Sportscars

Sportscars: Achter de schermen bij de ontwikkeling van de Peugeot-hypercar, deel 1: Loïc Duval: "Het moet meteen raak zijn!"

 DSC1145
Loïc Duval in een 'mock-up' van de monocque van de toekomstige Peugeot-hypercar

Het FIA World Endurance Championship is bezig aan zijn zoveelste overgangsjaar: Kolles schreef zich niet eens in, Glickenhaus komt later en zo viert Toyota ook met de veel bezongen hypercar vooralsnog grotendeels zijn eigen feestje. Maar er is hoop: Audi en Porsche komen in 2023 zowel in het WEC als in IMSA, Acura heeft de ontwikkeling van een LMDh-prototype aangekondigd en ook vanuit het General Motors-concern wordt zeer binnenkort nieuws in deze richting verwacht. En ook de aanmerkelijk duurdere hypercar-klasse is geen doodgeboren kindje, waarvoor velen vreesden, want volgend jaar komt Peugeot en in 2023 komt Ferrari. Bij Peugeot zijn de ontwikkelingen in volle gang, reden voor een gesprek met coureurs Loïc Duval en Mikkel Jensen. Vandaag deel 1 met Loïc Duval.

Tekst: René de Boer (Twitter: @renedeboer)
Foto's: Peugeot Sport, archief AUTOSPORT.NL/Ed Heuvink

Het is tot nu toe nog 'droogzwemmen', want een auto is er bij Peugeot nog niet. De aandrijflijn met elektromotor en verbrandingsmotor is in samenwerking met Total ontwikkeld en is goed voor een gecombineerd systeemvermogen van 680 pk, het reglementair toegestane maximum in de hypercar-klasse. "We testen in de simulator en we hebben al een 'mock-up' voor het monocoque", vertelde Loïc Duval. Circuittests staan voor het eind van dit jaar gepland.

 DSC2906
Bij gebrek aan een fysieke auto blijft het testwerk vooralsnog beperkt tot de simulator

Voor Duval, in 2013 Le Mans-winnaar met Audi, samen met Tom Kristensen en Allan McNish en in datzelfde jaar ook wereldkampioen, is het natuurlijk prachtig om vanaf het begin af aan bij het Peugeot-programma betrokken te zijn. "Als rijders moeten we het natuurlijk doen met wat de technici besloten hebben, maar ik kan met mijn ervaring bijvoorbeeld wel zeggen waarom bepaalde dingen wel of juist niet functioneren", aldus Duval. "Ook als het gaat om de configuratie, de lay-out van de cockpit, waar we nu mee bezig zijn. Dat weten wij als rijders het best en het is ook belangrijk dat we daarin onze inspraak hebben, want dat wordt ons kantoor, waarin we ons goed moeten voelen."

Duval wijst ook op de fysieke verschillen tussen de rijders: "Ik heb een paar weken al een stoeltje gepast. Ik denk dat Paul (di Resta, red.) van ons de langste is en Kevin de kleinste. Er zijn drie rijders die op het oog ongeveer even lang zijn, maar dan nog heb je verschillen: de ene heeft langere benen, de ander een langer bovenlichaam. Iedereen moet erin passen. En we moeten ook alle systemen onderbrengen. Daarvoor hebben we nu een mock-up." Ook de ontwikkkeling van de simulator is gaande. "Dat is een vrij lastige situatie omdat we natuurlijk nog geen echte auto hebben, maar daarvoor kunnen we bijvoorbeeld ook de 908 gebruiken, het prototype dat Peugeot zo'n tien jaar geleden had", aldus Duval.

 DSC1775
Duval bij de sportafdelingen van Peugeot, Citroën en DS in Satory: "Iedereen zijn eigen faciliteiten"

Onder hetzelfde dak in Versailles-Satory bevinden zich ook de sportafdelingen van Citroën en DS, waarbij het laatstgenoemde merk een geavanceerde simulator voor de Formule E heeft. Is er daar sprake van samenwerking? "Dat is allemaal vrij strikt gescheiden", zegt Duval. "Er wordt wel samengewerkt, maar iedereen heeft zijn eigen faciliteiten, DS voor de Formule E en Peugeot voor het WEC-programma."

