Formule 1

Formule 1: Walk-over voor Hamilton in Qatar, Verstappen houdt schade beperkt

Hamilton 2

Lewis Hamilton is in Qatar fluitend naar de overwinning gereden. Hij was veruit de snelste, en werd door de gridstraf van Verstappen ook niet aangevallen. De Nederlander maakte in de openingsfase korte metten met die gridstraf en was binnen vijf ronden terug op p2. Maar daar kon hij niets meer uitrichten tegen de snellere Hamilton. Het enige wat Verstappen nog kon doen was de snelste raceronde rijden en dat scheelt toch weer twee punten in de onderlinge stand.

De derde plek was het verhaal van de dag: Fernando Alonso hield met een eenstopper stand tegen Sergio Perez, die met een tweestopper niet geholpen werd door Red Bull.

Tekst: Daan Jeuken. Foto's: Red Bull en Mercedes

Verstappen werkt zichzelf in de nesten
Net als in Brazilië waren er in aanloop naar de race veel ogen gericht op de wedstrijdleiding. Verstappen, Bottas en Sainz moesten zich vanochtend melden, vanwege het negeren van gele vlaggen tijdens de kwalificatie. De uitspraak liet weer ontzettend lang op zich wachten – je gaat bijna denken dat ze het erom doen – maar de uitspraak was onverbiddelijk: vijf plekken straf voor Verstappen vanwege het negeren van dubbelgeel, drie plekken voor Bottas voor enkel geel, geen straf voor Sainz omdat hij wel van het gas ging. Het feit dat ze alledrie de vlaggen niet gezien had, verzacht de omstandigheden een klein beetje, maar het blijft een stomme fout. En Verstappen en Red Bull had beter moeten weten – in Mexico in 2019 overkwam hem al hetzelfde.

Walk-over of Monza-reprise?
Lewis Hamilton zal zich in zijn handjes knijpen met de beslissing. Hij was hier al behoorlijk dominant, nu lijkt er helemaal geen vuiltje aan de lucht. Even de start overleven en fluitend naar de overwinning. Maar dat dacht Verstappen in Monza ook en we weten allemaal hoe die race afliep.

Hamilton wordt nu op de voorste startrij geflankeerd door Pierre Gasly en achter hem – op de schone lijn – staat Fernando Alonso. Niet alleen zullen beide niet schromen om een aanval in te zetten – al is de eerste bocht een beetje snel voor een echte uitremactie – daarnaast zijn Alpine en Alpha Tauri in een intens gevecht verwikkeld in het constructeurskampioenschap; ze staan precies gelijk. Extra spanningselement is dat Gasly en Alonso allebei op softs starten en Hamilton op mediums. Dat moet bij de start een extra voordeel geven. Maar Hamilton zal ook weten dat als hij bij de start een plek verliest, hij die met een beetje geduld vanzelf terug gaat krijgen als de twee mannen moeten stoppen.

Verstappen op p7 heeft Bottas, Sainz, Norris, Alonso en Gasly voor hem. Die zal hij moeten inhalen voor hij bij Hamilton is. En inhalen zal hier een stuk minder gemakkelijk zijn dan in Sao Paulo. Het enige voordeel voor de Nederlander is dat hij op de schone lijn start, Bottas op p6 niet. Maar op het middenveld, met Tsunoda naast hem en Ocon en Vettel erachter – allen op softs – zal Verstappen ook schadeloos moeten blijven, iets waar Hamilton zich al vaak slim in heeft onderscheiden.

Start
Genoeg voor beschouwd, het licht gaat op groen. Hamilton komt prima van zijn plek, heeft geen last van zijn mediums en duikt als soevereine leider de eerste bocht in. Gasly heeft geen last van zijn vieze lijn en gaat naar p2. Verstappen heeft een perfecte start en gaat direct Bottas voorbij. Hij pakt de binnenkant en profiteert van een gevecht tussen Sainz en Norris en gaat beide voorbij. Bijna gaat Verstappen ook Alonso voorbij, maar de Spanjaard gooit keihard het gat dicht. Verstappen moet door het zand buiten de baan, maar houdt Norris achter zich.

Alonso haakt na bocht 1 aan in de bij Gasly, gaat in de aanval en pakt de tweede plek.

Verstappens teamgenoot Perez heeft ook een goede start en wint twee plekken; p9. Bottas start dramatisch en valt terug van p6 naar p11.

Cadeautje voor Verstappen
Dat Verstappen achter Gasly zit, is interessant. De Fransman kreeg voor de race nog een snel bezoekje van Helmut Marko en krijgt in de tweede ronde al te horen dat Verstappen niet zijn race is. Gasly maakt direct een "foutje" bij het opkomen van het rechte stuk en dat geeft Verstappen een vrijbrief om de derde plaats te pakken. Maar dat foutje leek meer op een cadeautje.

