Formule 1

Formule 1: Verstappens seizoen begint dramatisch, Bottas leidt verrassend podium

M232609

Max Verstappen is het seizoen 2020 dramatisch begonnen. Zijn gooi naar de wereldtitel liep al na 12 ronden een flinke deuk op. Op p2, met potentieel de beste banden, viel zijn Red Bull stil. Zeker in dit seizoen, dat vooralsnog bestaat uit 8 races, kan een DNF wel eens ontzettend duur uitpakken. Extra zuur werd het voor Verstappen toen bleek dat Mercedes flinke problemen had. Bottas bleef echter koel en behield de leiding. Hamilton lukte dat niet. Hij werd aangevallen door Albon en een herhaling van Brazilië 2019 voltrok zich: Hamilton tikte Albon aan, die hierdoor zijn eerste podium zag vervliegen. Hamilton kreeg vijf seconden straf en moest vrezen voor zijn podiumplek. Charles Leclerc stoomde op en pakte die tweede plek. Lando Norris moest er in de allerlaatste ronde een snelste raceronde uit stampen om zijn allereerste podiumplek op te eisen.

Tekst: Daan Jeuken. Foto: Mercedes

Hamilton bestraft
Max Verstappen begint de eerste race van het jaar met een mooi cadeautje. Lewis Hamilton heeft drie gridplaatsen straf gekregen omdat hij in de kwalificatie niet afremde voor de gele vlag van Valtteri Bottas – hetzelfde wat Verstappen overkwam in Mexico vorig jaar. De wedstrijdleiding had vreemd genoeg tot een klein uur voor de race nodig om genoeg bewijs te verzamelen, maar Hamilton is uiteindelijk drie plaatsen teruggezet. Hij start dus vanaf p5. Verstappen schuift zo door naar de voorste startrij, naast poleman Valtteri Bottas. Achter hen staan Norris en Albon.

Voor Verstappen betekent p2 in Oostenrijk een herhaling van vorig jaar. Ook toen startte hij vanaf die plek, en op mediums tussen de anderen op softs. Vorig jaar mislukte Verstappen zijn start en moest hij een inhaalrace inzetten, die hem uiteindelijk wel naar de overwinning bracht. 

Nu is Verstappens start veel beter. Niet goed genoeg om Bottas aan te vallen, maar wel (net) goed genoeg om de aanval van Norris af te slaan. De Brit in de McLaren zet de aanval de gehele eerste ronde door, maar Verstappen maakt zich breed en houdt p2 vast. Verstappens teamgenoot Albon doet hetzelfde als zijn teamgenoot: Hamilton zoekt aan alle kanten in de eerste ronde, maar Albon behoudt p4. Achter de wereldkampioen ook al zo'n ferm gevecht, maar hier weet Leclerc ook geen gaatje te vinden bij Perez. Scherpe gevechten, maar zonder schade.

Hamilton op jacht
Als na drie ronden de DRS wordt vrijgegeven, kan Norris zijn beste startplaats ooit niet lang vasthouden; Albon en Hamilton zijn de McLaren zo voorbij. De ronden daarna kruipt Hamilton steeds dichter richting Albon. Hij is geduldig en dat wordt beloond; na 9 ronden kan Hamilton dankzij DRS gemakkelijk naar p3.

Drama Verstappen
Max Verstappen blijft in de openingsfase binnen een paar seconden van Bottas. Dat is veelbelovend, want met de mediums heeft hij de beste kaarten. Maar alle hoop op de overwinning en een positieve start van 2020 vervliegt na 12 ronden. Zijn Red Bull valt stil, Verstappen weet hem al rollend nog aan de praat te krijgen, maar de auto blijft in anti-stall schieten. Hij stottert terug naar de pits, maar daar moet hij uitstappen. Zo hoog als de verwachtingen voor 2020 waren, zo dramatisch start het seizoen.

Met de dramatische prestaties van Ferrari (Leclerc en Vettel rijden op p6 en p8) en Albon die nog niet zo ver is, versterkt dit ook het vermoeden dat Verstappen dit jaar de enige serieuze uitdager van Mercedes zal zijn. Het seizoen is nog lang, zou je normaal gesproken zeggen na race 1. Maar vooralsnog bestaat het seizoen 2020 nog maar uit acht races. De tijd zal leren hoe duur deze DNF is.

Mercedes kan deze race in ieder geval onderling uitvechten, als er niets geks gebeurt.

Safetycar opent pitstopwindow
Max Verstappen is niet de enige met problemen. Na hem valt ook Ricciardo stil en even later draait Lance Stroll de garage in. Na 27 ronden schiet Magnussen met remproblemen rechtdoor en hij strandt op een vervelende plek. De safetycar komt de baan op en dat is voor iedereen het moment om de eerste pitstop te maken. 

