IndyCar

IRL: Indy 500: Plaatsvervanger Buddy Rice wint

De 28 jarige Amerikaan Buddy Rice wint als eerste Amerikaan sinds Eddie Cheever in 1998 de Indy 500 voor het Team van Rahal Letterman in een van de langste Indy races uit de geschiedenis. De wedstrijd moest vanwege de regen tweemaal onderbroken werden, en werd in de 180e ronde definitief onder "caution" voortijdig beëindigd. 

Tekst: Willem J. Staat. 

Plaatsvervanger Buddy Rice wintVorig jaar werd Buddy Rice door Eddie Cheever voor de laatste drie races van het seizoen terzijde geschoven.De zware crash van Kenny Brack op de Texas Motor Speedway betekende een allerlaatste kans voor Rice. Bij het Team van Rahal Letterman werd de ietwat rebelse Rice als tijdelijk plaatsvervanger van de geblesseerde Kenny Brack aangetrokken. De voormalige drag racer greep deze laatste kans maar al te graag aan en loste zijn belofte volledig in door reeds het gehele seizoen over voldoende groundspeed te beschikken. Als eerste pole-sitter sinds Arie Luyendijk in 1997 wist Rice de wedstrijd in bijna gelijke omstandigheden naar zich toe te trekken. 

De Indy 500 werd na 29 ronden wegens regen voor exact twee uur en elf minuten onderbroken. A.J. Foyt IV had de twijfelachtige eer om als eerste in de muur te verdwiijnen, maar kon na de herstart eveneens weer aan de wedstrijd deelnemen. De onderbreking van de wedstrijd hield tevens in dat NASCAR rijder de klus op de IMS niet kon klaren en na de re-start vervangen werd door Jacques Lazier.Ironisch genoeg viel Larry Foyt in de 56e ronde als tweede uit nadat hij door onervarenheid in de muur verdween. Kort na de tweede re-start zorgden rookies Ed Carpenter en Mark Taylor voor de nodige commotie door nogal hard in het beton te verdwijnen.

Ondanks een soms wat matige afwerking van de pitstops van Team Rahal Letterman wist Rice de leiding toch in handen te houden. Uitermate sterk was het optreden van het Team van Andretti Green, waarbij Tony Kanaan en de jonge Brit Dan Wheldon meermaals de kop wisselden, terwijl ook teamgenoot Bryan Herta snel aansluiting vond.Een veertiende overwinning voor Marlboro Team Penske zat er in de 88e editie van de Indy 500 niet in, alhoewel tweevoudig Indy winnaar Helio Castroneves en tweevoudig IRL kampioen Sam Hornish snel aansluiting bij de koplopers vonden. Slordige afwerking van de pitstops wierp de Penske rijders aanzienlijk terug. In de 105e ronde werd Hornish ongewild het slachtoffer van een botsing tussen de Brit Darren Manning en de Amerikaan Greg Ray, dat in de pitlane eindigde.Alle 3 rijders bleven ongedeerd, maar een persoon werd in de pitlane licht aan zijn benen geschampt.

Na een lange safety-car neutralisatie werd de wedstrijd hervat. Een crash van Marty Roth gooide het peloton opnieuw volledig door elkaar. Van de crash van Marty Roth profiteerden vooral de Braziliaan Bruno Junqueira en de Mexicaan Adrian Fernandez, die zich vrij beiden vrij ongemerkt in de kopgroep mengden. Jungueira, die op een ander schema lag moest de leiding kort daarna aan Fernandez overgeven, die eveneens iets "out of sequence" lag.Dit bracht wederom een uitermate sterk rijdende Buddy Rice terug aan kop. Omtrent de 170e ronde begonnen zich voor de derde maal regendruppels op de IMS te vertonen. De wedstrijdleiding besloot na 175 ronden definitief met de rode vlag af te breken, waarbij de 28 jarige Amerikaan Buddy Rice de belangrijkste IRL overwinning uit zijn carriere binnenhaalde.De altijd in de schaduw staande Rice stond eindelijk verdiend in de schijnwerpers als winnaar van de 88e Indy 500. De Japanner Kousuuke Matsuura, vorig jaar nog actief in de Renault V6 categorie eindigde als 11e en beste rookie. De voorspelling van autosport.nl. dat G-Force de beste kansen had op de overwinning werd door de zege van Buddy Rice duidelijk onderstreept. Vorig jaar zegevierde Gil de Ferran eveneens met een G-Force chassis tussen het Dallara geweld. 

Uitslag:
1. Buddy Rice(USA)G-Force Honda 180 ronden 04u52.05.1256(gem. 133.876mph)
2. Tony Kanaan(BR) Dallara Honda 180 ronden.
3. Dan Wheldon(GB) Dallara Honda 180 ronden.
4. Bryan Herta(USA) 180ronden.
5. Bruno Junqueira(BR) G-Force Honda 180 ronden.
6. Vitor Meira(BR)G-Force Honda 180 ronden 
7. Adrian Fernandez(Mex) G-Force Honda 180 ronden 
8. Scott Dixon(NZ) G-Force Toyota 180 ronden.
9. Helio Castroneves(BR)Dallara Toyota 180 ronden.
11. Kousuuke Matsuura(J) G-Force Honda 180ronden(Rookie 2004).

Snelste ronde:
Vitor Meira(BR) 173e ronde. 218.401 mph.(41.2086 secs) 
Autosport.nl Hét autosport magazine op Internet