Sportscars

Sportscars: Voorbeschouwing Asian Le Mans Series - Nicky Catsburg enige Nederlander in Emiraten

210210 AsLMS Pitlane
Het Dubai Autodrome is deze week de locatie voor de openingsronde van de Asian Le Mans Series

Twee weken na zijn prachtige klassezege bij de Rolex 24 At Daytona is Nicky Catsburg dit weekeinde de enige Nederlander die in actie komt bij de seizoensstart van de Asian Le Mans Series op Dubai Autodrome. Hij rijdt in de GT-klasse met een BMW M6 GT3 van het Duitse Walkenhorst Motorsport, die hij deelt met twee Amerikaanse amateurs. In de combinatie van de drie klassen, LMP2, LMP3 en GT, staat er in Dubai en ook volgende week in Abu Dhabi een sterk veld aan de start. AUTOSPORT.NL blikt vooruit.

Tekst: René de Boer (Twitter: @renedeboer)
Foto's: Asian Le Mans Series, BMW

Aanvankelijk was het plan om de Asian Le Mans Series dit jaar als een reeks van vier wedstrijden tijdens twee weekeinden op het Yas Marina Circuit in Abu Dhabi te laten verrijden, nadat het eerdere programma met races in Maleisië en Thailand al snel geen haalbare kaart bleek. Ook het eind oktober aangekondigde schema voor Abu Dhabi moest echter weer op de schop, toen de reisrestricties voor Abu Dhabi begin dit jaar gehandhaafd werden. Als gevolg daarvan werd het eerste evenement een week verschoven en verplaatst naar Dubai, waar zaterdag en zondag elk een race van vier uur verreden wordt. Volgende week, op vrijdag en zaterdag, zijn er dan de afsluitende twee races in Abu Dhabi.

"Het reizen hierheen verliep vrij normaal, natuurlijk wel met PRC-test", verklaart Nicky Catsburg vanuit Dubai. "Hier merk je echter wel dat men toch wat voorzichtiger geworden is, zeker ook in de hotels: er is geen muziek, ze stoppen op een bepaald moment met drankjes serveren, het is allemaal wat restrictiever, terwijl dat een paar weken geleden nog niet zo was. Op het circuit is het zoals bij ieder evenement tegenwoordig, met strikte regels, en dus de eis dat we eerst tien dagen hier moeten zijn voordat we verder kunnen naar Abu Dhabi. Maar goed, het is al mooi dat we kunnen racen!"

210210 Catsburg helm
Nicky Catsburg rijdt in de Asian Le Mans Series voor het BMW-team Walkenhorst Motorsport

Catsburg: vraagtekens bij BoP en rijderscategorieën
Catsburg is de enige Nederlandse deelnemer aan de Asian Le Mans Series. Hij rijdt in een BMW M6 van Walkenhorst Motorsport, samen met de Amerikanen Chandler Hull en John Miller, vorige maand GT4-klassewinnaars bij zowel de Hankook 24H Dubai als de Hankook 6H Abu Dhabi, eveneens met BMW. "Met een 'zilver'- en een 'brons'-rijder wordt natuurlijk wel even anders voor mij, maar BMW heeft me hiernaartoe afgevaardigd", aldus Catsburg. "Voorlopig zijn dit de enige races die ik voor BMW op het programma heb." Grote kansen in de strijd om de ereplaatsen ziet hij niet: "De Porsches, zowel die van GPX als die van Herberth, gaan hier heel hard. Dat was ook al zo met de 24 Uur van Dubai, dus dat zal wel iets met BoP te maken hebben. En dan heb ik ook wel wat vraagtekens bij de rijderscategorieën. Mikkel Jensen, die eerder deze week werd aangekondigd als fabrieksrijder voor Peugeot, is hier nog gewoon zilver..."

210210 AsLMS HubAuto
Het Taiwanese team HubAuto Racing maakte de overstap van Ferrari naar Mercedes-AMG

De GT-klasse is met 19 auto's zeer goed gevuld. Ferrari is daarbij het populairst, met in totaal zeven 488's: elk twee van Kessel Racing, AF Corse en Rinaldi Racing en een van het Deense Formula Racing. Op papier lijkt de AF Corse-Ferrari met Thomas Flohr, Francesco Castellacci en Giancarlo Fisichella het best bezet. Aston Martin wordt vertegenwoordigd door het Japanse D'Station Racing, plus Garage59 en TF Sport, waarbij de twee laatstgenoemde teams elk twee auto's inzetten. Met Maxime Martin en Marvin Kirchhöfer hebben beide Garage59-combinaties een sterke rijder in de gelederen. Bij Porsche is GPX Racing, winnaar van de 24 Uur van Dubai, ook hier weer van de partij en lijkt met Julien Andlauer, Axcil Jefferies en Alain Ferté ook de beste bezetting van de Porsche-teams te hebben, terwijl Herberth twee 911's inzet. Dan zijn er nog de twee BMW's van Walkenhorst Motorsport, een Mercedes-AMG van HubAuto Racing, dat is overgestapt van Ferrari en ondermeer fabrieksrijder Raffaele Marciello aan boord heeft, plus een McLaren van het Britse Optimum-team met Ben Barnicoat als een van de rijders.

In de LMP2-klasse staan er zeven auto's aan de start, zes Oreca's – waarvan twee onder de merknaam Aurus van het G-Drive-team en één Ligier van Eurointernational. Bij het Duitse Phoenix Racing maakt Nicki Thiim, normaliter fabrieksrijder voor Aston Martin, zijn debuut met een LMP2. Het sterkst bezet lijkt de Oreca van het Britse team JOTA met de Indonesiër Sean Gelaël, de Belg Stoffel Vandoorne en de Brit Tom Blomqvist. Voor G-Drive rijden onder andere de Oostenrijkers Ferdinand Habsburg en René Binder en het Chinese talent Yifei Ye. Het team ERA Motorsport won twee weken geleden de LMP2-klasse in Daytona en komt met twee van de winnende rijders, Dwight Merriman en Kyle Tilley, ook in de Asian Le Mans Series uit. Net as Eurointernational komt dit team in de Am-klasse in actie.

210210 AsLMS Phoenix
Het Duitse Phoenix Racing is zowel in de LMP2- als de LMP3-klasse actief

De LMP3-klasse omvat tien inschrijvingen: acht Ligiers, een Ginetta en een Duqueine. United Autosports zet maar liefst drie Ligiers in, Nielsen Racing komt met twee Ligiers uit, terwijl Phoenix Racing, RLR M Sport en CD Sport elk met één auto vertegenwoordigd zijn. ARC Bratislava rijdt met een Ginetta voor eigenaar Miro Konopka en de Belg Tom Cloet, van wie we al een tijdlang niets meer gehoord hebben. Het Luxemburgse DKR Engineering rijdt met de Duqueine, ondermeer met de snelle Duitser Laurents Hörr.

De eerste wedstrijd wordt aanstaande zaterdag van 14.15-18.15 uur lokale tijd op Dubai Autodrome verreden (11.15-15.15 uur Nederlandse tijd), de tweede race is op zondag van 12.45-16.45 uur lokale tijd (9.45-13.45 uur Nederlandse tijd). Voor de afsluitende twee wedstrijden, volgende week vrijdag op het Yas Marina Circuit in Abu Dhabi, staat het tijdschema nog niet vast. De races zijn live te volgen via de website www.asianlemansseries.com.
Autosport.nl Hét autosport magazine op Internet