Formule 2

GP2: Mitch Evans: “Ik zet Nieuw-Zeeland graag terug op de F1-kaart”

mitchevans-abudhabi15-vrijdag-1

Mitch Evans had een GP2-seizoen met twee gezichten. De Nieuw-Zeelander werd geacht het Stoffel Vandoorne dit jaar moeilijk te maken, maar tot aan de zomerstop bakte de protegé van Mark Webber er niks van – zo leek 't. Evans vertelde afgelopen zaterdag in Abu Dhabi aan AUTOSPORT.NL wat ervoor nodig was om zijn seizoen een positieve wending te geven én hoe hij zichzelf in de autosportgeschiedenis van Nieuw-Zeeland ziet staan – met een historisch besef dat je bij weinig generatiegenoten terugvindt.

Tekst en foto's: Mattijs Diepraam

Zoals Amerika tegenwoordig alleen maar om NASCAR draait, zo hebben de V8 Supercars in Australië en Nieuw-Zeeland de afgelopen jaren alle aandacht naar zich toegetrokken. Australische tieners hadden Mark Webber nog als rolmodel, maar Nieuw-Zeelanders moeten wat verder terugkijken om F1-helden van eigen bodem te vinden. Waarom liet de jonge Evans de toerwagens links liggen ten faveure van de monoposto's?

"Het is eigenlijk altijd mijn droom geweest om F1-coureur te worden. Het klopt, de meeste jonge coureurs uit mijn deel van de wereld denken aan niets anders dan V8 Supercars. Dáárin willen ze 't maken. Ikzelf had al heel jong de kans om te tekenen bij een V8-team, ik was nog maar 15. Maar ik heb 't niet gedaan."

"Bij mij speelt ook heel erg de erfenis van Bruce McLaren, Denny Hulme en Chris Amon mee. Ik ken Chris heel goed, hij is echt inspirerend. De naam van McLaren leeft natuurlijk wel voort in het F1-team en daar is heel Nieuw-Zeeland nog steeds trots op. De successen van Bruce, Denny en Chris waren heel speciaal voor ons land, maar na hen is 't in de F1 lang een 'droge periode' geweest voor Nieuw-Zeeland. Ik breng daar graag verandering in."

mitchevans-abudhabi15-vrijdag-2

Evans maakte zijn eerste meters in een eenzitter in de Nieuw-Zeelandse Formule Ford (en werd meteen kampioen), om vervolgens te schitteren in de Australische Formule 3. Of vindt hij de Toyota Racing Series, het befaamde Nieuw-Zeelandse winterkampioenschap, de beste leerschool die hij in zijn jonge jaren heeft doorlopen?

"Ja, TRS komt het dichtst in de buurt van wat ze aan formuleauto's in Europa hebben. Het is een erg competitief kampioenschap, veel internationale coureurs komen naar Nieuw-Zeeland over om mee te doen. Het was goed om me met hen op thuisterrein te meten. Zo wist ik beter waarop ik me moest richten als ik daadwerkelijk naar Europa kwam."

Die stap naar Europa zette Evans met hulp van Mark Webber. De toenmalige Red Bull-coureur nam Evans onder zijn hoede en gaf hem een kans in het GP3-team MW Arden, dat Webber samen met Red Bull-teambaas Christian Horner had opgezet. "Mark is mijn manager sinds eind 2011. Ik heb natuurlijk twee jaar voor zijn team in de GP3 gereden, met de titel in 2012 als resultaat. Hij heeft vooral geholpen om mijn overgang naar Europa makkelijker te maken. Bovendien dwingt hij overal respect af en hij opent deuren. Hij is enorm waardevol voor me."

mitchevans-abudhabi15-zaterdag-3

Als GP3-kampioen van 2012 stapte hij in 2013 de GP2 binnen, om zich meteen te ontpoppen als gevaarlijke outsider. Voor het team van Arden reed hij vier keer naar het podium. In zijn tweede jaar stapte hij over naar Russian Time, het team waar de familie Markelov voor de financiering zorgdraagt. Die vroeg iSport – het team van de ervaren Paul Jackson – om de auto's te runnen, nadat Motopark dat het jaar ervoor had gedaan. De samenwerking tussen Evans en Jackson leidde tot twee overwinningen en een vierde plaats in het kampioenschap.

