd. Hij stopt wel – dat wordt ook gewoon hoogste tijd met nog negen rondjes te gaan.

Hamiltons stop is niet geweldig en dat kost hem veel. Hamilton komt als twaalfde, vlak achter Magnussen, weer de baan op. En hij heeft nog negen rondjes om op mediums punten te vinden.

Verstappen in de (aan)val
Verstappen is na de herstart in aanvalsmodus; zijn banden lijken beter en dit is het moment om aan te vallen. De Nederlander komt dichtbij op start/finish, maar heeft nog geen DRS. Leclerc rijdt in de eerste sector wat weg zoals elke ronde, daarna komt de Red Bull. Verstappen gaat buitenom op het laatste rechte stuk, maar Leclerc heeft dan weer DRS. Leclerc doet hetzelfde als in Bahrein en pakt de leiding weer terug. Wederom trapt Verstappen in de val en wederom is Leclerc slimmer. Maar het mag gezegd worden; ook Hamilton trapte bij Magnussen in die val.

Is Verstappen net als Hamilton zo slim om de volgende ronde de aanval uit te stellen tot start/finish? Dat denkt hij te doen, maar Leclerc is nog slimmer. De twee gaan vol in de ankers, Leclerc houdt de leiding en Verstappen is uit positie en kan niet aanvallen. Wat een mooi gevecht en wat een slim racen van Leclerc.

Poging 3 komt eraan, wat doet Verstappen nu? Hij zit verder weg, komt nog niet op het achterste stuk nog niet dichtbij en heeft dan DRS. Maar dan zit hij weer te ver weg en behoudt Leclerc weer de leiding.

Nog vier ronden te gaan. Kan Verstappen de Ferrari nog verrassen? Hij is heel geduldig in de laatse bocht, valt niet aan maar doet niets geks, en pakt dan de DRS. Nu kan Leclerc geen vuist meer maken en Verstappen trekt aan het langste eind. De leiding is in handen van Verstappen en hij heeft duidelijk geleerd van de eerste gevechten.

Maar wat nu? Leclerc is natuurlijk nog niet uitgeschakeld. DRS is het codewoord; als Leclerc die kan vinden, kan hij weer aanvallen. Verstappen rijdt een paarse ronde die hem 0.8 seconde voorsprong geeft. Het is niet genoeg om Leclerc uit de DRS te houden, maar wel genoeg om net niet in de aanval te kunnen.

De volgende ronde is het verschil 0.6. Dat is niet veel, maar er hangt dubbelgeel, dus er komt geen aanval. Nog twee rondjes te gaan, dus nog één keer DRS'en over start/finish. Het verschil is 0.7 en de gele vlag wordt net op tijd weggehaald. Maar Leclerc komt net niet dichtbij genoeg voor een aanval. Kan hij in de laatste ronde nog iets uitrichten? De laatste bocht is een goede kans en nu moet je daar wel in willen halen, want de finish ligt erna. Het verschil is een halve seconde. Leclerc komt heel dichtbij, maar het is niet genoeg. Leclerc pakt nog DRS, maar het stukje naar de finish is te kort. Verstappen wint en slaat op de beste manier terug van de tegenslag in Bahrein.

Leclerc grijpt naast de hoofdprijs, maar toont zich wel een groots verliezer (al is daar in het begin van een seizoen wel vaker sprake van): "Gefeliciteerd aan Max. Dat was nice."

In de punten
Sainz kon dit weekend weer net niet tippen aan zijn teamgenoot, maar mag wel weer mee naar het podium. Voor Perez zijn de druiven zuur; buiten zijn schuld om valt hij buiten het podium en het lukt hem niet om zich er terug op te knokken.

Russell eindigt in niemandsland als zesde. Dat kan van Ocon niet gezegd worden; hij moet tot de finish in de verdediging en komt 0.107 voor Norris als zesde over de streep. Die zevende plek van Norris is een klein lichtpuntje, na de dramatische start van het seizoen voor McLaren.

Gasly en Magnussen eindigen als achtste en negende, Hamilton weet nog net het laatste puntje te grijpen. Zijn opmars leek best geslaagd, maar de late stop net na de VSC wierp hem toch nog ver terug.

Verstappen:
"Het was een erg zware, maar goede race. We hadden een fel gevecht. De Ferrari's waren erg snel in bochten, wij hadden meer topsnelheid op de rechte stukken. We waren geduldig, speelden de long game. zodat we in de slotfase nog iets meer snelheid overhadden. Het was echter zeker niet gemakkelijk. Inhalen is dit jaar heel anders; als je eenmaal dichtbij zit kun je een heel goede exit hebben. Daardoor is het moeilijker om in de laatste bocht aan te vallen. Ten opzichte van vorig jaar is het dus veel moeilijker om de inhaalactie te plannen. En Charles had een paar slimme trucs. Gelukkig wist ik ervoor te komen, maar daarna was hij nog steeds dichtbij. En met de gele vlaggen erbij werd het nog extra moeilijk, want hoeveel ga je van het gas? Maar we hebben aan het langste eind getrokken en komen goed terug van de valse start van het seizoen."

Leclerc:
"Mijn god, ik heb echt genoten van die race. Het was hard maar fair racen. Ik denk dat elke race zo zal worden. Het was leuk, maar natuurlijk wel teleurstellend, want we wilden winnen. Onze afstelling was volledig anders; wij hadden meer snelheid in de bochten, zij waren veel sterker op de rechte stukken. Dus dan wordt het moeilijk inhalen. Maar Max deed het goed, het was een mooi gevecht. We hebben veel respect voor elkaar, dat moet ook wel als je een race eindigt zoals wij, als je elkaar op een stratencircuit pusht tot de limiet."

Sainz:
"Het was een close call met Checo. Hij had eigenlijk gewoon pech bij de safetycar, maar de regels zijn de regels en ik was ervoor. Daarna moest ik p3 vasthouden, dat was ook niet gemakkelijk. In de laatste tien ronden was Red Bull supersnel, ze zetten veel druk op ons. Persoonlijk heb ik dit weekend wat progressie geboekt ten opzichte van Bahrein. Ik moet nog een paar tienden vinden, maar ik kom dichterbij."

Uitslag GP Saoedi-Arabië
1. Max Verstappen, 50 ronden
2. Charles Leclerc, op 0.549
3. Carlos Sainz, op 8.097
4. Sergio Perez, op 10.800
5. George Russell, op 32.732
6. Esteban Ocon, op 56.017
7. Lando Norris, op 56.124
8. Pierre Gasly, op 1:02.946
9. Kevin Magnussen, op 1:04.308
10. Lewis Hamilton, op 1:13.948

11. Guanyu Zhou, op 1:22.215
12. Nico Hülkenberg, op 1:31.742
13. Lance Stroll, op 1 ronde
14. Alex Albon

Valtteri Bottas
Fernando Alonso
Daniel Ricciardo
Nicholas Latifi
Yuki Tsunoda
Autosport.nl Hét autosport magazine op Internet