Sportscars

FIA WEC: Voorbeschouwing seizoen 2021

210427 WEC fied

De zes-uursrace van aanstaande zaterdag op het Circuit de Spa-Francorchamps vormt de – verlate –seizoensstart van het FIA World Endurance Championship. Tevens beleven de beide hypercars van Toyota hun wedstrijddebuut, maar de tweedaagse test van deze week liet zien dat de LMP2's qua snelheid op hetzelfde niveau staan. In de LMP2-klasse is er sprake van een flinke Nederlandse inbreng, daarentegen staat er bij de GT's geen enkele Nederlander aan de start.

Tekst: René de Boer (Twitter: @renedeboer)
Foto's: FIA WEC/Adrenal Media, Porsche/Jürgen Tap, Inter Europol, Racing Team Nederand/Clément Marin

De LMP1's zijn in het WEC officieel verleden tijd, al is de auto die nu als Alpine A480 op de inschrijflijst staat, dezelfde die het afgelopen seizoen nog onder de naam Rebellion aan de start stond – en eigenlijk een Oreca is. De overgangsregeling voor dit jaar maakt dat mogelijk en stiekem zal de organiserende ACO ook wel blij zijn met deze beslissing, want anders was het in Spa met alleen maar twee Toyota's in de topklasse wel een erg schamele vertoning geworden. De beide Toyota GR010 Hybrids moeten dus de eer van veel gehypte nieuwe klasse hoog houden en doen dat met Mike Conway, Kamui Kobayashi en José María López in de nummer 7 en Sébastien Buemi, Kazuki Nakajima en Brendon Hartley in de nummer 8. Als altijd is er bij Toyota ook sprake van een flinke Nederlandse inbreng met teamdirecteur Rob Leupen, hoofd chassis John Litjens en teammanager John Steeghs, plus Nyck de Vries als reserverijder. De rijders van de Alpine, gerund door Signatech, zijn de Braziliaan André Negrāo en de beide Fransen Nicolas Lapierre en Matthieu Vaxivière.

210429 WEC Toyota 98
De beide Toyota's zijn voorlopig de enige echte hypercars

De organisatie krijgt nog een behoorlijke kluif aan het inschalen van de prestaties van de hypercars ten opzichte van de LMP2's, want tijdens de tweedaagse 'Prologue'-test op Spa-Francorchamps van eerder deze week werd al duidelijk dat veel LMP2's, ondanks recente forse aanpassingen, in ieder geval gedurende één ronde, sneller zijn dan de hypercars. Die laatste categorie zou volgens het oorspronkelijke idee veel sneller zijn geweest, maar toen bleek dat er minder fabrikanten dan verwacht meegingen in het hypercar-idee van FIA en ACO, werd gekozen voor toelating van de op Amerikaanse leest geschoeide LMDh-auto's vanaf volgend jaar, en die zijn nu eenmaal gebaseerd op LMP2's, dus het potentieel van de hypercars moest naar beneden, en daarmee ook dat van de LMP2's, om toch de bestaande scheiding tussen de beide klassen te handhaven. Een hoofdpijndossier voor alle betrokkenen, technici en teams.

"Het rare is dat we nu in de LMP2 een auto hebben die slechter is dan die zou kunnen zijn", zegt Mark Koense, teammanager van Racing Team Nederland, dat opnieuw met een Oreca in de LMP2-klasse start. "De downforce is minder, wat het rijden met de auto lastiger maakt, en dat is zeker voor de 'gentlemen drivers' wel een punt. Maar ook wordt het lastiger dan voorheen om GT's in te halen, die ook gewoon snel zijn, terwijl onze auto's zijn verlangzaamd." Slechts enkele weken geleden werden nog eens ingrijpende maatregelen doorgevoerd om de LM2's verder te verlangzamen.

210429 WEC RTN actie
De Oreca van Racing Team Nederland

Koense wijst op het kostenaspect: "We wisten wekenlang niet met welke restricties we zouden moeten rijden. Uiteindelijk zijn we toch gaan testen, want we moesten toch wat kilometers maken, maar pas daarna werd beslist dat we toch op alle circuits met een 'low downforce'-pakket zouden moeten rijden, terwijl we met een 'high downforce'-pakket getest hebben, en bovendien met een type banden waarvan later werd beslist dat die uiteindelijk toch niet gebruikt zouden worden. We zijn als teams een beetje een speelbal geworden, zonder dat we daar enige invloed op hebben, en dat in een WK. Een vreemde situatie."

210429 WEC RTN rijders
RTN-coureurs Job van Uitert (l.) en Giedo van der Garde (r.)

Racing Team Nederland rijdt met Giedo van der Garde, Frits van Eerd en Job van Uitert in de Jumbo-gele Oreca. De aanloop naar de eerste race op Francorchamps was ook niet optimaal, zo meldt Koense: "Bij het insturen van Blanchimont werd Job rechts achter geraakt door een Ferrari en zoals dat dan gaat in Spa: als je eraf gaat, dan ga je er goed af. Jammer en ook heel vervelend voor ons, want daardoor misten we op dinsdag veel waardevolle rijtijd. Maar goed, dat moeten we dan tijdens de vrije trainingen maar zien goed te maken." Er is inmiddels een nieuw chassis opgebouwd, waarmee Racing Team Nederland aan het raceweekeinde kan beginnen.

