Formule 1

Formule 1: Verstappen weerstaat gigantische druk van Hamilton en slaat slag in Austin

Verstappen stars and stripes

Max Verstappen heeft in een bloedstollend strategisch gevecht in Austin Lewis Hamilton verslagen. De Nederlander verloor de leiding bij de start, maar pakte die terug bij de eerste stop. Verstappens tweede stop leek te vroeg, want Hamilton kon veel langer door, mede doordat Perez het tempo niet kon bijbenen. Met 8 ronden jongere banden opende Hamilton de aanval in de slotfase. De opdracht leek eigenlijk onmogelijk voor Verstappen, zeker toen ook nog veel achterblijvers hem in de weg zaten. Maar Verstappen zette geen stap verkeer en hield Hamilton op een seconde. Een superbenauwde maar extra lekkere overwinning voor Verstappen. Wat een seizoen is dit!


Tekst: Daan Jeuken. Foto: Red Bull

Gevaarlijke binnenbocht
Max Verstappen mag dan wel de poleposition hebben, Hamilton start vanaf de gevaarlijke binnenbocht. Als hij een iets betere start heeft dan Verstappen, kan hij de poleman gemakkelijk uitremmen. Dat scenario kent Hamilton; in 2015 had hij de binnenbocht bij Rosberg en stuurde hij slim zo laat naar links dat Rosberg nergens heen kon, buiten de baan raakte en meerdere plekken verloor.

Extra belangrijk dus voor Verstappen om goed van zijn plek te komen. Maar dat lukt niet. Hamilton is in de eerste meters veel beter weg, pakt meteen die binnenkant en Verstappen is te laat om nog te knijpen. Hamilton hoeft niet eens uit te remmen, maar zorgt wel dat hij Verstappen een genoeg naar buiten duwt. Verstappen komt naast de baan en zou
hoeft Verstappen niet eens meer uit te remmen. Verstappen gaat wel wijd en is dan kwetsbaar, maar hij heeft het geluk dat Perez achter hem zit en zijn teamgenoot niet aanvalt.

Sainz in de mangel
Achter Perez ontspint zich een prachtig gevecht tussen de Ferrari's en McLarens. Ricciardo valt Sainz buitenom aan, maar Norris wil binnendoor de twee tegelijk voorbij gaan. Dat lukt niet, maar het verpest ook de inhaalactie van Ricciardo. Sainz gaat echter wijd en haalt daar een voordeel uit. Hij denkt Norris voorbij te moeten laten, maar weet niet dat Ricciardo nu achter hem rijdt. Sainz laat dus de verkeerde McLaren voorbij. Ricciardo gaat er dankbaar met p5 vandoor.

Samen weg
Hamilton en Verstappen gaan er vanaf de eerste ronde samen vandoor. Perez laat direct een gaatje vallen, maar kan het tempo wel volgen. Achter hem valt Leclerc razendsnel terug, en dat is fijn met in het achterhoofd dat Bottas nog op p10 rijdt. Red Bull heeft dus strategisch een extra troef – die luxe had normaal Mercedes.

Maar Verstappen wekt in de openingsfase niet de indruk om op de pitstops te willen wachten. Hij blijft vlak achter de leider en merkt op dat Hamilton veel glijdt en zelf veel sneller kan. Ik pak gewoon de tow. Het is wachten op de aanval.

Verstappen stopt
Die komt er niet. Verstappen komt na tien ronden al binnen voor zijn eerste pitstop. Hij hoopt Hamilton daarmee te lokken, maar vervelend voor Verstappen is wel dat hij achter Leclerc en Ricciardo terecht komt. Ricciardo is hij binnen een paar bochten voorbij.

Verstappen is in zijn outlap veel en veel sneller dan Hamilton. Stoppen is voor hem te laat, en bovendien geeft Hamilton aan dat zijn banden nog prima zijn. Verstappen weet al wat er moet gebeuren. "Je moet met Checo zorgen dat Hamilton niet lang door kan rijden."

Perez' achterstand op Hamilton is 6 seconden. Betekent dit dat Perez het gat gaat dichten? Nee, Perez stopt de volgende ronde. Helaas voor Red Bull is de stop van Perez niet ideaal, dat geeft Hamilton twee seconden marge.

Verstappen aan de leiding
Hamilton stopt twee ronden na Perez. Zijn stop is goed, maar Verstappen is al zes seconden los. Perez behoudt de derde plek en was ook met een goede stop niet voor Hamilton gekomen. Maar hij heeft Hamilton en Mercedes er wel toe gedwongen om ook te stoppen. En dat is heel veel waard, want nu zit Hamilton nog op dezelfde strategie dan Verstappen. Perez niet, want hij rijdt op mediums terwijl Verstappen en Hamilton hards hebben. Kan Perez daarmee het gat naar Hamilton dichten?