De safetycar helpt Hamilton, die nu het directe gevecht met zijn teamgenoot aan kan. Zeker in dit voorlopig korte seizoennetje, zal Hamilton erop gebrand zijn die eerste tik uit te delen. Bij de herstart is hier echter nog geen kans voor.

Vettel weer de fout in
Wie wel kan aanvallen bij de herstart is Carlos Sainz. Die zit Charles Leclerc op de hielen en waagt een poging. Leclerc maakt zich echter breed genoeg en slaat de aanval af. Als Sainz daarbij iets wijd gaat, denkt Vettel een gaatje te zien. Hij wil in de binnenbocht duiken, maar dat is veel te optimistisch en daar is absoluut geen ruimte. Vettel remt te laat en spint al voordat hij bij Sainz is. Gelukkig voor de Spanjaard wordt hij niet geraakt. Het zijn precies dit soort blunders in het vorige seizoen die ervoor zorgden dat Ferrari geen vertrouwen meer had in Vettel. Dat hij dit laatste seizoen weer begint met zo'n fout, nota bene achter zijn opvolger, zal de samenwerking de rest van het jaar niet bevorderen.

Hamilton ruikt bloed
Op de harde band gaat Hamilton lekkerder dan de man voor hem. Hij kruipt steeds dichter naar de staart, maar het team wil koste wat kost deze 1-2 vasthouden – de grote baas van Mercedes is aanwezig. Maar Hamilton is er niet de persoon naar om volgzaam tweede te worden. Zeker omdat hij weet dat hij doorgaans de betere vechter is dan Bottas.

Een aanval blijft echter uit, en dat is niet zomaar. Mercedes heeft serieuze sensor-problemen en beide rijders moeten van de kerbs af blijven. Dat maakt inhalen niet gemakkelijker. Of is dit een verkapte manier om teamorders uit te delen? Druk van achteruit is er niet, dus ook op halve kracht lijkt die dubbelzege wel binnen.

Wie mag er mee naar het podium?
Albon rijdt op 10 seconden van Hamilton. Zijn eerste podium is echter nog geen zekerheid. Sergio Perez is Lando Norris voorbij en rijdt op p4 slechts twee seconden achter Albon. Tijdens de wintertests was er al het sterke vermoeden dat Racing Point, met de auto die grotendeels een Mercedes-kopie is, een enorme stap had gemaakt. Nu bevestigt Perez dit vermoeden.

Nog een safetycar
Met nog 20 ronden te gaan zorgt George Russel voor de tweede safetycar. Zijn Williams valt stil en kan niet zomaar worden weggeduwd. Jammer voor de Brit en voor Williams, maar het team zal niet ontevreden zijn over de start van het jaar. Na een seizoen stijf achteraan kon Russel nu strijden met Alfa Romeo's en Toro Rosso's. Met het grote aantal uitvallers zijn zelfs punten voor Williams niet uitgesloten. Teamgenoot Latifi rijdt wel laatste.

Toch nog spanning
De safetycar zorgt ervoor dat de slotfase toch nog spannend wordt. Mercedes is de voorsprong kwijt en kan het zich nu niet meer veroorloven om zo te cruisen. Het zijn de momenten dat Red Bull doorgaans op zijn sterkst wordt. Het team pakt de koe bij de horens en haalt Albon binnen voor softs. Het kost hem één plek aan Perez, maar kan hem later nog wat moois opleveren.

Met nog 17 ronden te gaan wordt de race hervat. Bij de vorige herstart kon Hamilton niet aanvallen en ook nu weet Bottas een veilig gat te slaan. Albon valt ook niet aan, maar Perez maakt een foutje en Albon duikt in dat gat. Precies als hij er voorbij gaat wordt de safetycar weer uitgeroepen. In de voorlaatste bocht voor de herstart is namelijk het voorwiel van Kimi Räikkönen afgebroken op de kerb. Albon geeft snel de plaats terug, maar dat hoefde niet. Nog voor de herstart mag Albon p3 weer innemen.

Nu zijn er bij de herstart nog elf ronden te gaan. De eerste bocht leidt weer niet tot actie, maar in bocht 2 komt Albon. Hamilton dwingt hem slim naar buiten, maar Albon heeft goede grip naar de volgende bocht. Daar dwingt Hamilton hem wederom slim naar buiten, maar Albon heeft veel betere banden. Hij gaat buitenom, lijkt er voorbij, maar dan tikt Hamilton hem aan op zijn achterband. Albon gaat in de rondte en valt terug naar de laatste plek. Een enorme déjà vu naar Brazilië, toen Hamilton de jongeling ook al beroofde van zijn eerste podiumplek. En ook nu krijgt Hamilton de tijdstraf: 5 seconden straf.

