Sportscars

Sportscars: Nicky Catsburg met Daytona-succes in de voetsporen van Dale Earnhardt

210201 IMSA Catsburg trofee
Nicky Catsburg (r.) kon het succes in Daytona alleen met Jordan Taylor vieren

Chevrolet en de nummer 3: voor Amerikaanse autosportfans een historische combinatie dankzij de legendarische Dale Earnhardt in de NASCAR-racerij. Nu maakt ook onze landgenoot Nicky Catsburg deel uit van dit stuk autosportgeschiedenis, want 20 jaar nadat vader en zoon Earnhardt voor Corvette in Daytona reden, won de Amersfoortse coureur samen met teamgenoten António García en Jordan Taylor met de nummer 3-Chevrolet Corvette de GTLM-klasse tijdens de Rolex 24 At Daytona. Omdat García tijdens de race besmet bleek te zijn met het coronavirus, moesten Catsburg en Taylor het laatste deel van de wedstrijd met zijn tweeën afwerken.

Tekst: René de Boer (Twitter: @renedeboer)
Foto's: PR

Hoewel er dit jaar tijdens de Rolex 24 At Daytona maar zes auto's aan de start van de GTLM-klasse stonden, was de strijd er zoals altijd in de hoogste GT-divisie niet minder om. In de week voorafgaand aan de race had de IMSA-organisatie aangekondigd, dat dit het laatste optreden van de GTLM-auto's in Daytona zou zijn. Als reactie op de terugloop van het aantal deelnemers wordt de klasse volgend jaar vervangen door GTD-Pro, gebaseerd op het aanmerkelijk populairdere en betaalbaardere GT3-reglement. De aankondiging gaf de strijd in de klasse nog meer waarde, want natuurlijk is het bijzonder om als laatste GTLM-winnaar in Daytona de boeken in te gaan.

Die eer valt dus Nicky Catsburg te beurt, die na zijn eerdere overwinningen tijdens de 24-uursraces van Spa-Francorchamps en de Nürburgring nu ook de klassezege tijdens de Rolex 24 At Daytona op zijn toch al niet geringe lijst van successen kan bijschrijven. "Deze past mooi in het rijtje van die andere grote races", verklaarde Catsburg desgevraagd aan AUTOSPORT.NL. "Ik ben vorig jaar bij Corvette gekomen en ben er super trots op dat we nu deze race gewonnen hebben. Hopelijk lukt dat ook volgende maand op Sebring, en dan in juni hopelijk in Le Mans!"

210201 IMSA Catsburg actie
De beide Corvettes reden in totaal 716 van de 770 ronden aan kop van het GTLM-veld

De beslissing in de strijd om de zege in de klasse viel in het laatste uur, toen Jordan Taylor in de gele nummer 3-Corvette merkgenoot Tommy Milner in de grijze nummer 4-Corvette passeerde en zo definitief de leiding in de GTLM-divisie nam. De laatste uren van de race moesten Taylor en Catsburg met zijn tweeën rijden, nadat een coronatest bij teamgenoot António García positief bleek te zijn uitgevallen en de Spanjaard meteen werd teruggetrokken. "Ik geloof dat dat na het 17e uur in de race was", aldus Catsburg, die zelf vorig jaar na de 24 Uur van Spa in oktober positief op corona getest was. "Ik heb hier op zaterdag ook een test gedaan, die was negatief, en morgen (inmiddels vandaag, red.) doe ik nog een test voordat ik terug vlieg naar Europa. Ik voel me veilig en heb nooit een onveilig gevoel gehad vanwege zijn positieve test."

Waar alle andere teams in de GTLM-klasse met vier coureurs reden, bestonden de beide Corvette-equipes uit slechts drie rijders, wat in het geval van Catsburg en Taylor de belasting na het wegvallen van García dus nog zwaarder maakte. Catsburg: "Ik was al behoorlijk moe van de driedubbele stints. Ik vroeg of ik nog een stint moest doen, en het antwoord was: 'Ja, je moet nog een stint rijden'. Ik dacht: 'Oh nee, daar gaan we weer!' Maar het was natuurlijk supergaaf en we hebben het toch maar mooi voor elkaar gekregen! Gelukkig hadden we wat ondersteuning van een fysiotherapeut hier, ik voel me toch nog wel redelijk fit."

210201 IMSA Catsburg pits
Corvette Racing won voor de vierde maal in Daytona, voor het eerst met de C8.R

Het succes van Catsburg, Taylor en García betekent de vierde overwinning voor Corvette in de Rolex 24 At Daytona. Het was de eerste zege in een lange-afstandsrace voor de Corvette C.8R, de huidige generatie met middenmotor, die vorig jaar zijn opwachting maakte en al vijf kortere IMSA-klassezeges behaalde. In totaal voerden de beide Corvettes gedurende 716 van de 770 ronden de GTLM-klasse aan. De overwinning in Daytona komt 20 jaar nadat vader en zoon Dale Earnhardt sr. en junior met een Corvette – eveneens met het startnummer 3 – tijdens de Rolex 24 At Daytona in actie kwamen. "Natuurlijk zeggen de namen van Dale Earnhardt senior en junior me ook wel wat", zei Nicky Catsburg. "Ik wist nog niet zoveel over de historie van de nummer 3-auto, maar nu weet ik dat ook, en het is zeker een bijzonder gevoel. Ik ben er heel trots op dat ik daar nu een deel van ben. Racen in Amerika was voor mij altijd een droomwens. Nu sta ik hier met een overwinning in een grote race op zak en ik verheug me erop, nog meer van zulke successen te behalen!"
Autosport.nl Hét autosport magazine op Internet