Verstappen

Alonso geeft geen cadeautjes, maar Verstappen is wel gewoon sneller. Hij dicht direct het gat, laat zien dat close volgen hier toch best mogelijk is en gaat met DRS vrij eenvoudig naar p2. Oké, na vijf ronden is die gridstraf ingelost en heeft Verstappen zijn startplek weer terug. Hamilton is vier seconden voor hem. En het is weer één-tegen-één, want Bottas rijdt nog elfde.

Inhaalraces Bottas en Perez
En Bottas zit vast. "Kom op Valtteri, pak ze", roept Toto Wolff. Maar dat is niet het werkveld waar Bottas in uitblinkt. Een flinke fout van Stroll geeft hem wel een kansje, en die probeert Bottas meteen te verzilveren door ook Tsunoda te passeren. Twee tegelijk is teveel en Stroll profiteert. Hij gaat de Alpha Tauri voorbij, en Bottas doet hetzelfde. De volgende ronde moet ook Stroll eraan geloven en dan heeft Bottas de plekken toch te pakken.

Perez was al wat langer agressief bezig. Hij valt Sainz voor p7 aan. Die dwingt Perez buitenom, dat lijkt te werken, maar de Mexicaan heeft te weinig grip en ziet Sainz weer terugkomen. De volgende ronde doen de twee hetzelfde, maar vindt Perez wel de grip. P7.

Perez heeft het geluk dat het veld achter Alonso dicht bij elkaar is gebleven. Hij is na Sainz direct bij Ocon en kan met DRS vrij simpel naar p6. Voor hem zijn Norris en Gasly aan het vechten – en de McLaren wint dat duel om p3. Gasly kan en wil geen vuist maken tegen Perez: p5.

De Mexicaan neemt een paar rondjes om naar Norris toe te kruipen. De eerste ronde met DRS komt hij nog net te kort, de ronde erna zit hij erbovenop. En wederom is de inhaalactie eenvoudig. P4. Alleen Alonso nog te gaan.

Bottas zit een tijdje vast achter Sainz, maar weet ook hier het gaatje te vinden. "Je strijdt om de derde plek Valtteri", krijgt hij te horen. Met Perez dus. Ocon is ook voor Bottas geen partij.

Strijd vooraan is al gestreden
Aan het front lijkt de strijd na 10 van de 57 ronden al gestreden. Verstappen kan het tempo van Hamilton niet volgen en valt langzaam steeds verder terug. Dat zijn voorvleugel iets beschadigd is, helpt hem niet. De voorsprong op Alonso is na 15 ronden al een halve minuut. Er moet iets geks gebeuren in deze race om daar nog iets spannends van te maken. Anders is het gewoon p1 en p2 voor Hamilton en Verstappen.

Na 17 ronden maakt Verstappen als eerste zijn pitstop. Dat is vroeg voor een eenstopper, maar Verstappen had ook al veel problemen met zijn banden. Hij krijgt de harde band aangemeten. Zijn stop is goed, en maar goed ook, want Verstappen komt vlak voor Alonso op de baan.

Hamilton geeft aan dat zijn banden nog goed genoeg zijn, maar Mercedes kiest voor de veilige optie en haalt hem toch maar binnen. En dat is best verstandig. Ook zijn stop is goed, dus hij houdt simpel de leiding.

Eenstopper voor Bottas
Sergio Perez had alleen Fernando Alonso nog voor hem, die op softs is gestart, maar de Mexicaan stopt toch al. Het werpt hem terug naar p12, in een druk middenveld. Dat lijkt een vreemde keuze van Red Bull. Perez moet meteen aan de bak om Vettel in te halen, en slaagt daar niet direct in. De ronde erna lukt het wel, maar het is een mysterie waarom Red Bull Perez in deze situatie heeft gebracht.

Mercedes reageert niet op Perez' stop en laat Bottas doorrijden. Met een eenstopper kan hij misschien zijn slag slaan bij Perez. Dan moet hij even voorbij Norris en dat lukt. Alonso stopt daarna en komt op p8, voor Ricciardo en Perez, terug. Bottas kan op p3 lekker zijn eigen tempo rijden nu.

Perez gaat Ricciardo vrij gemakkelijk voorbij en kruipt dan naar Alonso toe. Daar zat hij voor de stops ook al achter. Perez komt snel dichterbij, maar de twee komen de nog niet gestopte Leclerc tegen. Die verremt zich. Alonso profiteert en gaat hem binnendoor voorbij, Perez probeert buitenom hetzelfde, maar wordt geblokt. Een paar bochten later vindt Perez toch dat gaatje, maar de achterstand op Alonso is iets opgelopen. Dat dicht Perez in een rondje en hij gaat het gevecht aan – wederom via Perez zijn favoriete buitenkant van bocht 1. Het is daar elke keer zoeken naar grip, maar Perez vindt net genoeg om de Alpine voor te blijven.

