Retro

Retro: 20 jaar geleden: de eerste race van Spyker, mijn eerste bezoek aan Sebring

IMG 2401
Het racedebuut van Spyker met vlnr Derek Hill, Peter Kox, Hans Hugenholtz, Maarten de Bruijn, Phil Hill en Victor Muller

Dit weekeinde vindt de 70e editie plaats van de 12-uursrace van Sebring. Precies 20 jaar geleden was er dus de 50e aflevering, waar het Nederlandse Spyker Squadron zijn racedebuut beleefde en waar ook Mike Hezemans en Jan Lammers aan de start stonden. Voor AUTOSPORT.NL-redacteur René de Boer was het zijn eerste bezoek aan een sportwagenrace in de Verenigde Staten. Hij was gelijk verkocht...

Tekst: René de Boer (Twitter: @renedeboer)
Foto's: Rebocar/R. de Boer

Ik was al een paar keer bij NASCAR-races geweest, maar een Amerikaanse sportwagenrace stond al een tijd op het lijstje. De American Le Mans Series, dat leek me wel wat, zeker ook omdat daar diverse Europese merken actief waren. Don Panoz had ik inmiddels een aantal malen meegemaakt in Le Mans en wilde wel eens zien hoe hij de sfeer van Le Mans naar Amerika kon halen, wat zijn streven was. Ik had echter nog niet de status bereikt waarop er af en toe uitnodigingen voor racebezoeken in Amerika kwamen, dus ik moest zelf zien hoe ik mijn reis naar de VS georganiseerd en, minstens zo belangrijk, gefinancierd kreeg. Het Duitse Audi-magazine wilde wel een verhaal in de aanloop naar Le Mans, het Nederlandse Audi-magazine 'Profile' wilde een artikel, Autovisie wilde wat foto's en zo schnabbelde ik links en rechts mijn reisbudget bij elkaar.

IMG 2287
De Audi die uiteindelijk de race zou winnen

Het was wel duidelijk dat ik naar Sebring wilde, Daytona maakte toen deel uit van de Grand-Am-serie en die had, althans voor mij, minder aantrekkingskracht. Over de race in Sebring had ik al zoveel gehoord en gelezen, daar waren de jaren ervoor de Duitse merken BMW en Audi flink succesvol geweest en daar wilde ik dus wel een keer naartoe. Ik had geen idee waar je in Sebring onderdak moest vinden, dus vroeg ik informatie bij de sportpersafdeling van Audi in Ingolstadt. Daar kreeg ik van persdame Eva-Maria Veith (inmiddels Becker) te horen dat die in de 'Quality Inn' waren ondergebracht, een van de weinige hotels die Sebring rijk is. "Maar we noemen het 'No Quality Inn', want het is echt niks bijzonders", was ik van tevoren al gewaarschuwd. Het kostte iets van duizend dollar, verplicht betalen voor vijf nachten, ook al bleef ik er korter. Vlucht en huurauto geregeld via het lokale reisbureau en met de routekaart van Rand McNally op de passagiersstoel van Orlando naar Sebring. Had net mijn eerste digitale camera, een Canon Ixus, zo'n pocketgevalletje, maar die kwam heel goed van pas.

IMG 2304
Auto's uit de historie van de race ter gelegenheid van de 50e editie

Aangekomen op het circuit maakte ik kennis met Ken Breslauer, de perschef en historicus van het circuit, die me een werkplek toewees, en verbaasde me erover dat zo'n vermaard circuit slechts zo'n kleine werkruimte voor de pers had, totdat ik hoorde dat die pas een paar jaar oud was en een flinke verbetering met hoe het voor die tijd was... Waarschijnlijk net zoiets als het hotel, dat inderdaad weinig hoogstaand was. Waarvoor de 'Awards' die in een lijstje scheef aan de muur achter de receptiebalie hingen precies waren, is me tot op de dag van vandaag onduidelijk. Ik heb er – zoals in vele Amerikaanse motels – maar niet op blote voeten in de kamer gelopen, want ik wil niet weten wat er allemaal in dat hoogpolige tapijt zat. Brrr.....

IMG 2348
De Speed GT Challenge reed in het voorprogramma

Een jaar eerder hadden de Audi's de eerste vier plaatsen in Sebring bezet: het fabrieksteam Joest eindigde als eerste en tweede, met Capello/Alboreto/Aiello als winnaars en Biela/Kristensen/Pirro als tweede, beide in dezelfde ronde. Met vier ronden achterstand eindigde de Champion-Audi van Wallace/Schroeder/Kelleners als derde, voor de Gulf-Johansson-Audi van Johansson/Smith. Dat was de race die werd overschaduwd door de onverwachte dood van Bob Wollek, die omver werd gereden door de bestuurder van een camper toen hij op zijn fiets van circuit naar hotel reed.

IMG 2285
Gunnar Racing had de Panoz in militaire kleren uitgevoerd

De editie van 2002 was de 50e, een jubileum waarmee de organisatie flink uitpakte. Een mooie display van auto's uit de historie, handtekeningsessies met rijders uit eerdere jaren, een speciaal Coca Cola-jubileumflesje. Gunnar Racing, het Amerikaanse team van Kevin Jeanette, haakte ook in op het jubileum door de Panoz Roadster van het team uit te voeren in militaire kleuren, verwijzend naar de historie van het circuit van Sebring op het Hendricks' Field, een voormalig militair vliegveld. Alle teamleden liepen ook in camouflagekleuren en een leger-Jeep diende als teamauto.

