Formula E

Formule E: Ervaringen bij de Formule E in New York

170721 FE Opening
Beter dan we hadden verwacht: Formule E in New York.

AUTOSPORT.NL-redacteur René de Boer was het afgelopen weekeinde in New York voor het eerst bij een Formule E-evenement. Met veel meer dan alleen beroepsmatige nieuwsgierigheid keek hij achter de schermen van de steeds populair wordende formulewagenklasse met elektrisch aangedreven auto's, waarvoor de fabrikanten in de rij lijken te staan. In een geheel persoonlijk verslag geeft hij zijn indrukken weer.

Tekst: René de Boer
Foto's: FIA Formule E, Team Abt Schaeffler Audi Sport/Michael Künkel, Venturi, Rebocar

Normaal gesproken was ik afgelopen weekeinde bij het FIA WEC op de Nürburgring geweest. Ik ben gek op lange-afstandsraces, het is mijn thuisrace en het zou leuk geweest zijn om iedereen, een ruime maand na Le Mans, weer eens te zien. Het liep echter anders. "Wil je mee naar New York", luidde de vraag vanuit de persafdeling van Audi Sport. En dat terwijl ik pas in april nog met Audi in New York was vanwege de introductie van de R8 LMS GT4. Maar New York is altijd een reis waard, en bovendien was ik toch wel erg nieuwsgierig naar hoe de beleving van Formule E ter plekke zou zijn. Een tijdje later kwam er een uitnodiging van BMW Motorsport. "We zouden het leuk vinden als je met ons mee komt naar New York." Ik legde uit dat ik al bij Audi had toegezegd, maar BMW wilde toch erg graag dat ik mee kwam, in ieder geval voor een workshop op vrijdag, en zo werd mijn vlucht in goed overleg met de betrokken partijen een dag eerder gepland.

170721 FE Minis
Rijden met elektrische Mini's behoorde ook tot het programma

Bij de BMW-workshop bestond het eerste deel uit een rit door Brooklyn met een elektrisch aangedreven Mini Countryman. Afgezien van de regen en de talloze verkeerslichten was die ervaring prima. Op de plaats van bestemming, een hippe Mini-designstudio met ruimte voor allerlei creatieve geesten, kwamen we meer te weten over de fabrieksmatige deelname van BMW aan de Formule E, die zoals gemeld vanaf het seizoen 2018/2019 op het programma staat. Sportdirecteur Marquardt wees op de nauwe samenwerking tussen de productie- en de sportafdeling, want voor het eerst zijn het de productontwikkelaars die nu ook werken aan de toekomstige Formule E-motor, in plaats van andersom. "We hebben vanuit onze serieproducten als de i8 en de i3 al heel wat ervaring met elektromobiliteit en die gebruiken we bij het ontwikkelen van onze nieuwe elektrische racemotor voor de Formule E", aldus Marquardt. De nieuwe krachtbron loopt al op de testbank, eerste circuittests staan voor februari volgend jaar op het programma. Ervaringen vanuit het Formule E-programma wil BMW dan weer meenemen bij de ontwikkeling van de volgende generatie elektromotoren voor de serieproductie.

170721 FE BMW
BMW-sportdirecteur Jens Marquardt spreekt over de technologietransfer tussen Formule E en serie

Liever niet alleen in het donker
Op zaterdag was ik voor het eerst op het circuit, een baan in een buurt waar je 's avonds in het donker liever niet alleen zou willen rondlopen. Veel leegstaande opslagloodsen, grote gaten en kuilen in de weg, autowrakken langs de kant, roestige hijskranen die hun beste tijd achter de rug hadden: het havengebied in de wijk Red Hook op Brooklyn is nou niet bepaald de aantrekkelijkste omgeving. Maar al snel werd duidelijk waarom juist daar gereden werd: op de achtergrond was de indrukwekkende skyline van Manhattan goed zichtbaar, en iets verderop het Vrijheidsbeeld. Dat waren natuurlijk de televisiebeelden die de organisatie wilde laten zien, en dat zie je niet als je in de schaduw van al die wolkenkrabbers aan de overkant van de Hudson River racet. Nog afgezien van de logistieke problemen die een stratencircuit op het toch al overvolle Manhattan met zich mee zou brengen. Ook op Brooklyn was het al druk genoeg.