Het tempo op hards
Met zes seconden verschil tussen Verstappen en Hamilton, kunnen beide hun eigen tempo rijden. Hoe is dat? Nagenoeg identiek. De ene ronde wint de een een paar tienden, de volgende ronde de ander. En dus blijft het gat op zes seconden, terwijl Verstappen te horen krijgt waar Hamilton meer banden spaart dan hij.

En Perez op mediums? Die rijdt eerst ongeveer hetzelfde tempo, maar valt daarna wel snel weg. En dus lijkt zijn strategische rol wel uitgespeeld.

Hamilton sneller
Na 23 van de 56 ronden is Hamilton klaar met het banden sparen. Hij schakelt een tandje en begint het gat te dichten naar de leider. Hamilton wil de volgende keer de undercut hebben. En Verstappen kan die versnelling niet pareren; Hamilton is dus echt sneller. En Verstappen heeft problemen met zijn achterbanden.

Zes seconden worden drie seconden als de virtual safetycar wordt uitgeroepen wegens rotzooi op de baan. De situatie duurt niet lang, dus er zijn geen stops en het onderlinge verschil verandert niet. Verstappen mag nu voluit, maar is nog steeds niet sneller dan Hamilton. En dus stopt Verstappen weer als eerste. Na 30 ronden – dat lijkt vroeg, met nog 26 ronden te gaan.

De pitstop is niet super, maar ook niet dramatisch. Verstappen komt net achter Perez weer de baan op en die snel aan de kant. Maar Perez zou nu eigenlijk Hamilton onder druk moeten zetten, maar doet dat niet.

Hoe lang gaat Hamilton door?
Is de stop van Verstappen niet te vroeg? Ze moesten de undercut natuurlijk koste wat kost voorkomen, maar Hamilton kan nog wel even door en rijdt ook nog eens de snelste raceronde. Hij heeft dus wat tempo over. Hier had de druk van Perez het verschil moeten maken, maar die is veel te ver teruggevallen om nog een rol te spelen.

De grote vraag is hoe lang Hamilton nog door kan. Of hij bij zijn pitstop achter Verstappen zal komen is niet de vraag – tenzij er een safetycar komt is Verstappen veilig. Maar de vraag is dan hoeveel jonger Hamiltons banden dan zijn en wat het snelheidsverschil dan is. Het belooft een bloedstollende slotfase te worden.

Daar komt Hamiltons aanval
Na 37 ronden komt Lewis Hamilton binnen. Zijn stop is goed en Hamilton heeft dus banden die negen seconden sneller zijn dan die van de leider. En de achterstand van Hamilton is 8,5 seconden. Met nog 18 ronden te gaan, zijn alle ogen gericht op de rondetijden van Verstappen en Hamilton.

Elke seconde telt
Hamilton bouwt zijn laatste stint geduldig op. De Brit brengt zijn banden geleidelijk op tempo – dat deed Verstappen deze stint ook. "Het draait om de laatste drie rondjes", zegt Mercedes.

Behalve rondetijden spelen ook de achterblijvers nog een rol; Verstappen zit even vast achter Giovinazzi en elke tiende telt nu. Hamilton zit ook even vast achter Vettel, maar krijgt daardoor wel DRS. Verstappen krijgt ook DRS, maar verliest twee seconden als hij zwaar wordt opgehouden door Räikkönen en Tsunoda. Räikkönen krijgt zelfs de zwart/witte vlag als hij maar niet aan de kant gaat voor Verstappen, maar daar koopt de Nederlander natuurlijk helemaal niets voor. Elk detail kan nu het verschil maken.

Als Verstappen de achterblijvers eindelijk voorbij is, is van de 8,5 seconde voorsprong nog 4,5 over. En er zijn nog 13 ronden te gaan. Deze situatie lijkt onhoudbaar voor Verstappen. Maar als Hamilton het gat heeft gedicht, zal hij ook nog moeten aanvallen. "Wat is het snelheidsvoordeel wat je hier normaal gesproken moet hebben om in te halen?" vraagt Verstappen zich al hardop af. "Zorg maar dat je achterbanden goed blijven voor de DRS-zones", is het antwoord waar hij het mee moet doen.

Strijd om tienden
Met nog 10 ronden te gaan is het verschil 2,8 seconde. De volgende ronde 2,6, daarna 2,4. 2,2. 1,9. Hamilton kruipt richting de DRS-seconde, maar krijgt stilaan ook last van de vuile lucht achter Verstappen. Hoeveel last heeft hij daarvan?

1,5 seconde met nog zes ronden te gaan.
1,7 seconde met nog vijf ronden te gaan.
1,9 seconde met nog vier ronden te gaan.
1,5 seconde met nog drie ronden te gaan.

