Sportscars

Sportscars: Nederlander Ate de Jong in twee jaar van Toyota-merkencup naar Le Mans

170612 Road to Le Mans Ate de Jong
Ate de Jong (r.) en Tacksung Kim rijden komende zaterdag met een LMP3 in de 'Road to Le Mans'-race

Naast de vijf Nederlanders die dit weekeinde aan de start staan in de 24 Uur van Le Mans kent ook het bijprogramma de nodige Nederlandse inbreng. De Porsche Carrera Cup-race uiteraard, maar ook de 'Road to Le Mans'-wedstrijd voor LMP3- en GT3-auto's. Hier is Kox Racing van de partij met de Ligier voor Peter Kox en Nico Pronk, Mattijs Bakker rijdt met de Ligier van zijn teamgenoot Javier Ibran en Remon Vos deelt de RAM Racing-Mercedes-AMG GT3 met de Britse routinier Tom Onslow Cole. En dan staat er nog ene Ate de Jong ingeschreven, samen met de Koreaan Tacksung Kim, met een Ligier LMP3 van het Spaanse BySpeed Factory. De naam komt bekend voor uit de Asian Le Mans Series, maar voor de rest was 'Ate Dirk de Jong', zoals hij officieel op de inschrijflijst staat, ook voor ons een onbekend fenomeen. Daar kwam vanavond verandering in. Lees het interessante verhaal van de minst bekende Nederlander in Le Mans.

Tekst: René de Boer (vanuit Le Mans, Twitter: @renedeboer)
Foto's: Rebocar Automotive Productions, PR

Op maandagavond is het nog rustig in La Chartre-sur-le-Loir, een landelijk gelegen dorpje op een kilometer of veertig van Le Mans. Bij het mooie zomeravondweer zit er een man of twintig op het terras van het 'Hotel de France', bij raceliefhebbers een bekende plek. Aan een van de tafels zit Justin Bell, de zoon van de vijfvoudig Le Mans-winnaar, die morgen komt, en zelf ook een aantal malen succesvol deelnemer aan de race. Hij is alweer vele jaren actief als verslaggever voor het Amerikaanse televisiestation 'Fox Sport'. Net aangekomen uit Los Angeles, waar hij met zijn gezin woont, en vechtend tegen de slaap. Aan de tafel ernaast zit iemand met een Aziatisch uiterlijk en een Europeaan. Bell begint met de Europees uitziende man een praatje: "Ga je ook naar de race?" "Ja, we rijden in de 'Road to Le Mans'-race, met een LMP3", klinkt het, met een licht Nederlands accent. Daar moeten we meer van weten.

Wel een crossmotor, maar geen kart
Het blijkt dus te gaan om Ate de Jong, die samen met zijn Koreaanse teamgenoot Tacksung Kim de vrije maandagavond gebruikt voor een diner op het terras bij het 'Hotel de France'. Als de borden en glazen leeg zijn, wil De Jong best even de tijd nemen voor een kort gesprekje. "Maar Nederland is voor mij wel heel lang geleden, ik ben er al 19 jaar weg", verontschuldigt hij zich van tevoren voor zijn met Engels doorspekte antwoorden op onze vragen. Naar eigen zeggen volgde De Jong in de jaren tachtig, de Groep C-tijd, de 24 Uur van Le Mans al als fan. "Die race, die auto's, dat vond ik machtig!" Zelf racen lag echter buiten zijn mogelijkheden. "Ik ben geboren in Friesland, maar heb sinds mijn derde in de polder gewoond, in Swifterband", vertelt hij. "Zoals iedereen daar had ik op een bepaald moment wel een crossmotor, maar karten of zo, dat was financieel niet haalbaar."

De Jong volgde de zware opleiding tot registeraccountant die hij – in tegenstelling tot uw redacteur, die meer zag in de autosport en de communicatie – voltooide. Voor BDO Camps Obers zette hij in 1998 samen met een partner op Curaçao een kantoor op, waarvan hij junior-partner werd. Dat vormde uiteindelijk zijn entree tot de autosport: "Ik had aardig wat klanten die in de sportweddenschappen actief waren, en een van die bedrijven vroeg mij om daar te komen werken, waarin ik na een jaar uiteindelijk toestemde. Via CFO werd ik managing director en uiteindelijk gedeeltelijk eigenaar. Dat is 'Pinnacle Sports', maar vanuit Curaçao groeide het al snel door met vestigingen in Canada, Londen en de Filippijnen, waar ik in 2009 de vestiging heb opgezet, nadat ik met mijn familie daarheen was vertrokken."

