BTCC

BTCC: Kampioenschap spectaculair van start

foto1-btcc

Het BTCC seizoen is afgelopen weekend begonnen op het Indy circuit van Brands Hatch. Op het drukbezochte circuit in Kent was het als vanouds spectaculair in een van de grootste toerwagenkampioenschappen ter wereld. In drie thrillers van wedstrijden wisten Rob Collard, Gordon Shedden en Matt Neal hun slag te slaan.

Tekst: Nelson Valkenburg
Foto's: BTCC

Kwalificatie: Priaulx beantwoordt vragen
De terugkeer van Andy Priaulx in het BTCC is gepaard met de aandacht en bombarie die hoort bij een drievoudig wereldkampioen maar bij aanvang van het eerste weekend van het seizoen waren er toch genoeg vraagtekens over de vorm van de BMW fabriekscoureur. De 40-jarige coureur uit Gurnsey beantwoorde een deel van die vragen meteen tijdens de kwalificatie door met zijn WSR BMW de pole-position te pakken. In een, door een rode vlag onderbroken, sessie bleef Priaulx Aron Smith net voor. Het was een prima dag voor Smith en zijn BMR Volkswagen teamgenoten Jason Plato en regerend kampioen Colin Turkington. Veel minder tevreden waren toppers als Gordon Shedden (7e), Andrew Jordan (10e) en Matt Neal (11e) die heel veel werk te verzetten zouden hebben in de wedstrijden op zondag.

Uitslag kwalificatie
1 Andy Priaulx WSR BMW 48.411s
2 Aron Smith Team BMR Volkswagen 48.480s 0.069s
3 Jason Plato Team BMR Volkswagen 48.534s 0.123s
4 Colin Turkington Team BMR Volkswagen 48.535s 0.124s
5 Rob Collard WSR BMW 48.562s 0.151s
6 Jack Goff Triple 8 MG 48.599s 0.188s

Race 1: First Blood voor Rob Collard
Drie maanden geleden leek het erop alsof Rob Collard zonder zitje in het BTCC zou komen te zitten. Met Sam Tordoff en Andy Priaulx al getekend en Colin Turkington als regerend kampioen op het vinkentouw leek er geen plaats voor de ervaren Collard. Echter, WSR teambaas Dick Bennetts beloonde Collard voor zijn loyaliteit en Turkington verhuisde naar Team BMR. In de eerste race van het seizoen was het de beurt aan Collard om WSR te belonen door de juiste bandenkeuze om te zetten in winst. Hij bleef Aron Smith en Jason Plato in hun Volkswagens net voor.

Aanvankelijk leek polesitter Priaulx de beste papieren in handen te hebben. Gestart op de zachte compound band -elke coureur moet gedurende het seizoen drie keer de eerste race, drie keer in de tweede en drie keer in de derde race starten op de zachte band- behield Priaulx de leiding, vlak voor de goed gestarte Collard. Halvewege de race begonnen de banden van Priaulx hun grip echter te verliezen. Collard, die daarop had geanticipeerd of misschien vooral gehoopt was precies op de juiste plek op het juiste moment en wurmde zich door Clearways voorbij aan Priaulx. Smith en Plato, die continue de twee BMW's schaduwden doken meteen in het gat en verwezen Priaulx terug naar plek vier. Uiteindelijk zou hij als 8e finishen. Zijn snelle rondetijden zorgden er wel voor dat hij race twee als tweede mag starten, vlak achter Jason Plato.

Collard hield vervolgens stand en hoewel Smith en Plato het meerdere keren probeerden kwam de BMW nooit echt in gevaar. Achter het leidende drietal vochten een geweldig rijdende Jack Goff, Colin Turkington en Gordon Shedden om de laatste plaatsen in de top zes. Shedden maakte vooral indruk door het gat naar de auto's voor hem dicht te rijden. Een prima race voor de gloednieuwe Civic Type-R. Maar de beste race was er uiteindelijk voor Collard die „first blood" pakte in opnieuw een mega competitief veld.

Uitslag Race 1
1. Rob Collard WSR BMW 24 ronden
2. Aron Smith Team BMR Volkswagen 0.411s
3. Jason Plato Team BMR Volkswagen 0.884s
4. Jack Goff Triple 8 MG 5.464s
5. Colin Turkington Team BMR Volkswagen 5.726s
6. Gordon Shedden Yuasa Honda 5.819s

foto3

Race 2: Shedden verslaat Priaulx met 0,040
Amper 80 kilometer had Gordon Shedden in de gloednieuwe Honda Civic Type R afgelegd voordat het BTCC kampioenschap op Brands Hatch begon. Toch wist de Schot, kampioen in 2012, al in de tweede race van het seizoen een wedstrijd te winnen. Hiervoor had hij wel wat geluk nodig in de vorm van een lekke band voor Jason Plato maar het gevecht met Andy Priaulx gedurende de race was er een uit het boekje en duurde tot aan de finish. Het verschil? 0,040 seconde!

