NASCAR

NASCAR: Besluit Jeff Gordon a.s. zondag op Homestead zijn carrière met een vijfde titel?

A.s. zondag vindt op Homestead de laatste NASCAR Sprint Cup-wedstrijd van dit seizoen plaats. Het is tevens ook de allerlaatste wedstrijd van een levende NASCAR-legende. Want zo kunnen we Jeff Gordon toch wel het beste omschrijven. De Hendrick Motorsports-coureur zet dan definitief een streep onder zijn succesvolle NASCAR-carrière.

Tekst Willem J. Staat
Foto's NASCAR/Getty Images

1997 Daytona 500
A.s. zondag neemt een legende afscheid van de Autosport. Gordon hier bij zijn Daytona 500 zege in 1997.


Neemt Jeff Gordon a.s. zondag op Homestead afscheid met een vijfde titel?
Het wordt een bijzondere dag a.s. zondag op Miami Homestead. Vier rijders waaronder Martin Truex Jr, Kyle Busch, Kevin Harvick en Jeff Gordon kunnen nog aanspraak op de fel begeerde titel maken. En gaat Gordon zijn afscheid na 782 races met een titel bekronen? Tot Martinsville had Gordon nog weinig kansen, maar het werd één van de beste wedstrijden uit zijn lange carrière. De zege op Martinsville betekende een paspoort voor de finale op Homestead.

Met het vertrek van Gordon wordt er een tijdperk afgesproken. Toen Gordon begin negentiger jaren zijn entree in de NASCAR Sprint Cup-wereld maakte was hij bij de fans niet direct de populairste rijder. Dale Earnhardt Sr. ofwel The Intimidator was in die periode de grote publiekslieveling die door de uit Californië afkomstige rijder regelmatig van de overwinning werd beroofd. Gordon werd bij de rijdersintroductie vele jaren lang met boegeroep verwelkomd. Alhoewel daar in de laatste jaren weinig sprake meer van was.

199 Gordon Daytona 500
Gordon verslaat Earnhardt Sr. in de Daytona 500 1999. Dan was je niet echt populair als rijder om The Intimidator te verslaan.

Jeff Gordon begon in zijn jeugd zoals zovelen op de BMX fietsen maar stapte over naar de populaire Amerikaanse Sprint Cars waarmee hij zelfs in Australië en Nieuw Zeeland racete. Van elk aanstormend talent was de droom in die dagen de Indy 500 maar slaagde er nooit in om daarvoor een budget te vinden. Na twee seizoenen in de NASCAR Busch series (nu Xfinity) kwam eind 1992 de doorbraak. Gordon stond op het verlanglijstje van Roush Fenway Racing maar teambaas Rick Hendrick kaapte de youngster voor Hendrick Motorsports weg.

Harde leerjaren op de ovals volgden. In 1994 behaalde Jeff tijdens de Coca Cola 600 vanaf pole zijn allereerste NASCAR Sprint Cup-overwinning en won de eerste Brickyard 400 op de Indianapolis Motor Speedway. In totaal behaalde Gordon maar liefst 93 NASCAR Sprint Cup-overwinningen en eindigde maar liefst 325 keer in de Top 5. Een uniek record.

2004 Daytona 500 De overbekende kleuren van de Rainbow Warriors.

Jongste kampioen in 1995
Met het team van Hendrick Motorsports won Gordon in 1995 zijn eerste NASCAR titel. Onder leiding van crewchief Ray Evernham en "The Rainbow Warriors" crew steeg het team tot fenomenale hoogte en behaalde Jeff maar liefst vier titels. In 2001 won hij zijn laatste. In 2002 werd Jimmie Johnson in het team van Hendrick Motorsports opgenomen en Gordon werd tevens mede-eigenaar van diens team. Johnson behaalde maar liefst zes NASCAR Sprint Cup-titels voor Hendrick Motorsports. De NASCAR prestaties van Gordon gingen zelfs ook in de F1 niet onopgemerkt voorbij. Het team van Stewart Racing bood Gordon zelfs een F3000 test aan maar contractuele barrières verhinderden de totstandkoming ervan. Wel reed Gordon in 2003 ooit met een F1 BMW op de Speedway. Dit in het kader van een PR activiteit waarbij Juan Pablo Montoya en Gordon van auto wisselden. Kennelijk viel het bij Montoya zodanig in de smaak dat hij al in 2006 richting NASCAR vertrok. Verschillende F1 teams hadden gedurende periode belangstelling voor Gordon's diensten. Ook bij Honda stond zijn naam destijds op de verlanglijst. Gordon bleef NASCAR echter trouw en werd het gezicht van de series.


