Formule 1

Formule 1: Verstappen wint bloedstollend gevecht van Lewis Hamilton

Verstappen 1

Hoezo Paul Ricard levert weinig spektakel? Max Verstappen heeft met een uitermate agressieve strategie een bloedstollende Grand Prix van Frankrijk gewonnen. De Nederlander verloor na een foutje bij de start de leiding en leek ook de snelheid te missen om Hamilton aan te vallen. Een verrassende undercut bracht hem toch aan de leiding, maar een nog verrassendere tweede stop leidde tot een zinderende slotfase. In Spanje was het Hamilton die na een extra stop op de leider jaagde, nu waren de rollen omgedraaid. Verstappen dichtte het gat naar beide Mercedessen en ging Bottas snel voorbij. Even leek Hamilton buiten bereik, maar Verstappen perste het uiterste uit zijn banden, dichtte het gat en zette twee ronden voor het einde de allesbepalende actie in bij Hamilton. Een geweldig resultaat voor Verstappen, op een circuit waar Hamilton sneller leek. Dat Perez met een eveneens alternatieve strategie ook nog de derde plaats van Bottas wist af te pakken en dat Verstappen ook de snelste raceronde reed, maakten het Red Bull-feest compleet.

Tekst: Daan Jeuken. Foto: Red Bull

Start vaak hoogtepunt
Paul Ricard heeft sinds zijn terugkeer op de F1-kalender nog weinig memorabele momenten geboden. De start biedt vaak wel actie, met het relatief lange stuk richting de eerste, snelle bochten. En omdat inhalen hier zo moeilijk is, zijn veel rijders iets minder voorzichtig om in de eerste paar bochten hun slag te slaan. Voor Verstappen is er dus extra veel aan gelegen om Hamilton achter zich houden en vooral ook geen schade te rijden.

Verstappen positioneert zich al een beetje richting Hamilton en komt goed van zijn plek. Hij sluit het gat voor de Mercedessen en lijkt veilig en onbedreigd als leider de eerste bocht in te duiken. Maar Verstappen maakt een fout, heeft niet genoeg grip en haalt de bocht niet. Hij moet tussen de pionnetjes door en vergooit zo de leiding weg. Hij houdt gelukkig wel Bottas achter zich, maar het kon wel eens een dure fout blijken.

Achter de koplopers sluiten Perez, Sainz, Gasly en Leclerc aan. Norris verliest twee plaatsen aan Alonso en Ricciardo.

Stilte voor de stops
De openingsfase verloopt rustig. Verstappen volgt Hamilton op 1 - 2 seconden, Bottas doet hetzelfde. Dat inhalen niet helemaal onmogelijk is laat Daniel Ricciardo zien; hij haalt Alonso in en Norris is zo scherp dat hij de Alpine ook meteen inhaalt. Vettel ziet het voor hem gebeuren en weet een paar ronden later ook zijn weg langs de Spanjaard te vinden.

Maar vooraan zijn de verschillen zo klein dat het wachten is op de pitstops. Wanneer die komt is wel de vraag, want praktisch het hele veld klaagt dat de banden sneller slijten dan was verwacht. Betekent dit dat de eenstopper toch een tweestopper wordt? Dat proberen teams te vermijden, mede omdat de pitstraat hier zo lang is en omdat zelfs met nieuwere banden inhalen niet gemakkelijk is.

Voor Verstappen is de stop misschien wel de enige kans om Hamilton aan te vallen, al moet hij natuurlijk ook opletten voor Bottas. Die kans op een serieuze aanval wordt gedurende de stint wel kleiner, want Verstappen verliest elke ronde een klein beetje op Hamilton en ligt na 17 ronden 3 seconden achter. Dat is met een undercut niet goed te maken. "Probeer wat sneller te gaan als het kan", zegt zijn engineer. "Wat denk je dat ik aan het doen ben?", is de reactie.

