IndyCar

Indycar: Alex Palou de onbekende kampioen

Afgelopen weekend werd de 24-jarige Alex Palou de tweede Spaans sprekende Indycar-kampioen voor het team van Chip Ganassi. De Colombiaan Juan Pablo Montoya was in 1999 de eerste. Maar eigenlijk trad Palou in de sporen van zijn Catalaanse streekgenoot Oriol Servia die op 19-jarige leeftijd direct vanuit de karts in de Formule 3 stapte en behaalde in 1999 de Indy Lights titel. Saillant detail; zowel Oriol Servia, Max Verstappen en Alex Palou stapten direct vanuit de kart in de F3 en hadden direct succes waarbij ze op basis van hun talent een aantal tussenstations oversloegen.

2021 Palou Zandvoort 1
De nieuwe Indycar kampioen Alex Palou super geconcentreerd.

Tekst: Willem J. Staat
Foto's: Willem J. Staat, Indycar

Alex Palou de onbekende kampioen
De in Januari overleden Adrian Campos(60) had een neus voor talent en gaf Alex Palou, komend uit de karting wereld, in 2014 de kans om voor Campos Racing in het Spaanse Euro Formule Open te rijden. Als je de tegenstanders van toen analyseert waren die niet echt geweldig.Palou won drie wedstrijden dat seizoen en eindigde als derde in het kampioenschap. Vervolgens kwamen er twee jaren in de GP3 waarin hij een overwinning op Abu Dhabi behaalde. In 2016 volgde de World Series by Renault 3,5 voor het team van Teo Martin met één overwinning. De weg naar het Japanse F3 kampioenschap met drie overwinningen voor het team van Threebond Drago Corse iets succesvoller.

2021 Norisring
Na moeilijke beginjaren een kleine doorbraak in het EK F3 2018 met zeven podium resultaten maar geen overwinningen.


In 2018 kwam er in het toenmalige Europese FIA F3 kampioenschap eigenlijk een beetje een doorbraak. De man uit Barcelona behaalde maar liefst zeven podiums met driemaal een tweede plek op Pau, Spa en Misano. Vanwege de enorm sterke competitie zaten overwinningen er met het team van HiTech Bullfrog net niet in. Een betrouwbare rijder die in 30 races maar liefst 27 maal het zwart-wit geblokt zag.

2021 Zandvoort
In 2018 op Zandvoort in actie. Achter hem Ferdinand Habsburg en Robert Schwartzman.

Vervolgens keerde de Spanjaard weer terug naar Japan waarin hij voor het team van TCS Nakajima Racing in de Super Formula klasse uitkwam. Daarnaast reed hij voor hij McLaren Customer Racing in de Japanse GT series. Tot aan de laatste wedstrijd leek Palou zeker van de Super Formula titel maar werd door een technisch probleem in de slotfase van de wedstrijd op Suzuka hiervan beroofd. Een teleurstellende P3 in de eindstand van het kampioenschap was het resultaat.

In Japan liep Palou voormalig Indycar-coureur Roger Yasukawa(een Japanse Amerikaan die over veel banden met Honda beschikt) tegen het lijf die direct begreep dat hij een ruw geslepen diamant in huis had en Alex voor 2020 een deal met het team van Dale Coyne in Indycar bezorgde.

Bij zijn debuut op de Texas Motor Speedway was hij betrokken bij een incident met Rinus VeeKay en werd uitgeschakeld. Met een derde plek op Road America behaalde Palou zijn eerste Indycar punten. Met een 16e plek in de eindstand van het kampioenschap was het geen wereldverheffend optreden.

2
Een harde klap tijdens de kwalificaties op Indianapolis. Eén van zijn weinige fouten dit seizoen.

Palou is meer een technische rijder die gewoon zijn tijd nodig heeft om te acclimatiseren. En dat weerspiegelt zich direct in de resultaten van zijn kampioensjaar. Hij opende dit seizoen direct met een overwinning op Barber Motorsports Park. Ging tijdens de kwalificaties van de Indy 500 de fout in maar wist zich met P2 in de wedstrijd achter winnaar Helio Castroneves geweldig te herstellen. Vervolgens kwamen er nog overwinningen op Road America en Portland. Na die laatste wedstrijd stond de Spanjaard de leiding in de tussenstand van het kampioenschap overigens niet meer af.

Teambaas Chip Ganassi: " We zien een jongeman die in deze wereld records gaat vestigen en hij begint nog maar net. Om eerlijk te zijn, hij heeft ons verrast toen hij bij ons de deur binnenkwam en het voor elkaar kreeg." De Japanse Super Formula avonturen bleken een goede leerschool voor de Spanjaard.

2021 Long Beach
In zijn tweede Indycar seizoen op weg naar de titel in Long Beach.

Alex Palou: "Afgezien van Indycar is Super Formula nog de enige eenzitter serie waar bijgetankt wordt. Brandstofverbruik is super belangrijk en dit heeft mij vandaag (Long Beach. Red) geholpen. Ik heb in Japan veel geleerd door daar het kampioenschap te verliezen. Dit heeft mij in Long Beach heel sterk gemaakt. Ik probeer altijd positief te zijn en het beste uit mijzelf en de mensen rondom mij heen te halen." Adrian Campos, oprichter van Campos Racing, geloofde direct in het potentieel van zijn pupil en gaf Alex direct vanuit de karting een enorme grote kans. Helaas heeft Adrian het hoogtepunt van zijn pupil helaas niet meer mee mogen beleven.

De youngsters Herta en O'Ward leken over betere papieren te beschikken en de voormalige kampioenen Scott Dixon en Josef Newgarden mochten ook niet uitgesloten worden. Zij eindigden allemaal in de Top 5 van het kampioenschap maar slaagden er in 2021 niet in om de titel naar zich toe te trekken. Zoals Palou zelf zegt, de tegenslag in Japan 2019 heeft hem duidelijk sterker gemaakt, en daar heeft hij met zijn benadering dit seizoen duidelijk van geprofiteerd.

2021 Alex Kampioen
Voor de eerste maal Indycar kampioen in 2021.

Met de Champcar titels van Alex Zanardi, Jimmy Vasser en Juan Pablo Montoya meegerekend behaalde het team van Chip Ganassi maar liefst veertien maal de Indycar titel in de laatste 25 jaar. Sinds 2003 behaalde het team met Scott Dixon maar liefst zes titels en Dario Franchitti drie. Nu is het afwachten of Palou bij het team van Chip Ganassi daadwerkelijk nog verder in de sporen van zijn illustere voorgangers gaat treden.
Autosport.nl Hét autosport magazine op Internet