Gordon Rockingham 95
Foto uit vervlogen tijden. Refuse to lose, wat een prachtige kreet eigenlijk, Rockingham 1995

Populair buiten de autosport
Gordon werd ook buiten de autosport een populaire verschijning in diverse talk en TV shows waarvan hij er zelfs één presenteerde. Hij figureerde in films als Taxi, Herbie en Cars 2 (stem). In 1999 richtte Jeff the Gordon Children's Foundation op. Een instituut voor kinderen met levensbedreigende ziekte waaraan Jeff jaarlijks vele miljoenen dollars doneert.

Jeff's vijf grootste races
Volgens het Amerikaanse Fox Sports zijn dit de vijf grootste wedstrijden uit Gordon's lange carrière:

1994 Coca Cola 600. In de slotfase wisselde Gordon met Ricky Rudd meermaals van positie en pakte negen ronden voor het einde definitief de kop


2009 Zolder
In 2009 incognito op Circuit Zolder te gast en een interview met Peter Baert.(foto Willem J.Staat)

2007 Phoenix Subway Fresh 500
In de slotfase versloeg Gordon Tony Stewart kwam met zijn 76e overwinning op gelijke hoogte met wijlen Dale Earnhardt Sr. Gordon vierde dit historische feit door een ereronde met de No 3 vlag te rijden.

2002 Bristol 500. Van de 500 ronden reed Gordon er 235 aan de leiding en pakte Rusty Wallace kort voor het einde.

2007 Darlington. Met een motor die zichzelf elk moment kon opblazen pakte Gordon op indrukwekkende wijze alsnog zijn laatste overwinning op deze baan.

2011 Atlanta Motor Speedway. In een fel duel versloeg hij zijn teamgenoot Jimmie Johnson.

2015 Brickyard 400
Omstreden incident in 2012 op Phoenix met Clint Bowyer.

Slechts weinig omstreden incidenten
Gordon kan er prat op gaan dat hij sinds 1993 geen enkele NASCAR wedstrijd heeft gemist een uniek record. Nu is Gordon niet bepaald een coureur die geen controle meer over zijn emoties heeft maar in Phoenix 2012 had Clint Bowyer het zo bont gemaakt dat Gordon op Kenseth-achtige wijze zijn tegenstander en Joey Logano elimineerde. Gordon moest 25 punten inleveren en kreeg 100.000 U$ boete van de NASCAR-organisatie.

2015 Indy 500
Met zijn familie bij de Indy 500 waar Jeff als pace-car chauffeur optrad.

Meer dan 24.000 ronden aan de leiding!
In totaal reed Jeff Gordon 228.385 NASCAR rondjes. Daarvan reed hij er 24.908 aan de leiding, Jeff eindigde 474 maal in de Top 10.
Gordon die met de Belgische actrice Ingrid Vandenbosch getrouwd is, samen hebben zij drie kinderen, blijft ook volgend seizoen NASCAR trouw, maar dan wel als TV annalist. Het vertrek van Gordon betekent het einde van een tijdperk. Ter ere van zijn afscheid zijn alle deelnemers van een geel wedstrijdnummer voorzien. Het zou mooi zijn indien Jeff zijn carrière met een vijfde titel kan afsluiten. Teamgenoot Dale Jr. heeft in ieder geval al bekend gemaakt dat hij zijn tegenstanders zoveel mogelijk zal blokken om Jeff te helpen indien nodig.

2015  HMS
The final season.

Autosport.nl Hét autosport magazine op Internet