170612 De Jong Road to Le Mans Toyota
Ate de Jong in actie met de Toyota Vios

Zijn eerste schreden op het pad van de autosport zette De Jong twee jaar geleden op de Filippijnen. "Daar begon ik in een merkenracecup met de Toyota Vios, vergelijkbaar met de Toyota Yaris in Europa, maar dan als sedan. Een klein autootje, 90 pk, maar wel leuk om mee te racen. Toen kwam ik in contact met de Ier John O'Hara, die wel begreep dat ik niet mijn hele leven met die Toyotaatjes wilde blijven racen. Bij hem deed ik een aantal tests met een Formule Renault in Azië, en dat leidde uiteindelijk tot de aanschaf van een Ginetta LMP3, waarmee ik vorig jaar de Asian Le Mans Sprint Cup en de Asian Le Mans Endurance Series reed. Daar heb ik veel geleerd, dus voor dit jaar maakte ik de overstap naar de Asian Le Mans Series met een LMP2 van het Algarve Pro-team. Ik heb in maart een tweedaagse test gedaan, die heel goed ging, en het uiteindelijke doel is om volgend jaar met Algarve Pro deel te nemen aan de 24 Uur van Le Mans. Daarvoor is de 'Road to Le Mans' van deze week dus een ideale voorbereiding!"

"Het gaat zo hard, je hebt geen kans om over de snelheid na te denken"
Binnen twee jaar van een Toyota op Yaris-niveau naar een race met een prototype in Le Mans, dat is wel ongelooflijk snel. De Jong: "Ja, dat is zo, maar ik ben vijftig jaar oud, ik val in de categorie 'gentleman driver', maar ik probeer het altijd professioneel te benaderen. De eerste keer dat ik in een LMP3 zat, was ik twee seconden sneller dan de meeste andere 'gentlemen drivers'. Voor mij gaat het erom dat ik vooruit ga, dat er elk jaar progressie in zit. Dat is belangrijk. En bij de test in Sepang met een LMP2 bleek dat ik die eigenlijk makkelijker te rijden vond dan een LMP3. Ja, hij is sneller, maar je hebt ook meer downforce, ABS, wat het voor een 'gentleman' makkelijker maakt om te rijden. En die snelheid maakt me niet zoveel uit. Het gaat zo hard, je hebt geen kans om over de snelheid na te denken. Het is genoeg om je te focussen op de rempunten en dat soort dingen."

170612 Road to Le Mans De Jong AsLMS
Ate de Jong in de Asian Le Mans Series Sprint Cup

De Jong rijdt zijn meeste races op de circuits van Zhuhai en Sjanghai in China, Sepang in Maleisië, Buriram in Thailand en het Japanse Fuji. Vandaag maakte hij met zijn teamgenoot een ronde over het Le Mans-circuit per fiets. "Het meeste kende ik wel, want ik heb heel wat voorbereiding gedaan op de simulator. De afgelopen vijf weken wel vijf uur per week. Op de Filippijnen hebben we twee pro-simulatoren, die tot 4G aankunnen. Dat komt redelijk in de buurt. Ik heb al ervaring met de Audi R8 GT3 en de vorige Ligier LMP3. Een simulator is nooit helemaal identiek, maar het komt tot zo'n 85 procent in de buurt."

"Kilometers maken, ervaring opdoen"
Voor de race van dit weekeinde heeft De Jong realistische doelstellingen: "Er staan vijftig auto's aan de start, en er zijn maar een stuk of zes teams met twee amateurrijders, zoals bij ons. Het is dus onzin om te denken dat we wel ergens vooraan eindigen. Veel kilometers maken, ervaring opdoen, de baan leren kennen, dat is het doel. Waar we uitkomen, maakt eigenlijk niet zoveel uit." Van fan in de Groep C-tijd voor de televisie tot actief deelnemer, en dat bij zijn eerste bezoek in Le Mans ooit. En als alles goed gaat volgend jaar in de 'echte' race. Voor Ate de Jong een droom die uitkomt.

Reacties

    • 3
    • 0
     
    Anonieme gebruiker 13 juni 2017 07:49

    Geweldig verhaal René, leuk om te weten en complimenten aan Ate voor zijn inzet! Cheers en succes>

    • 0
    • 0
     
    Dirk 13 juni 2017 16:26

    Zoals het hoort, hard werken en genieten! ps. Martin Lanting en Dirk Waaijenberg staan ook op de Road to Le Mans lijst lees ik.

Reageer anoniem op dit bericht

Je reageert anoniem op dit bericht. Onderaan deze pagina kun je inloggen op Autosport.nl (of een account aanmaken) zodat je onder je eigen naam kunt reageren. Je kunt dan ook een eigen avatar gebruiken en je hebt direct toegang tot het Autosport.nl-forum.

Door te reageren ga je akkoord met onze voorwaarden.

Login om onder jouw naam te reageren

Registreren
Autosport.nl Hét autosport magazine op Internet
Autosport.nl Hét autosport magazine op Internet