Jason Plato had een wens op de grid, de achterwiel aangedreven BMW's van Priaulx en Collard voor te blijven bij de start. Dat lukte terwijl Collard, met 75 kg balast maar gewapend met de zachte compound band, Priaulx voorbij stak voor plek twee. Dit gaf Plato de kans om weg te komen en ondanks 57kg ballast begon de BMR coureur te bouwen aan een voorsprong die uiteindelijk vier seconden zou bedragen. Daarachter verloor Collard al snel terrein dankzij zijn extra gewicht en de snel minder wordende grip. Priaulx belandde op de tweede plaats maar kon niet dichter bij Plato komen, ondanks een veel lichtere auto, wat een hoop vertelt over de snelheid van de tweevoudig kampioen Plato. Het was echter Gordon Shedden die met een briljante actie de tweede plaats pakte door op het laatste moment de binnenkant te kiezen in Paddock Bend.

Priaulx gaf niet op en met nog een paar ronden te gaan ging hij, met wat ellebogenwerk, de Honda weer voorbij. Maar ook Shedden is en blijft een bijtertje en counterde door opnieuw in de eerste bocht van het circuit de BMW te passeren. Juist op dat moment eindigde de wedstrijd van Plato in de grindbak, een lekke linkervoorband maakte een einde aan een sterke wedstrijd van de Volkswagen-man. Plato bleef filosofisch: „Ik rij al zolang in het BTCC, soms heb je geluk soms heb je pech. Dit is pech, het hoort erbij maar wat mij gelukkig maakt is dat zelfs met een hoop extra kilo's aan boord de Volkswagen competitief is. We hebben een echt sterk technisch team, dat blijkt."



Vooraan bleven Shedden en Priaulx bij elkaar en toen in de laatste twee bochten de Infiniti van Derek Palmer in de weg zat kreeg de voormalig wereldkampioen alsnog een kans. Hij dook in het kleine gat aan de binnenkant van de laatste bocht en raakte Shedden twee keer. Een dragrace naar de finish volgde waarbij de Honda net de BMW voorbleef. Een prachtige, zwaarbevochten overwinning waarna de beide kemphanen vooral vol lof over elkaars „racecraft" praatten. Colin Turkington redde toch nog wat van de eer voor Team BMR door als derde te finishen.

Uitslag Race 2
1. Gordon Shedden Yuasa Honda 24 ronden
2. Andy Priaulx WSR BMW 0.040s
3. Colin Turkington Team BMR Volkswagen 1.131s
4. Adam Morgan Ciceley Racing Mercedes 4.646s
5. Andrew Jordan Triple 8 MG 5.229s
6. Tom Ingram Speedworks Toyota 5.566s

foto2

Race 3: Ook Neal wint voor Honda

Zelden keek Matt Neal echt blij afgelopen seizoen. De Honda Tourer paste niet bij zijn rijstijl terwijl teamgenoot Gordon Shedden constant sterker presteerde. En toen diezelfde Shedden ook al tekende voor de eerste overwinning van de Civic Type R kwamen diezelfde twijfels weer: is Neal over zijn hoogtepunt heen? Met een fantastische overwinning in de derde race verdwenen de twijfels over de drievoudig BTCC kampioen net zo snel weer.

Nog voor aanvang van de laatste race van het weekend ontstond er wat commotie. Zoals gewoonlijk mag een coureur via een opgewaardeerde grabbelton een bal trekken met daarop een nummer, dat nummer correspondeert met hoeveel posities worden omgedraaid op de startgrid. Rob Austin, als tiende gefinisht in de tweede race, trok heel nonchalant het nummer tien, waardoor hij met de Audi A4 van pole-position mocht vertrekken. Uit de beelden bleek echter dat Austin heel goed wist welk balletje nummer 10 had, en die meteen pakte en vervolgens deed alsof hij „grabbelde". Austin gaf toe, organisator Alan Gow deed een „hertrekking" en trok prompt nummer 10 waardoor Austin alsnog van pole-position mocht vertrekken.

Diezelfde Austin startte met „Sherman the German" uitstekend maar kreeg meteen Matt Neal en Jack Goff in zijn nek. Rondenlang kon Austin de Honda en de MG achter zich houden maar halverwege de race bleek de druk te groot. In Clearways, DE plek waar Neal de afgelopen jaren huishield verloor Austin de leiding aan Neal. Ook Goff kon meteen mee met Neal en ging op jacht naar zijn eerste overwinning in de BTCC. Austin viel uiteindelijk terug naar de vijfde plek, achter het leidende duo, Aron Smith en Sam Tordoff.

Vooraan probeerde Goff alles wat hij wist om Neal voorbij te steken maar leek niet bereid om een echte tik uit te delen en zo een kans te creëren. De wedstrijd bleef clean, Goff wachtte op een kans maar die kwam uiteindelijk niet waardoor Neal zo zijn eerste wedstrijd van het seizoen wist te winnen. Maar er kwam voor beide mannen een onverwachte bonus want door het uitvallen van Gordon Shedden, Colin Turkington en Rob Collard bleken Neal en Goff na de eerste drie wedstrijden de gedeelde leiders in het kampioenschap.

Uitslag Race 3
1. Matt Neal Yuasa Honda 27 ronden
2. Jack Goff Triple 8 MG 0.196s
3. Aron Smith Team BMR Volkswagen 1.706s
4. Sam Tordoff WSR BMW 4.553s
5. Rob Austin Rob Austin Racing Audi 4.719s
6. Tom Ingram Speedworks Toyota 5.662s.

Autosport.nl Hét autosport magazine op Internet