Beitske Visser maakt zich op voor haar eerste volledige WEC-seizoen met het damesteam van Richard Mille Racing, nadat ze vorig jaar al ervaring opdeed in de European Le Mans Series en de 24 Uur van Le Mans. "Naast dat de auto zwaarder is geworden en we minder downforce hebben, zijn vooral de banden een groot verschil", stelde ze na de testdagen vast. "Vorig jaar reden we nog op Michelins, die zowel veel laterale grip bij het ingaan van de bochten als grip in rechte lijn boden, maar nu rijden we allemaal op de verplichte Goodyears, waarbij het óf het één, óf het ander is. Daarvoor moeten we de hele set-up aanpassen." Met het verloop van de testdagen is Visser wel tevreden: "Ik heb veel kilometers kunnen maken. Het niveau is wel ontzettend hoog: vorig jaar waren er maar een paar auto's in de klasse, nu is er een vol veld in LMP2." Visser deelt de auto met het startnummer 1 met de Duitse Sophia Flörsch en de Colombiaanse Tatiana Calderón.

210429 WEC Richard Mille
De Richard Mille Racing-Oreca met Beitske Visser

Nyck de Vries sloot de tweedaagse 'Prologue'-testsessie, waar hij direct na zijn Formule E-succes in Valencia naartoe kwam, als snelste af. Hij komt uit voor het G-Drive-team, waar hij de nummer 26-auto deelt met Roman Rusinov en Franco Colapinto. Grappig genoeg is de Belg Stoffel Vandoorne, in de Formule E De Vries' teamgenoot bij Mercedes, in de LMP2-klasse van het WEC een concurrent: hij komt uit voor het Jota-team. De volgende Nederlander op de startlijst in de LMP2-klasse is Robin Frijns. Hij rijdt voor het Belgische WRT, dat succesvol aan het lange-afstandsseizoen begon met de overwinning bij de seizoensstart van de ELMS in Barcelona. Frijns rijdt samen met de Oostenrijker Ferdinand Habsburg en de Fransman Charles Milesi, die als een van de snellere rijders met 'zilver'-status wordt beschouwd.

210429 WEC Zande
Renger van der Zande met zijn Poolse engineer Rafal Pokora

En dan is er nog Renger van der Zande, die zijn deelname met Chip Ganassi Racing in het Noord-Amerikaanse IMSA-kampioenschap combineert met een programma met Inter Europol Competition in het FIA WEC. Het team richt zich meer en meer op zijn Poolse wortels: de auto wordt niet langer gerund vanuit de werkplaats van Keese Motorsport in het Duitse Hameln, maar nu volledig vanuit Polen. "Ik heb ook een Poolse engineer, Rafal Pokora, die komt van Toyota", vertelt Van der Zande. "Maar het team is nieuw in het WEC, we beginnen in feite helemaal bij nul. En de voorbereiding verliep ook niet optimaal: bij de ELMS in Barcelona zijn vijf of zes mensen van het team besmet geraakt met corona, waardoor het allemaal de nodige vertraging op liep."

210429 WEC Europol
De Oreca van het team Inter Europol

Van der Zande rijdt samen met de Brit Alex Brundle en de Pool Jakub Schmiechowsi. "Alex kent de auto al goed van vorig jaar, dus dat is een voordeel, en Kuba is behoorlijk snel voor een 'zilver'. Maar we hebben nog wel veel werk te doen, het is niet zo dat we nu al aan het 'fine-tunen' zijn. Dit weekeinde wordt het vooral een kwestie van ervoor zorgen dat we kunnen meekomen."

210429 WEC Porsche
De Porsche van Bruni/Lietz uit de GTE-Pro-klasse

De GTE-Pro-klasse bestaat na het beëindigen van de fabrieksactiviteiten van Aston Martin nog slechts uit Porsche en Ferrari, elk met twee auto's. Voor het Ferrari-fabrieksteam AF Corse rijden Alessandro Pier Guidi en James Calado met het startnummer 51, Daniel Serra en Miguel Molina starten met het nummer 52. Bij Porsche luiden de rijderscombinaties Gianmaria Bruni en Richard Lietz in de nummer 91-Porsche en Kévin Estre en Neel Jani in de auto met het nummer 92. In Spa komt daar nog een Corvette bij, met de Spanjaard António García en de Brit Oliver Gavin als rijders, maar Corvette Racing werkt in het WEC slechts een heel beperkt programma af met de focus op de 24 Uur van Le Mans.

210429 WEC Iron Lynx
Vijf Ferrari's in GTE-Am, waaronder deze van het damesteam van Iron Lynx

De GTE-Am-klasse was oorspronkelijk 13 auto's sterk, maar het team Project 1 trok een van zijn beide Porsches terug voor het weekeinde in Spa, omdat de schade na een crash van de Noor Anders Buchardt tijdens het testen te groot was. Het overgebleven dozijn auto's bestaat uit vijf Ferrari's, vier Porsches en drie Aston Martins. Het Iron Lynx-team zet een Ferrari in voor het damestrio Rahel Frey, Katherine Lee en Manuela Gostner, terwijl Porsche een aantal klantenteams ook versterkt met jonge fabrieksrijders als Dennis Olsen, Matteo Cairoli, Jaxon Evans en Matt Campbell. De zes-uursrace op Francorchamps begint zaterdag om 13.30 uur, het eerste en laatste uur zijn live te zien op Eurosport.
Autosport.nl Hét autosport magazine op Internet