Bottas in de aanval
Na 17 ronden is het Valtteri Bottas die van de kopgroep als eerste zijn pitstop maakt. Een logische actie van Mercedes, dat zo Verstappen dwingt om ook te stoppen. Zijn stop moet perfect zijn om de tweede plek te behouden en dat is hij: 2.3 seconde. Verstappen blijft Bottas maar net voor, maar het is genoeg.

Verstappen troeft Hamilton af
Hamilton komt uiteraard de volgende ronde en zijn marge was ook groot genoeg. De stop van Mercedes is eveneens perfect, dus er lijkt geen vuiltje aan de lucht voor Hamilton. Maar als hij de pits uitkomt, verrast Verstappen vriend en vijand door naast de wereldkampioen uit te komen. Verstappen heeft de binnenbocht, remt Hamilton uit en pakt zo brutaal de leiding. Mercedes heeft op het verkeerde paard gewed, probeerde Bottas voor Verstappen te krijgen, maar krijgt het deksel op de neus en verliest de leiding.

Hamilton vol in de aanval
Lewis Hamilton is uiteraard ziedend en laat het er niet bij zitten. Hij leek comfortabel de snellere in de eerste stint, dus hij mag nu bewijzen dat inhalen hier wel degelijk mogelijk is. Hamilton heeft DRS en komt gevaarlijk dichtbij. "Hou me op de hoogte van de afstand!" schreeuwt Verstappen, met het hart in zijn keel.

Valtteri Bottas laat zich ook weer eens van zijn goede kant zien, want hij zit vlak achter Hamilton. Mocht de Brit een aanval kunnen doen bij Verstappen, dan zal Bottas er als de kippen bij zijn om ook te profiteren.

Welke rol speelt Sergio Perez? Hij kon de eerste stint het tempo van de drie voorgangers net niet volgen. Als hij ook nog veel later stopt dan de drie, speelt hij helemaal geen rol meer in het gevecht. Althans, voorlopig ...

Ook Ricciardo slaat zijn slag met de undercut
Daniel Ricciardo lijkt op Paul Ricard voor het eerst dit jaar in zijn element in de McLaren. Hij haalde in de eerste stint Alonso al in, bij de pitstops slaat hij een dubbelslag. De undercut brengt hem voor Sainz en Gasly.

Hamilton de wurgslang
De eerste tien ronden tikken voorbij en Hamilton komt niet tot een serieuze actie. Hoe langer hij in de vuile lucht rijdt, hoe slechter dat is voor zijn banden. Maar het krachtsverschil lijkt dermate groot dat dit voor Hamilton geen probleem is. Hij lijkt comfortabel binnen de seconde en kan continu die DRS benutten. Verstappen kan zich echt geen minimaal foutje veroorloven. In de tijd dat Vettel Hamiltons grootste rivaal was, wist hij de Duitser op deze manier vaak tot een foutje te dwingen. Als een wurgslang, elk rondje de druk iets verhogend.

Toch een tweestopper?
"Dit gaan we zo niet volhouden tot de finish", verzucht Verstappen, met nog 25 ronden te gaan. Dit wordt natuurlijk snel doorverteld aan Hamilton. "Daar ben ik het mee eens, laten we zorgen dat wij dan de undercut hebben", reageert hij.

En dan komt toch Sergio Perez om de hoek kijken. Doordat hij later stopte dan de rest, kan hij waarschijnlijk wel een eenstopper doen. En als Hamilton zou aanvallen met een tweede stop, moet hij dus eerst Perez inhalen.

Red Bull wacht niet af
Net als Hamilton met zijn druk Verstappen naar een tweestopper lijkt te dwingen, moet hij toch loslaten. Hij laat het gat oplopen boven de twee seconden. Dat lijkt Verstappen comfortabeler te maken om toch maar één keer te stoppen. Maar Red Bull wacht niet af en laat zich ook niet verrassen door een undercut. Met nog 20 ronden op de klok komt Verstappen binnen voor de tweede stop. Is dat wel verstandig?

De situatie lijkt op de GP van Spanje, toen Hamilton een keer extra stopte en in de slotfase het gevecht won. Maar het verschil is dat nu Perez tussen de twee zit.