Daarmee rijdt Perez vierde, maar bijna 20 seconden achter Bottas. Hij zal nu een serieuze snelheid moeten laten zien om die tijd goed te maken op Bottas. De eerste ronde belooft weinig goeds: Perez is even snel als Bottas op zijn oude banden.

Bottas

Lekke band Bottas
Bottas rijdt dus erg lang door op zijn mediums. En doet dat te lang. Na 34 ronden – als enige nog niet gestopt zijnde – rijdt Bottas zijn linker voorband lek. Hij gaat de grindbak in, komt er ook weer uit, en met de voorvleugel op de grond haalt hij toch de pits. Hij krijgt een nieuwe en kan na 11 seconden de wedstrijd weer hervatten. Maar hij rijdt nu wel 14e, dat maakt het verhaal voor Perez een stuk eenvoudiger. Die derde plek is wel binnen. En het is een waarschuwing voor iedereen die een eenstopper overweegt; dat is geen garantie voor succes.

Tweede stop Gasly
Achter de topdrie ligt Alonso op koers voor een knappe p4. Zijn grootste concurrent Gasly rijdt achter hem en maakt na 37 ronden zijn tweede stop. Alonso is pas net gestopt en zal dat waarschijnlijk ook niet meer hoeven. Gasly valt terug naar p11, kan hij op zijn nieuwe mediums die plaatsen weer goedmaken?

Verstappen nog voor snelste raceronde?
Met nog 16 ronden te gaan, na een tweede stint waar eigenlijk niets is veranderd tussen Verstappen en Hamilton, maakt de Nederlander zijn tweede pitstop. En die stop is prima. Hamilton volgt uiteraard de volgende ronde. En ook zijn stop is prima. En dus verandert er weer niets.

De enige vraag is nu of Verstappen in de slotfase nog voor de snelste raceronde gaat. Hij heeft een ruim gat naar achteren.

Dubieuze strategie Perez
De eerste stop van Perez was al een raadsel, de ronde na Verstappen maakt hij zijn tweede. Het is een raadsel waarom, want met een beetje bandenmanagement had hij toch ook wel een eenstopper kunnen halen?

Perez

Nu moet hij flink aan de bak. Stroll, Ocon, Norris en Alonso rijden voor hem. En de onderlinge verschillen zijn nog best groot. Perez zal doortastend moeten handelen om nog als derde te eindigen. Alonso kent het belang: "Zeg Esteban dat hij verdedigt als een leeuw." Het eerste podium sinds zijn comeback ligt voor Alonso voor het oprapen.

Stroll is geen partij voor Perez. Ocon wordt extra aangemoedigd: "Je móét hem achter je houden." Ocon dwingt Perez naar buiten, maar dat is de favoriete route van de Mexicaan. Ocon doet wat van hem gevraagd wordt en geeft niet op, maar het verschil is simpelweg te groot.

De achterstand op Norris is dan 8 seconden, de achterstand op Alonso 15 seconden. Met nog 10 ronden te gaan. Het lijkt te veel gevraagd voor Perez.

Meer lekke banden
Dat een eenstopper niet zo makkelijk is, laten beide Williamsen zien. Want George Russell en Nicholas Latifi rijden vlak na elkaar ook lek. Zou Red Bull dat risico hebben ingezien en daarom de strategie van Perez hebben opgeofferd? Ook Norris heeft een lekke band – zij het niet zo dramatisch als de Williamsen – maar hij moet wel de pits in en valt terug naar p11, achter Gasly die nog steeds vast zit achter Vettel en dus ook lijdt onder zijn tweestopper.

Perez is slechts een seconde per ronde sneller dan Alonso en dat is in deze fase niet genoeg. Als Alonso zijn banden wel heel houdt, wordt dat een podium voor de Spanjaard en moet Perez genoegen nemen met p4. En dat mag Red Bull zichzelf aanrekenen.

Snelste ronde
Blijft over: de strijd om de snelste raceronde. Verstappen en Hamilton wisselen stuivertje in de laatste stint en met nog drie ronden heeft Verstappen het stuivertje in handen. Maar grote kans dat Hamilton nog veel reserve heeft. Maakt Verstappen nog een laatste stop?

Virtuele safetycar
In ronde 55 van de 57 wordt plotseling de VSC de baan in geroepen, om Latifi's auto op te ruimen. Dat is voor Verstappen helemaal een buitenkansje om een pitstop te maken. Had hij die marge niet al, dan heeft hij het wel nu iedereen langzaam rijdt.