Mercedes had het al voorspeld: het gaat in de laatste drie ronden gebeuren.

1,1 seconde met nog twee ronden.

Komt Hamilton in de DRS-seconde? Dat is cruciaal. En achterblijver Mick Schumacher moet niet in de weg zitten. De eerste sector van Verstappen is goed genoeg om Hamilton op het achterste rechte stuk nog geen DRS te geven. Maar in de laatste sector zit Schumacher Verstappen nog dwars, waardoor Hamilton wel op de seconde komt.

Geluk bij een ongeluk: door Schumacher heeft Verstappen op start/finish zelf DRS. De spanning is bloedstollend. Nu moet Verstappen de eerste sector nog overleven en Hamilton op een seconde houden. Dat lukt, al is het maar net! Hamilton heeft geen DRS. Het rechte stuk is dus geen probleem.

Nu hoeft Verstappen alleen de laatste bochten nog foutloos door te komen. En dat kun je aan Verstappen wel over laten. Hij doet het bijna onmogelijke en houdt stand. De opluchting is groot. Wat een spanning en wat een overwinning weer. Verstappens achtste van het seizoen.

In plaats van dat Hamilton – die wel de snelste raceronde rijdt – de leiding in het kampioenschap weer terugpakt, loopt Verstappen uit naar 12 punten. En met twee potentiële Red Bull-circuits voor de boeg (Mexico en Brazilië), is dat een lekker uitgangspunt. Maar dit seizoen is niets zeker ...

Verstappen oogt opgelucht
Max Verstappen is na de race alweer rustig, maar hij oogt wel een beetje opgelucht. "We verloren de leiding bij de start, dus moesten we iets anders proberen. De banden hebben hier veel te lijden, maar we waren agressief. Ik wist niet of ik het ging redden, maar de laatste ronden waren leuk. Een beetje dwars door de bochten, maar ik was blij dat ik voor kon blijven."

Hamilton rustig
Lewis Hamilton krijgt een gevoelige tik, maar neemt het waardig op. "Ik moet Max feliciteren, hij deed het goed. Het was zó'n zware race. Ik had een goede start en heb alles gegeven, maar uiteindelijk hadden zij net de overhand dit weekend. Het team heeft er alles aan gedaan, maar het was net niet genoeg vandaag. Toch was het eer om zo'n gevecht af te leveren voor zo'n geweldig publiek."

Dat laatste zegt hij wel vaker, maar het moet gezegd worden dat de F1 dit jaar in Amerika écht lijkt door te breken.

Perez doodop
Sergio Perez kon in de tweede helft van de race geen verschil meer maken. Maar hij heeft een goed excuus: hij had geen drinken tijdens de race. En dat terwijl hij dit weekend al niet super lekker was. "Vanaf de eerste ronde werkte mijn drinkfles al niet. Halverwege de tweede stint kreeg ik het echt zwaar. Ik verloor kracht. Het was mijn zwaarste race ooit."

Ferrari verslaat McLaren
Omdat de strijd aan het front zo spannend was, was er nauwelijks ruimte om de rest van het veld te volgen. Maar daar streden Ferrari en McLaren om belangrijke punten om de derde plaats in het constructeurskampioenschap. En Ferrari won vandaag die strijd. Leclerc reed een eenzame race maar eindigde als best of the rest als vierde, voor Daniel Ricciardo. Bottas had na zijn gridstraf grote moeite om vanaf p10 voorwaarts te komen. Hij zat lang vast achter Sainz, maar eindigde uiteindelijk wel als zesde, voor de Ferrari. Die moest in de slotfase nog net zo hard aan de bak als Verstappen, maar hield Norris op 0.8 seconde. Tsunoda en Vettel halen de laatste punten.

Uitslag Grand Prix Verenigde Staten
1. Max Verstappen, 56 ronden
2. Lewis Hamilton, op 1.333
3. Sergio Perez, op 42.223
4. Charles Leclerc, op 52.246
5. Daniel Ricciardo, op 1:16.854
6. Valtteri Bottas, op 1:20.128
7. Carlos Sainz, op 1:23.545
8. Lando Norris, op 1:24.395
9. Yuki Tsunoda, op 1 ronde
10. Sebastian Vettel, op 1 ronde

11. Antonio Giovinazzi, op 1 ronde
12. Lance Stroll, op 1 ronde
13. Kimi Räikkönen, op 1 ronde
14. George Russell, op 1 ronde
15. Nicholas Latifi, op 1 ronde
16. Mick Schumacher, op 2 ronden
17. Nikita Mazepin, op 2 ronden

Fernando Alonso
Esteban Ocon
Pierre Gasl
Autosport.nl Hét autosport magazine op Internet