Het verschil in de eerste paar ronden lijkt Red Bull gelijk te geven. Verstappen is twee seconden sneller dan de Mercedessen. "Zorg dat je aan het einde nog wat banden over hebt", krijgt hij te horen. Het tactisch spelletje wordt niet gemakkelijker door radioproblemen, waardoor Verstappen niet altijd verstaanbaar is. "Probeer je microfoon misschien wat te verplaatsen." Ja joh, kippetje.

De ogen op Bottas
Verstappen dicht het gat naar de Mercedessen met vrij grote stappen. Eerst twee seconden per ronde, later nog een seconde. Het lot van Hamilton ligt grotendeels in handen van zijn teamgenoot. Hoe langer Bottas Verstappen achter zich kan houden, hoe groter de kans dat Hamilton kan winnen.

Ongekende spanning
Saaie races op Paul Ricard? Niet in 2021. De spanning is te snijden naarmate Verstappen dichter naar Bottas kruipt. Met nog 10 ronden te gaan, zit hij er 1 seconde achter. Verstappen moet er snel voorbij, niet alleen om het gat naar Hamilton nog dicht te rijden, maar ook om zijn banden niet te veel te beschadigen. Met DRS lukt het nog niet, maar een klein foutje van Bottas op zijn oude banden is genoeg. Verstappen is tweede.

Bottas boos
Valtteri Bottas riep al vroeg in de race dat het een tweestopper zou worden. En nu is hij ziedend dat er niet geluisterd is. Het feit dat hij is opgeofferd om Hamilton te helpen, zal bijdragen aan zijn woede. Tot overmaat van ramp is Perez nu aan de staart van Bottas aanbeland en de banden van de Mexicaan zijn veel beter. Wederom bewijst Perez met zijn ervaring zijn waarde, want hij is geduldig, wacht op het goede moment, en pakt dan de derde plek.

Bloedstollend gevecht
Verstappens achterstand op Hamilton is na het passeren van Bottas nog 5 seconden. Met nog 9 ronden te gaan. De leider weet wat hij moet doen en perst het laatste uit zijn banden. Verstappen wint maar 4 tienden, dat is niet genoeg. De volgende ronde wint Hamilton zelfs. Het lijkt erop dat Red Bull te veel gegokt heeft.

Maar Verstappen heeft ook nog wat over. Met nog 6 ronden te gaan is het gat 4 seconden. De volgende ronde 3.3. De volgende ronde 2,5, waarbij Verstappen veel tijd verliest door Tsunoda. Met nog 3 ronden te gaan is het 1,5 seconde en in die ronde kruipt Verstappen in de DRS-seconde. In Bahrein kreeg Verstappen één kans, en verloor hij het gevecht door de track limits. Hoe eindigt het in Frankrijk?

Bij Bottas kon Verstappen nog profiteren van een foutje. Maar dat zien we Hamilton niet zo vaak maken. De eerste DRS brengt Verstappen niet dichtbij genoeg voor een aanval, maar Verstappen is geduldig. Hij wacht op de volgende kans en grijpt die met beide handen aan. Verstappen kruipt ernaast, remt netjes uit en pakt binnendoor de leiding. Met nog twee rondjes te gaan. "Simply lovely", zegt zijn engineer.

Verstappen weet van Baku dat de winst pas binnen is als de vlag valt, maar dit keer staat niets hem in de weg. Een geweldige overwinning van Verstappen.

Nog een strategische misser van Mercedes
Mercedes maakte vandaag een paar grote strategische fouten. Bij de eerste stop door op Bottas te focussen en Hamilton een ronde te laat te stoppen, daarna om niet als eerste twee keer te stoppen. In de slotfase laten ze nog een buitenkans liggen om Verstappen de snelste raceronde te ontnemen. Bottas heeft op p4 ruimte genoeg achter zich voor een extra stop, maar Mercedes haalt hem niet binnen. Een cadeaupuntje voor Verstappen.