De aanrijding geeft Bottas meteen twee tellen lucht en na de tijdstraf is de strijd helemaal gestreden. Hamilton moet vrezen voor het podium, want door de late safetycars zit alles dicht bij elkaar. Perez rijdt nog derde, maar niet voor lang. Charles Leclerc komt oprukken. Hij gaat eerst Norris voorbij en heeft daarna geen bedenktijd nodig om ook Perez te passeren. Op p3 hoeft Leclerc alleen maar aan te sluiten achter Hamilton om als tweede te eindigen.

Actievolle slotfase
Sinds die laatste safetycar is er overal op de baan wat te doen. De twee McLarens strijden achter Perez, geven elkaar wel genoeg ruimte, en Norris wint de strijd. Geeft dat Perez genoeg lucht om de vierde plaats veilig te stellen? Nee. De Mexicaan krijgt een tijdstraf van vijf seconden omdat hij te hard reed in de pitstraat. Norris blijft daar niet op wachten en hij gaat de Racing Point voorbij. Perez liet de deur open staan, maar rijdt wel tegen de McLaren aan, die gelukkig geen schade oploopt.

Verder naar achteren haalt de band van Kvyat het einde niet en hij eindigt ook in de grindbak. Nu geen safetycar gelukkig.

Norris naar "het podium"
Norris moet nu binnen vijf seconden van Hamilton blijven om het podium te grijpen. Dat doet Norris op fenomenale wijze: hij rijdt in de laatste ronde de snelste raceronde. Dat is 0.198 genoeg om én het punt voor de laatste ronde te pakken, én mee naar het podium te gaan. Jammer voor Norris is de podiumceremonie in deze coronatijd op het rechte stuk, maar het mag de pret niet drukken.

Bottas slaat slag
Valtteri Bottas begon vorig jaar ook sterk, maar viel toen gedurende het seizoen steeds verder terug. Nu slaat hij ook een sterke slag, zeker met Hamilton op p4 en Verstappen zonder punten. "Er was veel druk vandaag. De eerste safetycar ging nog wel, maar daarna dacht ik: niet weer. Het gaf Lewis steeds de kans om de druk hoog te houden en van elk foutje te profiteren. Die heb ik echter niet gemaakt, ondanks onze problemen. We mochten niet over de kerbs en moesten voorzichtig zijn. Gelukkig zijn wel beide auto's gefinisht. Lekker om zo te beginnen."

Cadeautje voor Ferrari
Ferrari had een moeilijk weekend, maar profiteerde optimaal van de chaos voor hen. "Dit hadden we niet verwacht, het is een grote, maar fijne verrassing. We hebben vandaag alles perfect gedaan. We hadden een beetje geluk door Lewis zijn penalty en wat crashes, maar dat hoort ook bij racen. Ons doel was vandaag elke kans grijpen, en dat hebben we gedaan. We hadden niet de snelheid, dus we moeten nog wel hard aan het werk en mentaal sterk blijven."

Norris in jubelstemmig
Lando Norris heeft de lach altijd aan zijn kont hangen, maar nu is de smile zelfs achter het mondkapje zichtbaar. "Ik ben sprakeloos. Er waren een paar momenten in de race dat ik dacht dat ik het had verpest. In het gevecht met Carlos bijvoorbeeld, maar ik kon hem voor blijven. En daarna in het gevecht met Perez toen hij me raakte. Ik wist toen nog niet van alle penalty's, maar moest hem voorbij om de druk van achteren weg te houden. Daarna hoorde ik van Hamiltons straf en moest ik nog pushen. Ik had een paar rommelige ronden achter de rug, maar vond nog net op tijd het ritme om die podiumplek te pakken."

Achter Hamilton weet ook Sainz nog voor Perez te komen, die verder geen plaats verliest aan de vijf seconden straf. Gasly, Ocon en Giovinazzi mogen ook punten mee naar huis nemen. Vettel haalt het laatste puntje. Dat hij na zijn spin niet verder kwam dan p10 is niet bemoedigend – de podiumplek van Leclerc is zout in de wonde.

Op p11 weet Nicholas Latifi nét geen punt te halen bij zijn debuut.

Uitslag Grand Prix Oostenrijk
1. Valtteri Bottas, 71 ronden
2. Charles Leclerc, op 2.700
3. Lando Norris, op 5.491
4. Lewis Hamilton, op 5.689
5. Carlos Sainz, op 8.903
6. Sergio Perez, op 15.092
7. Pierre Gasly, op 16.682
8. Esteban Ocon, op 17.456
9. Antonio Giovinazzi, op 21.2146
10. Sebastian Vettel, op 24.545

11. Nicholas Latifi, op 31.650
12. Daniil Kvyat
13. Alex Albon

Kimi Räikkönen
George Russel
Romain Grosjean
Kevin Magnussen
Lance Stroll
Daniel Ricciardo
Max Verstappen
Autosport.nl Hét autosport magazine op Internet