Formule 1

Formule 1: Irvine maakt zijn rol waar op A1-Ring

Op een van de mooist gelegen circuits uit de Formule 1-kalender, de A1-Ring in Spielberg nabij Zeltweg, vond de negende ronde van het Wereldkampioenschap plaats in de vorm van de Grosser Preis von Österreich. Zoals bekend zonder Michael Schumacher, die bij Ferrari werd vervangen door Mika Salo. "Nu wil ik de nummer een-positie bij Ferrari", verlangde Eddie Irvine onmiddelijk. Met zijn tweede zege van het seizoen maakte hij die rol volledig waar.

Tekst: René de Boer

In de kwalificatietraining domineerden de beide McLarens: WK-leider Mika Häkkinen veroverde voor de zevende maal dit seizoen de pole position, voor zijn Schotse teamgenoot David Coulthard. Zonder problemen verliep de sessie echter niet: in een vroeg stadium in de training moest Häkkinen zijn McLaren-Mercedes MP4-14 met een motordefect al aan de kant zetten en met de reserve-auto van het team de training vervolgen. Dat verliep echter goed, getuige zijn snelste trainingstijd, de 17e pole uit zijn carrière. Eddie Irvine, nu de kopman in het Ferrari-team, trainde als derde, maar was daarmee niet geheel tevreden. "We hebben wat teveel verloren", gaf hij toe. Daarachter volgden Heinz-Harald Frentzen, het Stewart-duo Herbert en Barrichello en de nieuwe Ferrari-man Salo. Lokale held Alexander Wurz, die de afgelopen dagen in de Oostenrijkse kranten luidkeels klaagde over het gebrek aan vermogen van de Supertec-motoren in zijn Benetton, startte als tiende en was daarmee, voor het eerst dit seizoen, sneller dan zijn Italiaanse teamgenoot Fisichella.

Drama voor McLaren
Voor ruim 80.000 toeschouwers bij een temperatuur van 18 graden kende de 71 ronden lange wedstrijd een dramatisch begin. De eerste bocht, waar de nodige problemen werden verwacht, zorgde ditmaal niet voor chaos, maar bij het aanremmen van de tweede bocht, de Remus-Kurve, kwamen de beide McLaren-coureurs met elkaar in aanraking. Coulthard probeerde binnendoor te duiken bij de leidende Häkkinen, maar de Fin verdedigde zijn lijn en hield het gat gesloten, waardoor Coulthard met het linkervoorwiel van zijn auto het rechterachterwiel van Häkkinens bolide aantikte. De regerend wereldkampioen ging in de rondte, en terwijl Coulthard de leiding in de wedstrijd overnam, moest Häkkinen op grote achterstand als laatste de race vervolgen. Rubens Barrichello profiteerde van de situatie en nam de tweede plaats voor Eddie Irvine, terwijl Johnny Herbert de achtervleugel van zijn Stewart verloor. Daardoor raakte ook de voorvleugel van de auto van Mika Salo beschadigd, waardoor beiden voor een vrij langdurige reparatie naar de pits moesten.

Mika Häkkinen startte een fulminante inhaaljacht en reed de ene snelle ronde na de andere. Na twintig ronden was hij al zesde en met name het duel met Heinz-Harald Frentzen was een spannende aangelegenheid. Opmerkelijk was het gemak waarmee Häkkinen de ene na de andere positie kon goedmaken, terwijl de A1-Ring toch bepaald niet bekendstaat als een circuit waar het eenvoudig inhalen is. Enerzijds ligt dat natuurlijk aan de rijcapaciteiten van de Fin zelf, maar anderzijds bleek ook duidelijk de superioriteit van zijn auto ten opzichte van de concurrentie. De eerste uitvaller was Williams-rijder Ralf Schumacher, die zich in de Remus-Kurve verremde en in de grindbak belandde. Enkele ronden later was het de Japanner Toranosuke Takagi, als gevolg van een technisch defect aan zijn Arrows.