Maar Verstappen hoeft helemaal niet meer aan de bak voor die snelste raceronde. Want de VSC eindigt pas als Hamilton over start/finish is gekomen. Hij kan de tegenaanval dus niet meer inzetten. En dat is toch weer een belangrijk extra punt voor Verstappen en niet voor Hamilton. Het scheelt twee punten. Verstappen gaat met acht punten voorsprong naar Saoedi-Arabië, maar het lijkt alsof Mercedes Red Bull op de knieën heeft.

Alonso op het podium
Door de VSC is ook Fernando Alonso veilig ten opzichte van Perez. En dus mag de 40-jarige naar het podium. Voor een beetje context: de laatste keer dat Alonso op het podium stond, reed Verstappen nog niet in de Formule 1.

De vierde plaats van Perez is teleurstellend gezien het verloop van de race, al deed de slechte kwalificatie natuurlijk de meeste pijn. "We hebben het er na de race over Checo, je hebt ook de lekke banden gezien", is waar Perez het mee moet doen. Ook in de strijd om het constructeurskampioenschap had Red Bull meer kunnen profiteren van Bottas' uitvalbeurt.

Ocon maakt met p5 het feestje van Alpine compleet: een belangrijke slag in de strijd met Alpha Tauri. Want Pierre Gasly was het grote slachtoffer van de tweestopper: hij bleef vastzitten achter Vettel en komt niet eens in de punten. Vettel wel, evenals zijn teamgenoot Stroll op een sterke p6. Tussen hen Sainz en Leclerc op p7 en p8; niet supersnel, maar wel weer voor de McLarens op p9 (Norris) en p12.

Hamilton easy
Lewis Hamilton hoefde er vandaag niet hard voor te werken. "Het was inderdaad best eenvoudig en eenzaam aan het front. Inhaalraces zijn leuk, maar deze punten hadden we ook hard nodig. De pitstops en de auto waren perfect, ik ga de race terugkijken om te zien wat er achter me is gebeurd. Ik ben dankbaar voor de punten, het is me een jaar. Om in deze fase van het seizoen back-to-back overwinningen te pakken, is perfect. Ik ben heel blij met de auto en ben zelf fitter dan ooit. Ik ga positief naar de laatste twee races. Kom maar op!"

Verstappen in de touwen?
Max Verstappen kon dit weekend weer weinig uitrichten tegen de oppermachtige Mercedessen. Zijn voorsprong is nog 8 punten, maar zonder calamiteiten lijkt die marge te weinig. Verstappen zal niet opgeven en haalde vandaag met de tweede plek en de snelste ronde ook weer het maximale eruit. Maar zijn lichaamstaal verraadt minder vertrouwen in een goede afloop dan die van Hamilton. "De startpositie maakte het vandaag moeilijker, maar ik had gelukkig een goede start en was snel weer tweede. Om daarna nog de snelste raceronde te pakken is erg lekker. Dat is in de slotfase altijd nog uitdagend, maar dat houdt het spannend. Het was een erg leuke baan om te rijden; erg snel en de banden vielen niet snel terug. De laatste twee races? Ik voel me goed, het wordt een spannend gevecht tot het einde."

Alonso grootste glimlach in jaren
Was Fernando Alonso in zijn laatste jaren bij McLaren een beetje een oude cynicus, na zijn rentree bij Alpine lijkt het een enthousiaste jonge hond. Zijn eerste podium sinds Boedapest 2014 levert dan ook een glimlach van Riccardo-proporties. "Zeven jaar ... We waren er dit jaar al een paar keer dichtbij, maar steeds niet genoeg. Vandaag had ik bij de start serieus verwacht Lewis in te halen met mijn zachte band, maar dat lukte niet. Daarna werd het in de slotfase nog close met Checo, maar ik hield het vol. We hadden van tevoren al op een eenstopper ingezet, maar niemand wist natuurlijk hoe de bandendegradatie zou zijn. Maar we hebben de race goed uitgevoerd; de auto reed heerlijk. Hier heb ik zo lang op gewacht. Ik ben erg blij."

Uitslag GP Qatar
1. Lewis Hamilton, 57 ronden
2. Max Verstappen, op 25.743
3. Fernando Alonso, op 59.457
4. Sergio Perez, op 1:02.306
5. Esteban Ocon, op 1:20.570
6. Lance Stroll, op 1:21.274
7. Carlos Sainz, op 1:21.911
8. Charles Leclerc, op 1:23.126
9. Lando Norris, op 1 ronde
10. Sebastian Vettel, op 1 ronde

11. Pierre Gasly, op 1 ronde
12. Daniel Ricciardo, op 1 ronde
13. Yuki Tsunoda, op 1 ronde
14. Kimi Räikkönen, op 1 ronde
15. Antonio Giovinazzi, op 1 ronde
16. Mick Schumacher, op 1 ronde
17. George Russell, op 2 ronden
18. Nikita Mazepin, op 2 ronden

Nicholas Latifi
Valtteri Bottas
Autosport.nl Hét autosport magazine op Internet