Reisperikelen
Duval combineert zijn activiteiten in de ontwikkeling bij Peugeot met zijn deelname aan het Noord-Amerikaanse IMSA-kampioenschap, waar hij samen met landgenoot Tristan Vautier in de Mustang Sampling-Cadillac DPi van JDC Miller Motorsports rijdt. Hoe lastig is het heen en weer reizen? "Best lastig", geeft hij toe. "Er zijn natuurlijk nog steeds beperkingen, maar het is ook wel een uitdaging om alles in elkaar te passen. Vroeger kon je vaak direct vliegen, maar nu moet je soms twee, drie vluchten nemen en tussendoor lang wachten. Het duurt allemaal verschrikkelijk lang. Maar het is voor een goed doel, ik weet waarvoor ik het doe! We mogen blij zijn dat we nog steeds mogen racen en reizen."

Voor het eerste WEC-seizoen in 2012 had Peugeot al een hybride-versie van de 908, waarmee eenmaal op Sebring werd getest, voordat Peugeot heel verassend plotseling de stekker uit het volledige programma trok. Is er van die auto nog iets bruikbaar? Duval: "Er zijn wel een paar dingen, maar niet echt veel. Heel eerlijk: destijds was die auto de top van de top, maar nu is die auto gewoon oud als je hem ziet. Tien jaar is in de autosport een heel lange tijd, de ontwikkeling gaat erg snel."

210528 Peugeot 908 Hybrid
Met de 908 Hybrid werd alleen getest

Nadat hij jarenlang voor Audi racete en ook in Japan actief was, rijdt Duval nu eindelijk als Fransman voor een Frans merk. Hoe groot is de verleiding om ook Frans te spreken? "Natuurlijk wil je als Fransen onder elkaar graag Frans spreken, maar het is belangrijk dat iedereen op hetzelfde niveau zit qua kennis, dus alle officiële gesprekken binnen het team gaan gewoon in het Engels", zegt hij. "Maar het is super om nu voor Peugeot te rijden, echt voor de fabriek, nadat ik in 2010 en 2011 al met klantenauto's reed. Er zijn nu nog mensen bij die ik ken van toen. En hoewel ik zelf in Zwitserland woon, wonen familie en vrienden nog steeds in Chartres, dat is 45 minuten rijden vanaf de fabriek, dus ik ben er zo. Voor Peugeot rijden is een beetje als thuiskomen."

James Rossiter, de test- en ontwikkelingsrijder, is momenteel het vaakst in het hoofdkwartier van Peugeot Sport, zo verklaart Duval. "Hij doet het meeste werk, ook met het ontwikkelen van de simulator. En JEV (Jean-Eric Vergne, red.) is er natuurlijk ook vrij vaak vanwege de Formule E, dus die kan even langslopen. En dan Paul (di Resta) en ik, wij zijn er nu een keer of drie geweest, de Deense jongens, Mikkel (Jensen) en Kevin (Magnussen) één, twee keer, Gustavo (Menezes) ook."

210528 Duval Oreca Peugeot Sebring 2011
Met de 908 van het Oreca-team won Duval in 2011 de 12 Uur van Sebring

"De 905 is favoriet, de 908 gaf het beste gevoel"
Gezien de lange historie van Peugeot zijn er natuurlijk heel wat modellen waarmee het merk succesvol was in de autosport. Heeft Duval tussen al die race- en rallyauto's een favoriet? "De 905, een heel mooie auto", zegt hij zonder lang te aarzelen. "En ik heb natuurlijk ook met de 908 gereden. Heel eerlijk: het allerbeste gevoel dat ik ooit in een raceauto in Le Mans heb gehad, was met de 908 in 2010. Hoe de auto presteerde, het rijgedrag, daar heb ik het meest van genoten. Dus ik hoop echt dat dat met de volgende Peugeot weer zo wordt!"

Welke verwachtingen heeft Duval voor de komende hypercar? "Omdat het reglement voorschrijft dat de technische ontwikkeling voor langere tijd bevroren wordt, betekent dat, dat alles wat je doet, meteen raak moet zijn. Je kunt niet snel met een alternatief komen als iets niet werkt. Dat maakt het spannend. En als je kijkt naar wie onze tegenstanders zijn in de toekomst, dan is het duidelijk dat het allesbehalve gemakkelijk wordt. Natuurlijk, de prestaties zijn misschien niet op het niveau van de LMP1, en we krijgen te maken met BoP, wat ook anders is, maar de competitie is hard, dat staat wel vast. We volgen nu al wat Toyota aan het doen is, maar ik ben er zeker van dat die nog niet alle kaarten op tafel hebben gelegd. Voor ons is het plan om eind dit jaar de auto klaar te hebben en op enig moment volgend jaar te racen, dus dan kom je ook een keer op het punt waarop je in een rijdende trein zit en niet meer kunt omdraaien."

 DSC2244
Loïc Duval in de simulator van Peugeot Sport
Autosport.nl Hét autosport magazine op Internet