Geslaagde Ferrari-strategie
Ook Jacques Villeneuve moest voortijdig forfait geven: de Canadese wereldkampioen van 1997 heeft dit seizoen voor BAR nog geen enkele Grand Prix uitgereden! Villeneuve's oude team, Williams, heeft wat dat betreft een betere reputatie, maar ook Alessandro Zanardi viel uit en dat betekende de eerste uitval van beide auto's voor Williams sinds de Duitse Grand Prix op Hockenheim van 1997! Ferrari kende een goede strategie bij het uitvoeren van de pitstop. Coulthard ging eerder de pits in dan Irvine, die daardoor de leiding in de wedstrijd kon overnemen. De Ferrari-équipe voerde vervolgens een zeer snelle pitstop voor Irvine uit, die daarmee de eerste plaats kon vasthouden en voor Coulthard weer de baan opkwam. Achteraf zou die pitstop-tactiek van Ross Brawn en Jean Todt bepalend zijn voor de uitslag van de wedstrijd.

Na de eerste serie stops luidde de volgorde Irvine voor Coulthard, Barrichello, Häkkinen en Frentzen, voor de beide Saubers van Alesi en Diniz en de Benettons van Wurz en Fisichella. In ronde 48 stak Häkkinen Barrichello voorbij tijdens het aanremmen van de Power Horse-Kurve in een gewaagde, maar geslaagde manoeuvre. Een ronde later viel Jean Alesi uit, als gevolg van een lege brandstoftank. Wurz klom daardoor op naar de zesde plaats. In de 57e ronde blies Rubens Barrichello zijn Ford-motor op, hetgeen voor Neil Resslar, de grote baas van Ford Motor Corporation, te gast in Oostenrijk, zeker geen plezierige aanblik zal zijn geweest...

Coulthard verkleint achterstand
In de slotfase van de race wist David Coulthard de achterstand op de leidende Irvine zienderogen te verkleinen, waarbij natuurlijk ook hielp dat Irvine door de nodige rijders bij het op een ronde zetten werd opgehouden. Een van die 'gelapten' was Ricardo Zonta, die echter met nog zes ronden te gaan uitviel en daarmee opnieuw een volledig nul-resultaat voor BAR moest laten aantekenen. Met nog drie ronden te gaan bedroeg Irvine's voorsprong 0,6 seconden en Coulthard zat hem in de versnellingsbak. Irvine merkte duidelijk de druk die de Schot mop hem uitoefende en blokkeerde meermaals bij het remmen. In het zicht van de finish viel Fisichella uit, maar alle aandacht ging naar het duel om de overwinning. Uiteindelijk was het toch Irvine, die met een slechts minimale voorsprong zijn Ferrari F399 als eerste over de finishlijn stuurde. Coulthard werd tweede voor Häkkinen, Frentzen, Wurz en Diniz. Daarmee kwam Irvine, eerder dit seizoen winnaar van de openingsrace in Melbourne, tot op twee punten van Mika Häkkinen.

Eddie Irvine verklaarde: "We hebben de auto sterk verbeterd in de test op Monza, vrij veel tijd gevonden. Natuurlijk ben ik wel een beetje verbaasd dat we de McLarens konden verslaan, zeker na de training van gisteren en de warm-up van vanmorgen. Maar we wisten dat het in de race goed zou moeten gaan. Ik had wat last van onderstuur, maar zeker na de pitstop was ik sneller dan Coulthard en dat was mijn voordeel." Coulthard sprak van een 'nachtmerrie' met betrekking tot de situatie in de tweede bocht met zijn teamgenoot. "Ik heb het duidelijk verkeerd ingeschat", gaf hij toe. Häkkinen wilde er niet meer over praten, maar er zal intern zeker nog wel het nodige over worden gezegd. "We kwamen hier om punten te scoren, dat hebben we gedaan. Voor mij was het strijden met de anderen wel leuk", aldus de regerend wereldkampioen. De gezichten op het podium spraken boekdelen: Irvine was blij, maar noch Coulthard, noch Häkkinen leken tevreden. De spanning in het wereldkampioenschap is echter volledig terug!

Uitslag:
1. Eddie Irvine, Irl, Ferrari
2. David Coulthard, GBr, McLaren-Mercedes
3. Mika Häkkinen, Fin, McLaren-Mercedes
4. Heinz-Harald Frentzen, Dui, Jordan-Mugen Honda
5. Alexander Wurz, Oos, Benetton-Supertec
6. Pedro Diniz, Bra, Sauber-Petronas

Stand na negen van 16 races:
1. Mika Häkkinen, 44 punten
2. Eddie Irvine, 42
3. Michael Schumacher, 32
4. Heinz-Harald Frentzen, 29
5. David Coulthard, 28
6. Ralf Schumacher, 19

Autosport.nl Hét autosport magazine op Internet