Formule 1

Formule 1: Verstappen naast poleman Hamilton op voorste startrij

Verstappen

Max Verstappen heeft vriend en vijand verrast door zich op Sochi als tweede te kwalificeren. De verwachting was dat hij het moeilijk zou krijgen om de Renaults en McLarens achter zich te houden, maar in plaats daarvan wist hij Bottas op pure snelheid te verslaan. Extra leuk is dat Verstappen morgen op mediums start en Hamilton op softs. Dat had de wereldkampioen liever niet gedaan, maar het had niet veel gescheeld (1,25 seconde om precies te zijn) of hij had na een tumultueuze Q2 als vijftiende moeten starten. Uiteindelijk greep Hamilton toch weer de pole, maar met de enorme slipstream richting bocht 2 heeft Verstappen misschien wel de allerbeste startplek.

Tekst: Daan Jeuken. Foto: Red Bull

Op gang komen
Een behoorlijke groep toeschouwers – Sochi mikt op 30.000 racefans op de tribunes – bepaald niet allemaal op 1,5 meter van elkaar, ziet in Q1 meer dan genoeg actie. De toppers moeten even in het ritme komen: Hamilton moet zijn ronde opnieuw doen omdat hij de track limits overschrijdt, terwijl Verstappen nog geen heel lekker rondje weet te klokken. Grosjean en Latifi hebben nog helemaal geen legitieme tijd geklokt als de laatste poging aanbreekt, Ocon, Räikkönen en Giovinazzi staan in de gevarenzone. Ocon is de enige die hieruit weet te ontsnappen, Magnussen valt af. De Ferrari's komen op p14 en p15 met de schrik vrij. Russel haalt Q2 weer, een seconde sneller dan zijn teamgenoot.

Poging op mediums
Verstappen zal vandaag hard moeten strijden om zich als derde te kwalificeren. McLaren, Renault en Racing Point zijn sterk, Red Bull gaat hier niet zo geweldig. Verstappen kijkt vast vooruit naar de race; net als Mercedes probeert hij een Q2-tijd te zetten op mediums. Misschien niet eens zozeer om morgen met Mercedes te strijden, wel om de rest af te troeven. Op de mediums komt Verstappen niet verder dan p7. Dat lijkt niet genoeg.

Ook Mercedes doorstaat Q2 niet zorgeloos. Bottas maakt een flinke fout en blijft steken op p4, Hamilton is veruit de snelste, maar heeft de track limits opnieuw overschreden en moet op herkansing. Dat lijkt geen probleem; wederom op mediums is Hamilton op weg naar een veilige notering. Maar Vettel gooit roet in het eten. De Duitser spint in bocht 3 en gaat hard de muur in. Veel rotzooi op de baan – Leclerc ontwijkt hem ternauwernood. Hamilton is er al lang en breed voorbij, maar de rode vlag wordt uitgehangen, dus Hamilton moet zijn run afbreken.

Race tegen de klok
Met nog 2:15 op de klok en een rondetijd van 1:32, is er nog net genoeg tijd voor Hamilton en alle anderen om nog een rondje te doen. Maar de outlap zal veel sneller moeten dan gewenst, dus de banden zullen niet optimaal opgewarmd worden én al meer beschadigd zijn dan normaal. Bovendien zitten 14 man in hetzelfde window, dus dat wordt een zeer interessante outlap. De meeste teams nemen geen risico's en melden zich al aan het einde van de pitstraat, nog voordat bekend is wanneer de sessie wordt hervat. De Red Bulls staan voorop – Verstappen haalt in de pitstraat Gasly in – Mercedes heeft de slag gemist. Hamilton sluit achteraan, op softs. Áls hij Q3 haalt, start hij morgen in ieder geval op andere banden dan zijn teamgenoot.

De eerste auto's staan uiteindelijk vier minuten te wachten voor de sessie wordt hervat. De banden zijn afgekoeld, de onderdelen oververhit. In die drukte is het aan Albon, Stroll, Russel en Hamilton om toch in de top tien te komen. Voor Stroll wordt het wachten al te veel. Zijn auto is oververhit en hij wordt teruggeduwd naar de pits.

