Sportscars

Sportscars: Groeten uit Le Mans: nieuwe ronde, nieuwe kansen voor Toyota

lm13-toyota-nl-1

Vorig jaar begon Toyota aan Le Mans als underdog, om het Audi alsnog behoorlijk lastig te maken. Dit jaar zijn de Japanners de favoriet, nadat ze in de eerste races van het WEC de winst naar zich toetrokken. AUTOSPORT.NL sprak met de drie Nederlandse toppers bij Toyota over de nieuwe kansen van Toyota. Wordt het drie keer scheepsrecht voor de hybride LMP1 uit Keulen?

Tekst en foto's: Mattijs Diepraam

Het is het derde seizoen voor deze generatie LMP1-prototypes van Toyota. Elk jaar is de auto stevig onderhanden genomen, maar vorig jaar bleef ondanks zware aanpassingen het typenummer hetzelfde: TS030. Dit jaar heet de auto TS040. Dan moeten de veranderingen wel érg groot zijn, vragen we aan ontwerper John Litjens. "Dat zijn ze ook!" lacht hij. "De veranderingen van 2013 waren substantieel, maar toch deelontwikkelingen. Door het nieuwe reglement voor 2014 hebben we niet alleen een compleet nieuwe aandrijflijn moeten ontwikkelen, maar ook een nieuw chassis moeten bouwen. Dan ga je vanzelf naar een nieuw typenummer. De rijders moesten vanwege de veiligheid een andere positie krijgen, daarnaast moest de auto smaller worden. Dat vroeg om een nieuwe monocoque."

Toch was dat niet eens de grootste uitdaging, volgens Litjens (links op de foto boven). "De nieuwe hybride aandrijflijn voegt gewicht toe, terwijl ook de regels zelf de auto zwaarder maken, zoals de wielbevestigingen die ervoor zorgen dat de wielen aan het chassis vast blijven zitten bij een ongeluk, maar ook de extra zijbescherming voor de coureurs. Tegelijk is het minimumgewicht verlaagd! Dus moet je elders gewicht besparen, dat kan niet anders. En dan scheelt het dat we nu in ons derde jaar zitten. We hebben nu ervaring met de veiligheidsmarges die we in de eerste twee jaar hebben ingebouwd. Sommige waren te robuust, maar op andere gebieden is het een rekensom: hoeveel seconden per ronde wil je verliezen door een hoger gewicht? Of hoeveel langer sta je in de pits als er een onderdeel toch kapotgaat omdat je veiligheidsmarge te krap is?"

Audi, Porsche en Toyota hebben elk voor totaal verschillende hybrideoplossingen gekozen. "Ja, mooi hè?", zegt Litjens meteen. "Tja, wij hebben de eerste twee races gewonnen, dus wij kunnen in ieder geval zeggen dat onze simulaties juist waren. Een keuze voor een atmosferische benzinemotor is in onze ogen het efficiëntst voor een motor die langdurig op top moet draaien. Downsizing met turbo's lijkt efficiënt, maar vooral op kruissnelheden. Dat zie je aan auto's voor de openbare weg. Kleine motoren met turbo's zijn zuinig zolang ze niet op hun staart worden getrapt. De keuze van Porsche om een deel van de energie terug te winnen via de uitlaatgassen van de turbo is zeker interessant, maar ja, dan moet je wel een turbo hebben, hè?"

lm14-vrij-7

Vorig jaar draaide alles om Audi dat door onbeperkt inspuiten van diesel enorme snelheden kon bereiken, terwijl Toyota met zijn benzinemotor langer kon doorrijden: het was de omgekeerde wereld. Waar gaat het in de race dit jaar om draaien? "Betrouwbaarheid", zegt Litjens stellig. "Door de fuelflowmeter kan Audi niet meer doen wat ze vorig jaar deden. Alles is voor iedereen hetzelfde." Als het gaat om betrouwbaarheid, waarom was iedereen in de eerste dagen dan zo aan het jagen? Teammanager John Steeghs (rechts op de foto boven) heeft het antwoord. "Vorig jaar regende het tijdens de testdag. Daarom was iedereen de eerste dagen van het raceweekend voorzichtiger. Nu staan alle afstellingen al goed en werkt het weer opnieuw mee. Dan gaan mensen vanzelf meer risico's nemen."

Bij Audi moesten ze op dat vlak al flink aan de bak. In driekwart dag werd een nieuwe Audi nr.1 opgebouwd. Zitten die monteurs er nu al een beetje door? "Nee, dat zal reuze meevallen", zegt Steeghs, bij Toyota verantwoordelijk voor het teamwork tussen de monteurs. "Een goed team – en dat is Audi – is helemaal voorbereid op grote veranderingen. Alles ligt helemaal klaar in grote voorgeassembleerde delen. Ik zeg niet dat het makkelijk is, maar het lijkt van buiten moeilijker dan het is. Toch heeft het wel een ander nadeel: je bent al door een deel van je reserveonderdelen heen. Die nieuwe assemblages in twee dagen opbouwen red je niet meer. Als je geen problemen hebt in de race, maakt het niet uit. Maar als je nog een keer de muur in gaat, zul je misschien onderdelen van de andere auto's moeten lenen. En dan wordt het krap."

