Sportscars

Sportscars: In memoriam Don E. Panoz (1935-2018)

180911 Panoz
Don Panoz vorig jaar bij 'Petit Le Mans'

Vandaag overleed dr. Don E. Panoz, die als grondlegger van de race Petit Le Mans en later de American Le Mans Series, jarenlange eigenaar van het circuit van Road Atlanta en de stuwende kracht achter het sportwagenmerk dat zijn achternaam droeg, een zeer waardevolle bijdrage heeft geleverd aan de lange-afstandsracerij, zowel in Noord-Amerika als op mondiaal niveau. Panoz, die het geld voor zijn automobiele passie verdiende in de farmaceutische industrie, in het bijzonder met nicotinepleisters, werd 83 jaar.

Tekst: René de Boer (Twitter: @renedeboer)
Foto: IMSA

Ruim 20 jaar geleden, in 1997, legde Don Panoz, zoon van Italianen die aan het begin van de 20e eeuw naar de Verenigde Staten geëmigreerd waren, de basis voor de Panoz Motor Sport Group. Tot de eerste activiteiten behoorde de ontwikkeling en bouw van de Panoz Esperante, het eerste succesvolle race-prototype met frontmotor in ruim drie decennia. Van 1997 tot en met 2003 kwam de Panoz GT-R1 in diverse uitvoeringen in sportwagenraces in actie, waaronder Panoz' zeer geliefde 24 Uur van Le Mans.

Onder de naam Panoz G-Force was de Panoz Motor Sport Group ook actief in de formulewagens. Zo was de auto waarmee Arie Luyendijk in 1997 zijn tweede Indy 500-zege behaalde, een Panoz G-Force, evenals de Indy-winnende auto's van 2000 (Juan Pablo Montoya), 2003 (Gil de Ferran) en 2004 (Buddy Rice). Tussen 1997 en 2006 werden Panoz-G-Force-chassis ingezet in de Indy Racing League. In 2007 en deels in 2008 werden bij Panoz' bedrijf Elan Motorsports ontwikkelde Panoz DP01-chassis ook gebruikt in de Champ Car World Series.

American Le Mans Series
In 1998 werd de eerste editie van 'Petit Le Mans' verreden, nadat Panoz het zieltogende circuit van Road Atlanta gekocht en er nieuw leven ingeblazen had. Later kocht Panoz ook het Canadian Tire Motorsports Park, voordien bekend onder de naam Mosport, en de Sebring International Raceway. Het succes van 'Petit Le Mans' leidde al snel tot de opzet van een Noord-Amerikaanse sportwagenserie onder de naam American Le Mans Series, die flinke populariteit verwierf, niet in de laatste plaats ook bij Europese rijders en fabrikanten.

Na de Panoz GT-R1 als gesloten prototype volgden ook open versies. Zo won een Panoz LMP-1 Roadster in het jaar 2000 de 1000-kilometer-race op de Nürburgring met coureurs Jan Magnussen en David Brabham. In dat jaar telde de Duitse wedstrijd mee voor de American Le Mans Series, net als een jaar eerder de door Panoz geïnitieerde 'Race of a thousand years' in Australië, waar Audi de beroemd geworden R8 in krokodil-design aan de start bracht.

Deltawing
Vanaf 2009 richtte Panoz de volledige aandacht op het Deltawing-project. Nadat de Indycar voor een Dallara-chassis had gekozen, besloten Panoz en zijn projectpartners de Deltawing verder te ontwikkelen voor de lange-afstandsracerij. De auto racete in Le Mans en in de ALMS alsmede het daaruit voortgekomen IMSA-sportwagenkampioenschap. Voor 2014 fuseerden de American Le Mans Series en de Rolex Grand-Am-series tot het nieuwe Tudor United SportsCar Championship, tegenwoordig bekend onder de naam IMSA WeatherTech SportsCar Championship. Panoz had besloten, niet langer meer oeverloos geld in de sportwagenracerij te blijven steken en verkocht al zijn circuits en belangen aan IMSA. De sportwagenfabriek werd voortgezet, Panoz-GT4-raceauto's waren dit jaar ondermeer succesvol in de GTS-klasse van de Pirelli World Challenge.

Zijn liefde voor Frankrijk inspireerde Panoz ook tot de bouw van een chateau naar Frans voorbeeld nabij het circuit van Road Atlanta. Chateau Elan is de vaste verblijfplaats van veel teams en rijders tijdens evenementen aldaar. Tegen de adviezen van ongeveer iedereen in stond Panoz erop, bij het kasteel ook druiven aan te bouwen, en dat in de rode klei van Georgia. Er kwam uiteindelijk inderdaad een soort van wijn uit, maar de consumptie ervan is in nuchtere toestand af te raden. Vorig jaar was Panoz nog zelf aanwezig bij de 20e editie van 'Petit Le Mans', waar hij genoot van de aandacht die hij kreeg en de gesprekken met vele aanwezigen. Vandaag overleed hij, na een welbesteed leven.

Reacties

    • 1
    • 0
     
    Racing-Fan 11 september 2018 21:47

    R.I.P.

    • 1
    • 0
     
    Dirk 13 september 2018 09:40

    Een echte innovator, een verlies voor de autosportwereld.

Reageer anoniem op dit bericht

Je reageert anoniem op dit bericht. Onderaan deze pagina kun je inloggen op Autosport.nl (of een account aanmaken) zodat je onder je eigen naam kunt reageren. Je kunt dan ook een eigen avatar gebruiken en je hebt direct toegang tot het Autosport.nl-forum.

Door te reageren ga je akkoord met onze voorwaarden.

Login om onder jouw naam te reageren

Registreren
Autosport.nl Hét autosport magazine op Internet
Autosport.nl Hét autosport magazine op Internet