De race naar start/finish is uitermate interessant. Hamilton wordt gevraagd de auto's in te halen, maar hij spint bijna en gaat van de baan.

Verstappen gaat voorop en kan een vrije ronde rijden. Albon laat voor zichzelf een lekker gat vallen, Gasly ook – het maakt het achterin alleen maar benauwder. Hamilton gaat met nog 1,25 seconde op de klok over start/finish. Ternauwernood. Nu dat rondje nog rijden.

Verstappen komt als eerste en speelt met vuur. Hij gaat vlak voor start/finish op de rem om morgen op mediums te mogen starten. Maar aangezien iedereen nog komt, is p7 niet bepaald veilig. Albon komt al driftend vlak achter hem aan en rijdt zich veilig: p6. Hamilton is uiteraard niet zo snel als normaal, maar het is genoeg. P4. Met de schrik vrij.

Verstappen is dan weggezakt naar p9, maar komt ook met de schrik vrij. Leclerc, Kvyat en Russel komen niet aan zijn tijd.

Mercedes naar 8 op rij?
De overmacht van Mercedes is in Sochi zo groot, dat er gekke dingen moeten gebeuren willen ze niet de voorste startrij claimen. Het zou de achtste keer op rij zijn als dat lukt – het record is negen. Bottas' eerste ronde is niet geweldig en 0.8 langzamer dan Hamilton. Maar dat blijft genoeg voor p2.

Verstappens eerste ronde is wel goed. P3, 0.004 voor Ricciardo.

Voor de tweede poging gaat iedereen supervroeg – behalve Max Verstappen. Hij heeft van niemand last en kan zijn eigen ding doen.

Bottas komt als eerste. Zijn eerste sector zit boven Hamiltons tijd, terwijl Hamilton zijn eigen tijd verbetert. Sector 2 van Bottas is ook niet goed genoeg, sector 3 evenmin. Een halve seconde langzamer dan zijn teamgenoot. Hamilton scherpt zijn tijd nog iets aan, maar het zal niet echt nodig zijn. "Ik snap er niks van", reageert Bottas.

Verstappen wordt niet meer onder druk gezet door Ricciardo, want die verbetert zijn tijd niet. Perez doet dat wel en hij springt boven Verstappen. Maar die komt dus nog. Na twee sectoren zit hij maar nét boven de tijd van de Fin en de derde rijdt Verstappen perfect: 0.089 sneller dan Bottas en op de voorste startrij. Op mediums, met Hamilton op softs. En met de enórme slipstream richting Turn 2. "Ik verwacht niet dat ik morgen na Bocht 2 nog aan de leiding lig", aldus de poleman.

Verstappen steeg boven zichzelf uit. "Het was moeilijk om de goede balans te vinden. Vanochtend hadden we hem nog niet en gedurende de kwalificatie werd hij steeds beter. Bij de laatste poging hadden we het naar behoren. De voorste startrij had ik niet verwacht. Als we een goede start hebben, kunnen we slipstreamen richting Turn 2. Ook met het bandenverschil kan het interessant worden morgen."

Uitslag kwalificatie Rusland
1. Lewis Hamilton, 1:31.304
2. Max Verstappen, op 0.563
3. Valtteri Bottas, op 0.652
4. Sergio Perez, op 1.013
5. Daniel Ricciardo, op 1.060
6. Carlos Sainz, op 1.246
7. Esteban Ocon, op 1.320
8. Lando Norris, op 1.543
9. Pierre Gasly, op 1.696
10. Alex Albon, op 1.704

11. Charles Leclerc, 1:33.239
12. Daniil Kvyat, 1:33.249
13. Lance Stroll, 1:33.364
14. George Russel, 1:33.583
15. Sebastian Vettel, 1:33.609

16. Romain Grosjean, 1:34.592
17. Antonio Giovinazzi, 1:34.594
18. Kevin Magnussen, 1:34.681
19. Nicholas Latifi, 1:35.066
20. Kimi Räikkönen, 1:35.26
Autosport.nl Hét autosport magazine op Internet