Toyota heeft vorig jaar gedaan wat het kon, zegt Steeghs, en daar is operationeel directeur Rob Leupen (in het midden op de foto bovenaan, en onder) het mee eens. "Het was voor een deel tactiek om vooraf langzamer te lijken dan Audi, maar ook door het reglement – de manier waarop de equivalentie tussen diesel en benzine was geregeld – waren we niet in staat om Audi in te halen. Later in het seizoen lukte dat wel en hebben we met regelmaat gewonnen, maar op Le Mans konden we Audi alleen onder druk zetten. Dat is deels gelukt, omdat ze met twee auto's fouten maakten, maar die ene bleef het doen. Dit jaar is het verschil tussen benzine en diesel gelukkig op een intelligente manier opgelost: we praten over energie in joules, niet meer over brandstoffen."

lm14-vrij-2

Toch had Toyota ook dit jaar weer een achterstand in te halen. Porsche reed in de zomer al, terwijl Audi in het najaar met de nieuwe auto ging testen. De nieuwe Toyota ging pas in januari de baan op. "Ja, we hebben onszelf daarmee flink onder druk gezet", beaamt Steeghs. "Maar als je dan twee keer wint, dan voelt 't extra goed." Dat Porsche er vanaf het begin bij zit, verbaast Leupen niets. "Ze zijn al zo lang aan het testen! Bij ons was onze eerste race onze eerste test. Maar inderdaad, Porsche is een geduchte tegenstander en zal het ons de komende jaren nog veel lastiger maken."

Maar na die twee zeges vertrekt Toyota nu wel als favoriet. Voelt dat anders? "Ja, maar niet zoals jij denkt. Het voelt vooral goed. We zijn nu in staat om op snelheid mee te gaan en zelfs de wedstrijd te dicteren. Dat betekent dat we ons eigen plan kunnen trekken. Ik merk ook dat onze ervaring nu echt gaat tellen. We hebben geleerd van de vorige jaren, we zijn volwassener geworden. Je ziet het resultaat aan de manier waarop we deze eerste dagen zijn doorgekomen."

Toyota heeft vastgehouden aan de zes coureurs waarmee het begon. Maar sommigen zeggen dat de nieuwe reservecoureur Mike Conway minstens net zo goed is. Was een beetje nieuw bloed niet een extra stimulans geweest? "De zes zijn een goed team", zegt Leupen, "en ze hebben meegeholpen met het ontwikkelen van de auto. Ook dat speelt een grote rol. Maar Mike gaat zeker zijn kans krijgen. Kazuki [Nakajima] heeft zijn programma afgestemd op Le Mans, maar gaat hierna niet alle races doen. En Mike heeft zich tijdens de tests al bewezen, dus de Mike Conway-fans hebben absoluut gelijk!"

lm14-vrij-4

Volgend jaar komt Nissan erbij in de LMP1. Gaat de strijd tussen Toyota en Nissan in Japan belangrijker worden dan de strijd om de overwinning? "Ik moet zeggen, het leeft nog niet zo in Japan", aldus Leupen. "Ik moet 't nog zien. Eerst moet die auto maar eens rijden. Natuurlijk gaat het belangrijk worden om Nissan te verslaan, maar als je wint, win je ook van Nissan, hè?" En als Ferrari zich mocht melden? "Als dat zo is, dan weet jij meer dan ik! Maar ik zie liever Ford verschijnen: ook een massamerk, net zoals wij, en uit Amerika, dat voor Toyota een veel belangrijker markt is dan Europa. Vandaar dat je hier nog niet veel marketing hebt gezien voor onze 4x4-auto's in relatie met de nieuwe hybride vierwielaandrijving op de TS040. Maar autosport gaat wel een grotere rol spelen in onze marketing. Wat niet is, kan dus nog komen."

Tot slot: Toyota levert ook motoren aan Rebellion in de LMP1-L-klasse. Het zijn de mooist klinkende motoren van het veld, maar verder rijden de Rebellion-auto's een beetje eenzaam rond, tegen zichzelf strijdend in hun klasse. Zijn privateers belangrijk voor Toyota? "Ja, absoluut. Het zou niet goed zijn als er alleen maar fabrikanten meerijden in de LMP1. Het is de taak van de FIA en de ACO om daarvoor te waken. We willen ook graag iets doen voor de LMP2: we hebben onderzoek gedaan naar het leveren van een motor, maar voorlopig is dat nog even een stap te ver. Het blijft wel in ons achterhoofd zitten. Maar tegenstand voor Rebellion zien we natuurlijk graag. Nu is Lotus erbij gekomen, maar hopelijk komen er meer auto's bij."

En hoe de nieuwe auto rijdt? Daarvoor gaan we nog even bij Alex Wurz te rade. De Oostenrijker grossiert immers als geen ander in oneliners. "Als je 1000 pk als schop onder je kont krijgt en met vierwielaandrijving uit de bochten kunt accelereren, dan is dat behoorlijk indrukwekkend!" Daarom nog maar een Wurz-oneliner als afsluiter? "Een Le Mans-overwinning kun je niet afdwingen, Le Mans laat jou winnen." We zullen zien...
Autosport.nl Hét autosport magazine op Internet