IndyCar

Div: Veiligheidsgoeroe Bill Simpson overleden

Vandaag overleed veiligheidspionier Bill Simpson ten gevolge van een zware hersenbloeding de hij vrijdagmiddag opliep. Oud-coureur Simpson werd bekend om zijn veiligheidsproducten zoals gordels en helmen. Toch waren zijn producten soms omstreden. In 1980 verloren de F2 coureurs Markus Höttinger en Hans Georg Bürger het leven en werd er aan de Simpson helmen getwijfeld. De dood van Dale Earnhardt Sr.in 2001 tijdens de Daytona 500 ten gevolge van een niet goed bevestigde gordel leidde tot een enorm dispuut met NASCAR.

2019 Bill Simpson
Bill Simpson een bijzonder mens.

Tekst Willem J. Staat
Foto's Indycar

Veiligheidsgoeroe Bill Simpson overleden
De op 14 maart 1940 geboren Simpson begon zijn autosportcarriere in de dragsters maar reed ook in sports- en Indycars. Simpson maakte tussen 1968 en 1977 in totaal 52 Indycar-wedstrijden en reed elfmaal in de Top 10 met als beste resultaat een zesde plek tijdens de Milwaukee 200. Simpson beleefde zijn kleine "moment of glory" in 1974 toen hij zich als 20e wist te kwalificeren maar met een kapotte zuiger moest opgeven.

Simpson's interesse in veiligheidsproducten begon na een dragcrash in 1958 waarna hij parachutes begon te ontwikkelen die de dragsters moesten vertragen. Deze uitvinding leidde uiteindelijk tot het ontstaan van zijn veiligheidsbusiness ofwel Simpson Performance Products.

In 1967 maakte Simpson kennis met de astronaut Pete Conrad die het Nomex product bij hem introduceerde. Het leidde tot de eerste brandvrije race-overalls en in 1968 beschikte vrijwel het gehele startveld van de Indy 500 over een dergelijk product. Simpson schuwde het niet om zichzelf in brand steken en te laten zien hoe brandvrij zijn raceoveralls waren.

Simpson racete tot 1977 maar kapte er meer toen hij tijdens een trainingsronde op de Brickyard aan een telefoontje dacht dat hij moest maken. Simpson stapte daarmee nooit meer in een race-auto.

De dood van de F2 coureurs Markus Höttinger en Hans Georg Bürger op Hockenheim en Zandvoort 1980 legde al een schaduw over de Simpson helmen. Tijdens een geïmproviseerde persconferentie tijdens de Duitse GP dat jaar stond Simpson met een hamer op zijn helmproducten te slaan om te zien dat er niets mis was met zijn product. Het was een weinig overtuigende act.

De crash van Dale Earnhardt Sr. tijdens de Daytona 500 leidde tot een juridisch confrontatie met de NASCAR-organisatie. Simpson klaagde de NASCAR-organisatie voor maar liefst 8.5 miljoen dollar aan. Ook viel Bill de nodige doodsbedreigingen en werden er meerdere schoten op zijn huis afgevoerd. Simpson trok zich uit zijn bedrijf terug en richtte de firma Impact Racing op.

Eerder in zijn carriere kreeg Simpson het met de USAC organisatie aan de stok(toen verantwoordelijk voor de Indycars) omdat hij zichzelf in brand stak om de degelijkheid van zijn producten aan te tonen.

Rick Mears
Bill Simpson ontdekte de legendarische Rick Mears in de offroads en haalde hem over om op Indy te gaan rijden. Het begin van een indrukwekkende carriere. Simpson was clever genoeg om het contract van Mears aan Roger Penske te verkopen.

Drievoudig Indy 500 winnaar Bobby Unser: " Bill was een hippie toen ik hem ontmoette maar een humeurige oude vent voor het merendeel van zijn leven. Hij had een harde kop waar je kwaad op kon worden maar de andere dag had je het hem snel weer vergeven omdat hij dan iets goeds deed. De ene dag kon hij mensen afzeiken en de andere redde hij weer een paar mensenlevens. Dat was Bill Simpson ten voete uit."

De driemaal getrouwde Simpson laat één zoon na en was zeker niet de gemakkelijkste mens in de omgang. Zijn concurrenten moesten hem met regelmatig uit de kroeg houden. Simpson werd in 2003 in de Amerikaanse Motorsports Hall of Fame opgenomen en elf jaar later in de Speedway Hall of Fame. Ook schreef Simpson twee boeken met de titels "Racing safely, living dangerously" en "Through the fire". Bill Simpson een kleurrijk mens die met zijn veiligheidsproducten honderden, misschien duizenden actieve autosporters het leven redde.

Sneva Carter Simpson Oppermann Bigelow Cannon Parsons
Indy 1974 vnlr. Tom Sneva, Pancho Carter, Bill Simpson, Jan Oppermann, Tom Bigelow, Larry Cannon en Johnny Parsons. Grote namen uit die tijd.
Autosport.nl Hét autosport magazine op Internet