Sportscars

Sportscars: Indy Dontje wint GTD-klasse bij debuut in Rolex 24 At Daytona

210201 IMSA Dontje helm
Indy Dontje in de Winward Racing-Mercedes-AMG GT3

Van tevoren waren de verwachtingen niet al te hoog gespannen. Voor Winward Racing het team van vader en zoon Bryce en Russell Ward, was de Rolex 24 At Daytona het eerste optreden in de hoogste serie van de IMSA-sportwagenracerij, nadat het team eerder jarenlang met een GT4 actief was in de tweede divisie, de IMSA Michelin Pilot Challenge. De 24-uurspremière met de Mercedes-AMG GT3 in de sterk bezette GTD-klasse, met 19 auto's de grootste klasse in de race, werd echter een doorslaand succes: Winward Racing zorgde voor de eerste overwinning voor Mercedes-AMG in Daytona. Net als Rik Breukers in 2018 kon daarmee ook onze landgenoot Indy Dontje zijn eerste optreden in de 24-uursrace in Daytona gelijk bekronen met het winnen van een Rolex.

Tekst: René de Boer (Twitter: @renedeboer)
Foto's: Mercedes-AMG, Rolex/Jensen Larson

"Indy is waarschijnlijk een beetje gekrompen", lachte Maro Engel, de Duitse fabrieksrijder en merkambassadeur van Mercedes-AMG, na afloop van de wedstrijd. De 'pedal box', die bij de Mercedes-AMG GT3 normaal gesproken kan worden verschoven, zodat coureurs met uiteenlopende lengte toch een goede zitpositie kunnen vinden, was vast komen te zitten en liet zich tijdens de race niet meer verplaatsen, wat voor Indy Dontje, als een van de langere rijders in het winnende kwartet, geen comfortabele situatie was. Maar dat mocht de pret van de overwinning niet drukken, want de klassezege in Daytona is een belangrijk wapenfeit. Dontje en Engel deelden de winnende auto met de Amerikaan Russell Ward en Phillip Ellis, die in München werd geboren, een Britse vader heeft en met zijn ouders al jarenlang in Zwitserland woont en ook met Zwitserse licentie racet.

210201 ImsA Dontje actie
Urenlang streed het Winward-Mercedes-team met de AF Corse-Ferrari om de leiding in de klasse

Gedurende de tweede helft van de race reed de Winward-Mercedes-AMG GT3 vrijwel constant aan de leiding in de GTD-klasse, maar zoals altijd waren de verschillen minimaal. Vooral de AF Corse-Ferrari met Nicklas Nielsen, Daniel Serra, Matteo Cressoni en Simon Mann leverde urenlang zware tegenstand, inclusief het nodige contact. Daarbij bleef de Mercedes, anders dan de Ferrari, op het juiste spoor en behield zo de leiding in de klasse. Uiteindelijk reed Engel de auto met het startnummer 57 als klassewinnaar over de eindstreep, op 16 seconden gevolgd door Raffaele Marciello in de SunEnergy1-Mercedes, zodat het Duitse merk de eerste twee plaatsen bezette.

Voor Indy Dontje, die al jarenlang een vaste waarde binnen het Winward-team in de GT4-racerij is en met engelengeduld probeerde om eerst vader Bryce en sinds vorig jaar ook zoon Russell Ward naar een hoger niveau te tillen, is het succes in Daytona een prachtige beloning. "Ik ben nog steeds sprakeloos", zei de rijder uit het Noord-Hollandse Schoorl na afloop. "Het is geweldig om de klasse bij de Rolex 24 te winnen! Het team heeft het geweldig gedaan en de auto deed het uitstekend. Alles was gewoon top: de afstellling, de rijderswissels, de bandenwissels, het tanken. Iedereen heeft zijn bijdrage geleverd en dit is het resultaat! Ik ben ongelooflijk blij dat Russell, Phillip en ik bij onze eerste deelname aan de 24-uursrace gelijk konden winnen, en natuurlijk Maro met al zijn ervaring. Ook voor hem was het zijn eerste overwinning in de Rolex 24. Echt ongelooflijk!"

210201 IMSA Dontje finish
De zege voor Winward Racing was de eerste overwinning voor Mercedes-AMG in Daytona

Inmiddels weet Dontje heel goed zelf zijn weg in de internationale racewereld te vinden, maar zeker in een eerdere fase van zijn carrière werd hij ook actief ondersteund door Renger van der Zande. Had hij tips gekregen van de tweevoudig winnaar van de Rolex 24? "Jazeker", zei Dontje. "De afgelopen weken heb ik veel met Renger gesproken. Hij heeft me veel adviezen gegeven, ondermeer over hoe de DPi's racen en hoe ze inhalen in het verkeer. Dat was heel interessant om te horen en ook goed om dat in het achterhoofd te houden. Hoe je je gedraagt in het verkeer, dat is een belangrijk aspect in de hele race. Je wilt natuurlijk niet teveel in de weg rijden voor de snellere auto's, maar aan de andere kant wil je ook zelf niet teveel snelheid verliezen."

210201 IMSA Dontje podim
Fraai scces voor Russell Ward, Phillip Ellis, Maro Engel en Indy Dontje (vlnr)

Het probleem met de 'pedal box' kwam al aan de orde. Waren er verder nog problemen? "Ja, vanaf de eerste stint zat die 'pedal box' al vast en konden we hem niet meer verschuiven", aldus Dontje. "Die andere jongens zijn kleiner, dus voor hen was het niet zo erg, maar voor mij was het niet ideaal. Maar goed, het was te doen. Volgens mij had Maro aan het eind nog wat problemen met de ventilatie en iets met zijn drinksysteem, maar wat de motor en de auto betreft hadden we eigenlijk alleen wat lichte schade als gevolg van het contact met de Ferrari. Voor de rest was alles prima." Met een geweldig resultaat én een Rolex als beloning!
Autosport.nl Hét autosport magazine op Internet