IMG 2412
Audi was er met twee fabrieksauto's

De inschrijving voor de jubileumrace was sterk, zeker in de toonaangevende P900-klasse. Audi Sport North America was vertegenwoordigd met twee R8's, bestuurd door Tom Kristensen, Emanuele Pirro en Frank Biela met startnummer 1 en Dindo Capello, Christian Pescatori en Johnny Herbert met het nummer 2. Het team Champion Racing van Dave Maraj bracht een R8 met Andy Wallace, Stefan Johansson en Jan Lammers aan de start. Dan waren er Riley & Scotts van Jim Matthews Racing en Dyson Racing, twee Ascari's van het Ascari-team van Klaas Zwart, twee fabrieks-Cadillac-Northstar-prototypes, een fabrieks-Panoz en de genoemde Panoz van Gunnar Racing. In de lichtere P675-klasse waren er Lola-MG's, Reynard-Volkswagens van de Franse teams ROC van Fred Stalder en Noel del Bello Racing en een Dallara van Doran Lista Racing voor Didier Theys. De GTS-klasse bestond uit meerdere Viper GTS-R's, Saleens, twee fabrieks-Corvettes en de Olive Garden-Ferrari van Raffanelli, terwijl de GT-klasse werd gedomineerd door Porsches 911 GT3 RS, aangevuld met de Spyker C8 Double 12R van het Spyker Squadron, bestuurd door Peter Kox, Hans Hugenholtz en Derek Hill.

IMG 2319
Ook op het circuit werd er nog volop aan de Spyker gewerkt

Ik had het Spyker-project al langer gevolgd. Was bij de aankondiging van de plannen tijdens de persdag van de IAA-autotentoonstelling in Frankfurt, op die gedenkwaardige 11e september 2001. Ik belde 'De Telegraaf' met het nieuws en vroeg of er interesse was in een artikel voor de volgende dag. "Ik denk dat er morgen iets anders in de krant staat. Zoek maar eens een televisiescherm", zei de dienstdoende bureauredacteur. Ik wist nog van niets, maar dat veranderde snel. Begin februari bracht ik een bezoek aan Hans Reiter in diens werkplaats in Kirchanschöring, in het uiterste zuiden van Duitsland, tegen de Oostenrijkse grens. Daar werd de Spyker klaargemaakt voor Sebring, maar Reiter uitte toen al ernstige bedenkingen of het allemaal wel op tijd zou lukken. "Ze zijn nogal eigenwijs."

IMG 2320
De straatversie bleek handig als donorauto

Maar goed, in Sebring stond de Spyker er dan toch maar, mede dankzij het nodige last-minutewerk. Zelfs op het circuit werd er nog gewerkt. En er was een straatauto, die nog handig bleek als donorauto tijdens de race. Zo bleek de radiateur uit de straatversie in de bloedhitte in Sebring effectiever dan het exemplaar uit de raceauto. Ik volgde de trainingen en was op de racedag al in alle vroegte in de paddock, om de verwachte grote drukte voor te zijn. Genoot tijdens de startopstelling en liep rond tijdens de race om op diverse plaatsen de actie te volgen. Na zo'n vier uur raakte Peter Kox van de baan bij het opgaan van de Ulman Straight: de stuurinrichting bleek beschadigd door een aanrijding met een Porsche eerder in de race. Het rechter voorwiel stond scheef onder de auto, verder rijden was onmogelijk. Er werden nog wat pogingen gedaan, maar helaas. Niettemin liet Victor Muller de champagne ontkurken. "Als we volgend jaar zonder restricties mogen rijden, dan gaan we het de Porsches erg lastig maken", kondigde hij aan.

IMG 2436
Met een scheef rechter voorwiel was er weinig eer meer te behalen

In de avond strandde ook de Viper van Team Carsport Holland, van Mike Hezemans, Anthony Kumpen en Luca Cappellari. Een probleem met de versnellingsbak betekende het voortijdig einde van de race voor het andere Nederlandse team in het veld.

IMG 2367
De Carsport Holland-Viper haalde ook de eindstreep niet

Toch stond er het eind van de avond een Nederlander op het podium: Jan Lammers eindigde samen met Andy Wallace en Stefan Johansson in de Champion Racing-Audi op de tweede plaats, slechts een ronde achter de winnende fabrieks-Audi van Rinaldo Capello, Christian Pescatori en Johnny Herbert.

IMG 2459
Jan Lammers, getekend na de race

Sinds dat eerste bezoek ben ik diverse malen teruggeweest in Sebring. De volgende keer was 2008, toen de Penske-Porsche RS Spyder uit de LMP2-klasse de nominaal sterkere LMP1's het nakijken gaf. Toen weer in 2010, in 2012 bij de allereerste race van het FIA WEC in zijn huidige vorm en sindsdien, tot aan de uitbraak van corona, vrijwel ieder jaar, soms zelfs nog tussendoor voor tests. Dit jaar ben ik er helaas niet bij: mijn echtgenote is opgenomen en ik heb de zorg voor de kinderen, en bovendien zijn fabrikanten na twee jaar met het virus nog steeds niet erg scheutig met uitnodigingen. Maar volgend jaar hoop ik er zeker weer bij te zijn, want het is een van de leukste race-evenementen die er zijn!

IMG 2454
Bij Audi kon er weer een overwinning worden gevierd
Autosport.nl Hét autosport magazine op Internet