Om die reden werd alom verwacht dat Evans in 2015 de grootste opponent van Stoffel Vandoorne zou worden, maar de Nieuw-Zeelander stelde zwaar teleur. Vanaf Spa volgde de ommekeer: opeens grossierde Evans in zeges en podiums en reed hij als de kampioenskandidaat die hij had moeten zijn. Was de oorzaak van zijn terugval te zoeken in het feit dat iSport deze winter het Russian Time-roer overgaf aan het team van Virtuosi?

"Die overgang had er zeker mee te maken. Het was echt even tricky. De performance was compleet ingezakt en ook de betrouwbaarheid liet te wensen over, wat je in deze klasse bijna niet ziet. De grootste verandering vond aan de engineering-kant plaats. Vanaf Spa werk ik weer met dezelfde engineer die ik vorig jaar had. Meteen was de performance terug. Ja, heel opmerkelijk dat dat zo'n verschil maakt, maar coureurs zijn nu eenmaal heel gevoelig voor de manier waarop een auto wordt afgesteld. Gelukkig gaat het sindsdien goed en kan ik laten zien dat ik het echt wel kan."

mitchevans-abudhabi15-vrijdag-3

Met zijn eindsprint staat Evans zelfs alweer vijfde in het kampioenschap; je zou bijna niet zeggen dat zijn seizoenstart zo rampzalig was. "We kunnen zelfs nog derde worden! Ik zal je zeggen: dat zou een enorme bonus zijn na een seizoen als dit. Aan het begin van het jaar had ik echt niet gedacht dat dit nog mogelijk zou zijn."

Bij die races vanaf Spa springt de hoofdrace op Monza eruit: Evans klom daarin van de 23e naar de derde plaats. Grotendeels buiten het zicht van de camera, maar was het voor Mitch zelf zijn beste race van het jaar? "Ja, Monza was zeker een hoogtepunt! Het was volgens mij de grootste inhaalrace uit de geschiedenis van de GP2. Ik had me als tweede gekwalificeerd, dus de snelheid was er. Maar toen werd ik gediskwalificeerd en moest ik achteraan starten. Het was echt fijn om te kunnen laten zien wat ik in mijn mars had. De twee sprintracezeges waren ook goed, vooral Bahrein, waar ik Stoffel eerlijk heb verslagen."

Volgend jaar zouden we Evans bij Porsche kunnen zien, nadat hij dit jaar bij Jota Sport al LMP2 op Le Mans reed. Maakt hij zoals zoveel GP2-coureurs de switch naar de sportscars of doet hij toch nog een jaar GP2? In de paddock van Abu Dhabi vernamen we immers dat Evans een aanbieding op zak heeft van Campos om daar gratis te rijden, dankzij het Indonesische budget van Sean Gelael. "Ja, dat klopt, dat aanbod heb ik gehad. Maar er zijn nog meer aanbiedingen. Ik praat ook met Porsche, daarnaast is er kans op DTM. De Porsche? Ja, die was echt ongelooflijk om te rijden, het is natuurlijk een van de meest technische auto's van dit moment. Het zou geweldig zijn als ik daarin zou mogen racen."

mitchevans-abudhabi15-zaterdag-2

Bij AUTOSPORT.NL zien we 't al helemaal voor ons, in 2016, precies een halve eeuw na de overwinning van Bruce McLaren en Chris Amon: de derde Porsche gevuld door een compleet Nieuw-Zeelandse equipe van Brendon Hartley, Earl Bamber (beiden tenslotte al Porsche-fabriekscoureur) en Mitch Evans. "Het zal nooit gebeuren, denk ik, maar het zou zo cool zijn. Zeker gezien wat McLaren en Amon op Le Mans hebben gepresteerd. Om die overwinning voor Nieuw-Zeeland nog eens over te doen..." Evans deed zijn uitspraken net voordat Porsche bekendmaakte dat het geen derde auto zal inzetten op Le Mans.

Autosport.nl Hét autosport magazine op Internet