Verstappen ijzersterk
Twee keer dit jaar verloor Verstappen een slotfasegevecht van Hamilton, vandaag trok hij aan het langste eind. En dat hij na twee stratencircuits ook op een normaal circuit wint, belooft veel goeds voor de rest van het seizoen. "In het begin hadden we het super moeilijk met de wind. Het was moeilijk om de auto stabiel te houden. In de eerste bocht verloor ik de achterkant. Ik corrigeerde en corrigeerde, maar de auto ging maar rechtdoor. Na de eerste stop zat Mercedes enorm te pushen achter me. En toen we kosten voor de tweestopper, was het echt hard werken. Maar het maakt dit resultaat ook extra bevredigend. Het was moeilijk, ook door de vele achterblijvers, maar gelukkig gingen ze best netjes aan de kant. Het was één groot gevecht, de hele race lang. En ik denk dat het zo tot het einde van het seizoen zal gaan."

Hamilton zoekt naar antwoorden
Lewis Hamilton werd verslagen op een manier waarop hij zelf zo vaak won. "Het was niet genoeg vandaag. Max deed het geweldig. We hadden het hele weekend niet de beste auto en gezien ons tempo op vrijdag mogen we nog best blij zijn met de tweede plek. We moeten nog wat snelheid gaan vinden dus. We verloren de meeste tijd op de rechte stukken, dat moeten we ook onderzoeken. Ik weet niet precies hoe ik de leiding verloor, we hadden niet verwacht dat de undercut zo krachtig zou zijn. En het was een verrassing dat de voorbanden er zo snel aan gingen.

In de slotfase had ik geen banden meer over. Toen Max stopte was het voor ons te laat. Als ik nog was gestopt was ik ver achter hem teruggekomen, dus mijn enige optie was om door te rijden en te hopen dat de banden heel zouden blijven."

Perez staat er weer
Voor het eerst in jaren heeft Red Bull een tweede rijder die zich mengt in het gevecht vooraan, de keuze voor de ervaren Perez betaalt zich steeds beter uit. "Onze strategie betaalde zich vandaag uit. Het was in de eerste stint belangrijk om dicht bij de leiders te blijven, maar dat viel niet mee. In de eerste 10 ronden was de auto bijna onbestuurbaar met die wind. Omdat wij hadden gekozen voor minder downforce, was het moeilijk om dichtbij te blijven. Maar toen de wind wat ging liggen en de baan beter werd, kwam ik in mijn ritme. We rekten de eerste stint zo lang mogelijk en dat betaalde zich in de slotfase uit. We hadden als team een geweldige strategie, ik ben blij dat we gewonnen hebben."

McLaren wint, Ferrari verliest
Achter de twee topteams wint McLaren het gevecht om het middenveld. Norris eindigt vijfde, Ricciardo zesde. In de kwalificatie delven ze vaak nog het onderspit bij Ferrari, maar in de race zijn ze de betere. Ferrari verlaat Frankrijk zelfs zonder punten, met Sainz op p11 en Leclerc op p16.

De laatste punten gaan naar Gasly, Alonso, Vettel en Stroll.

Uitslag Grand Prix Frankrijk
1. Max Verstappen, 53 ronden
2. Lewis Hamilton, op 2.904
3. Sergio Perez, op 8.811
4. Valtteri Bottas, op 14.618
5. Lando Norris, op 1:04.032
6. Daniel Ricciardo, op 1:15.857
7. Pierre Gasly, op 1:16.596
8. Fernando Alonso, op 1:17.695
9. Sebastian Vettel, op 1:19.666
10. Lance Stroll, op 1:31.946

11. Carlos Sainz, op 1:39.337
12. George Russell, op 1 ronde
13. Yuki Tsunoda, op 1 ronde
14. Esteban Ocon, op 1 ronde
15. Antonio Giovinazzi, op 1 ronde
16. Charles Leclerc, op 1 ronde
17. Kimi Räikkönen, op 1 ronde
18. Nicholas Latifi, op 1 ronde
19. Mick Schumacher, op 1 ronde
20. Nikita Mazepin, op 1 ronde
Autosport.nl Hét autosport magazine op Internet