170721 FE sloop
Het circuit bevindt zich niet echt in een gezellige buurt

Voor de rest was het circuit op veel punten akelig smal, met krappe bochten en hairpins waar het welhaast tot opstoppingen moest komen. Een beetje stop-and-go-baantje met eromheen de nodige tribunes, die tijdens de races op beide dagen vol zaten. Officiële cijfers werden niet gegeven, maar we gokken op zo'n 10.000 bezoekers per dag, waarmee het gezellig druk was. Ook veel gezinnen met jonge kinderen trouwens.

170721 FE Merchandise

Betaalbare merchandise
Voor die bezoekers wordt heel wat geboden. Niet op de baan, want van een bijprogramma was, afgezien van enkele demonstratieritten van de 'roborace' en een wedstrijd met drones verder geen sprake. Een deel van de tijd werd opgevuld met passagiersritten voor gasten van sponsors met een flinke vloot BMW i8's. Maar niemand stoorde zich daar echt aan, want in het 'Allianz eVillage' was heel wat te doen. Simulatoren, virtual-reality-demonstraties, wedstrijden voor kinderen, een designhoek in samenwerking met het wereldberoemde 'Museum Of Modern Art', presentaties van sponsors, regelmatige interviews en handtekeningsessies met coureurs. Daarnaast merchandise voor heel betaalbare prijzen: 25 dollar voor een cap of een t-shirt, 35 dollar voor een poloshirt. Daar kan de Formule 1 nog wat van leren. Met als gevolg dat je ook heel wat mensen die kleding ziet dragen, wat tenslotte de bedoeling van het geheel is. Alleen bij Jaguar lagen de prijzen wat hoger.

170721 FE Emotionclub
Goede sfeer in de 'E-Motion Club'

Netwerken
Dankzij Audi kreeg ik ook toegang tot de 'E-Motion Club', de Formule E-variant van wat in de Formule 1 de 'Paddock Club' is. Ingericht in het grote gebouw van de Brooklyn Ferry Terminal, met aparte tafels voor de diverse teams en sponsors die hier plaatsen gereserveerd hebben. De champagne vloeide er rijkelijk: GH Mumm is een van de officiële partners. Voor de rest was er de hele dag door catering van hoog niveau, verzorgd door het Britse bedrijf Absolute Taste, een dochteronderneming van McLaren. Het leuke is dat je hier als gast van een bepaald team of bedrijf ook mensen treft die door andere teams zijn uitgenodigd. Het mengt allemaal heel goed en heel wat visitekaartjes gaan van hand tot hand: precies de bedoeling van dergelijke faciliteiten.

170721 FE Abt Harry
Harry Unflath (r.) van Abt leidde heel wat relaties rond in de pits

"Heel veel zakelijke relaties die we bij Formule E-races hebben uitgenodigd, komen graag weer terug", zo verklaarde Harry Unflath, die bij het team Abt Schaeffler Audi Sport verantwoordelijk is voor de sponsorcontacten. Bij Abt waren het weekeinde in totaal zo'n 50 mensen te gast: een grote groep van Schaeffler, onder wie voor het eerst Georg Schaeffler, voorzitter van de raad van commissarissen van het grote Duitse concern, een flinke delegatie van Würth Electronics, enkele gasten van Audi en ook de hoogste Amerikaanse baas van DHL, die er alleen op zaterdag was en daarna doorvloog naar de IndyCar-race in Toronto, waar DHL met Ryan Hunter-Reay natuurlijk ook belangen heeft. "Hij wilde in ieder geval graag even de Formule E zien en was enthousiast", vertelde Unflath, die de hele dag door met onvermoeibaar enthousiasme rondleidingen voor zijn gasten door de pits verzorgde en op zaterdagavond ook nog een prachtige zeiltocht met een schoener had georganiseerd. Netwerken en sponsors waar voor hun geld bieden, daar gaat het om, en dat begrijpen ze bij Abt al ruim 25 jaar heel erg goed.

170721 Abt
Het Abt-Schaeffler-team is vanaf het begin actief in de Formule E

Wall Street
Over activering van je betrokkenheid bij de autosport gesproken: wat dat betreft had het DS Virgin Racing Team het ook goed voor elkaar. Eerst had teameigenaar Sir Richard Branson zich zelf als reserverijder voor het weekeinde op de lijst laten zetten, vervolgens reed hij met een auto van het team op woensdag door het New Yorkse stadsverkeer naar Wall Street en hij kreeg het ook nog eens voor elkaar dat het Empire State Building op vrijdag- en zaterdagavond in de paars-wit-rode kleuren van het team was verlicht. Maar het was niet alleen maar loos geschreeuw, want de prestaties klopten ook nog: met twee pole-positions (elk één voor debutant Alex Lynn en vaste rijder Sam Bird) en overwinningen van Sam Bird in beide races was het optreden in New York voor het DS Virgin Racing Team uitermate succesvol.

170721 FE Branson
Sir Richard Branson reed met een Formule E-auto naar Wall Street

Met Audi, BMW, Jaguar en DS hebben we al vier merken genoemd die in de serie actief zijn. Ook Renault is vertegenwoordigd, met het e.DAMS-team van Alain Prost en Jean-Paul Driot, alsmede de Indiase constructeur Mahindra en Venturi uit Monaco. Met Venturi-eigenaar Gildo Pastor spraken we over het Formule E-concept en de interesse van andere fabrikanten, want ook Porsche, Mercedes en Ferrari tonen meer dan serieuze belangstelling. Namens Mercedes waren afgelopen weekeinde HWA-directeur Ulli Fritz en oprichter Hans Werner Aufrecht in New York aanwezig. "Ik vind het prima", reageert Gildo Pastor, die in 2000 het Franse sportwagenmerk Venturi overnam en zich tegenwoordig concentreert op de Formule E en snelheidsrecords met elektrische aandrijving. "Hoe meer merken er in de serie komen, hoe beter de uitstraling wordt." Pastor vreest niet voor zijn positie als relatief kleine constructeur: "Wij zijn al vanaf het begin betrokken bij de Formule E en de grote fabrikanten hebben weliswaar veel kennis in huis op het gebied van elektromobiliteit, maar als het om ervaring in toepassingen voor de autosport gaat, en dan met name in deze serie, dan hebben wij nog steeds een voorsprong." Over de ontwikkeling van de Formule E is Pastor zeer tevreden: "Kijk wat er in drie seizoenen allemaal al is bereikt: we racen in prachtige steden, de belangstelling neemt toe en we spreken nieuwe doelgroepen aan."

170721 FE Pastor
Venturi-eigenaar Gildo Pastor: "Er is nog steeds ruimte voor privéteams"

Veel positieve geluiden dus rondom de Formule E. En hoe ik het verder zelf beleefde? De auto's maken een vrij langzame indruk, de snelheid ligt lager dan Formule 4. Het hoge zoemende geluid van de transmissie is even wennen. Positief is dat de auto's door de banden met profiel en de geringe downforce heel veel glijden en bewegen, waardoor de coureurs flink moeten werken – wat je als toeschouwer ook kunt zien – en er ook mogelijkheden ontstaan om in te halen. Daardoor boden de races op het smalle baantje in New York meer actie dan velen aanvankelijk verwachtten. Het wisselen van auto is natuurlijk een slecht signaal als het gaat om de actieradius van elektrische auto's – vanaf het seizoen 2018/2019 is dit dan ook niet meer aan de orde – maar de planning van de pitstops biedt wel een extra tactisch element, waardoor bijvoorbeeld Robin Frijns in de race op zondag met een 'versere' auto nog aardig naar voren kon rijden. Dat de rol van elektrische auto's in de nabije toekomst steeds belangrijker wordt, daaraan twijfelt vrijwel niemand meer, en dat deze ontwikkeling ook aan de autosport niet voorbijgaat, ligt voor de hand. Ook hier kan de autosport zijn rol als kraamkamer voor nieuwe technologieën vervullen en alleen al daarom is de Formule E interessant. Ik ging behoorlijk sceptisch naar New York, maar werd best enthousiast van wat ik er te zien kreeg, dus er zal best nog wel eens een Formule E-racebezoek voor mij in zitten!

Reacties

Reageer anoniem op dit bericht

Je reageert anoniem op dit bericht. Onderaan deze pagina kun je inloggen op Autosport.nl (of een account aanmaken) zodat je onder je eigen naam kunt reageren. Je kunt dan ook een eigen avatar gebruiken en je hebt direct toegang tot het Autosport.nl-forum.

Door te reageren ga je akkoord met onze voorwaarden.

Login om onder jouw naam te reageren

Registreren
Autosport.nl Hét autosport magazine op Internet
Autosport.nl Hét autosport magazine op Internet