Retro diversen

Retro: In memoriam Jeroen van der Ploeg (1951-2015)

150402 Ploeg Kempen
Jeroen van der Ploeg (rechts), op ziekenbezoek bij Ric van Kempen na diens Formule Ford-crash

Slechts weinig mensen zal de naam van Jeroen van der Ploeg vermoedelijk iets zeggen, maar des te meer autosportliefhebbers zullen zijn markante stemgeluid kennen. Jarenlang was hij actief als commentator bij autosportevenementen op Eurosport. WTCC, Formule 3000, GP2, FIA GT, maar vooral NASCAR en Champ Cars. De Amerikaanse autosport, daar lag zijn grote passie. Eerder deze week overleed Van der Ploeg, na een langdurige ziekte die hem de laatste jaren meer en meer beperkte. En wie zijn levenslust kende, zal begrijpen dat dat voor hem zeker niet makkelijk moet zijn geweest. Toch hield hij tot het laatst toe interesse voor het reilen en zeilen in de autosport, die hij zo'n warm hart toedroeg. En al kon hij dat niet altijd meer direct uiten, het was duidelijk dat hij, zoals altijd, een uitgesproken mening over vele ontwikkelingen had.

Tekst: René de Boer (Twitter: @renedeboer)
Foto's: Archief Ric van Kempen, Willem J. Staat


Hoewel op veel circuits televisiecommentatoren en schrijvende pers gescheiden gehouden worden, kwamen Jeroen van der Ploeg en ik elkaar toch ook wel met enige regelmaat her en der in de wereld tegen. Ronde bril met stalen montuur, haar meestal wat in de war, fors postuur, doorgaans een trui en een jeans. Dat was Van der Ploeg, met wie ik dus niet zo heel veel contact had, maar als we elkaar troffen het wel goed kon vinden. Over zijn historie in de sport wist ik echter niet zo erg veel, dus ben ik de afgelopen dagen op zoek gegaan naar wat mensen die hem al veel langer kenden, en mij wat dat betreft wat konden bijpraten.

Jeroen van der Ploeg startte begin jaren zeventig zelf als coureur, kort nadat Rick van Kempen was begonnen. Van Kempen is dus de aangewezen man om iets te vertellen, en dat doet hij graag. "Jeroen was mijn 'racebuddy', we hebben heel veel samen gereden en races bezocht", zegt hij. "Hij was, als ik het zo mag zeggen, een 'liefhebber-racer': iemand die wel een heel grote passie voor de sport had, maar ook wel eens een lekker sigaretje rookte, als dat zo uitkwam. Hij had altijd goede sponsoring en had daardoor ook goed materiaal, waarmee hij voorin kon meerijden. We zijn begonnen met een Simca Rallye en ik stapte daarna over naar de Formule Ford, maar hij bleef nog in de toerwagens, totdat in 1977 in Nederland de Formule Ford 2000 begon als nieuwe klasse. Daar was hij super-enthousiast voor. We sleutelden heel vaak samen, hielpen elkaar. Hij kwam ook vaak op bezoek in het ziekenhuis, nadat ik mijn zware crash had gehad."

Ook Huub Rothengatter maakte kennis met het enthousiasme van Van der Ploeg. "Ik mag wel zeggen dat Jeroen van der Ploeg mijn eerste sponsor in de Formule 1 was. In 1984 was ik net uit het ziekenhuis na al die ellende met mijn rug, en in juni werd bekend dat ik op Zandvoort met de Spirit Formule 1 zou gaan rijden. Op een dag belde hij op: 'Ik ben Jeroen van der Ploeg, u kent me niet, maar ik vind het fantastisch dat u in de Formule 1 gaat rijden en ik wil u graag sponsoren'. Dat deed hij gewoon uit eigen beweging, hij had helemaal geen bedrijf of zo dat gepromoot moest worden. Hij werkte in de Londense City in de financiële wereld en was gepassioneerd voor de autosport. Natuurlijk ging hij daarna ook af en toe mee naar de races, dat vond hij prachtig, en later heeft hij heel wat andere coureurs geholpen."

150402 Ploeg 3000
Jeroen van der Ploeg, peinzend met de hand aan de kin, bij de F3000-auto van Peter Kox

Tot die coureurs behoort ook Peter Kox. Nadat Van der Ploeg zijn zakelijke activiteiten iets had teruggeschroefd, raakte hij meer en meer actief in het begeleiden van coureurs. Zo was hij betrokken bij het Britse Weylock Racing, waarmee Kox in 1992 op Oulton Park gelijk de eerste wedstrijd van het toenmalig Brits kampioenschap won. "Ik heb echt enorm veel aan Jeroen te danken gehad", zegt Kox. "Super-gedreven, super-enthousiast, maar ook wel wereldkampioen in het afdwalen van het onderwerp als we ergens over in gesprek waren. Dan begon hij soms opeens heel ergens anders over. Maar ja, ook dat hoorde gewoon bij hem. Voor mij is Jeroen van der Ploeg echt heel belangrijk geweest in mijn leven en loopbaan, ik ben hem erg dankbaar."

Niet als coureur, maar als technicus kreeg Kees van der Grint met Jeroen van der Ploeg te maken. "Ric van Kempen stelde ons ooit aan elkaar voor en we hebben uiteindelijk samen een aantal ideeën uitgewerkt, waaronder mijn plan voor een Formule Ford-versnellingsbak", vertelt Van der Grint, die tot op het laatst contact met Van der Ploeg onderhield. "Met zijn enthousiasme voor de sport heeft hij inderdaad veel coureurs geholpen. Kox en Rothengatter, maar ook Adrian Fernandez, Bernd Schneider en Frank Biela. Zonder op de voorgrond te treden heeft hij voor veel mensen veel betekend."

150402 Ploeg Schneider
Bernd Schneider reed in 1986 voor het ACE-team, een gezamenlijk project van Jeroen van der Ploeg en Kees van der Grint

Nadat zijn directe betrokkenheid bij de autosport in de tweede helft van de jaren negentig afnam, vond Jeroen van der Ploeg een nieuwe uitdaging in het werk als commentator voor Eurosport. Daar vulde hij vele zondagmiddagen en -avonden mee, zeker toen Eurosport net na het begin van het nieuwe millennium met de eigen evenementen onder de naam 'Eurosport Super Race Weekend' begon, gevuld met FIA GT, ETCC en later WTCC en Formule Renault. Bij Eurosport nam hij vanaf 2009 ook Nelson Valkenburg als jonge verslaggever onder zijn hoede. "Ik was een paar jaar daarvoor al een keer bij Eurosport geweest, maar in 2009 was het Jeroen van der Ploeg die ervoor zorgde dat ik voor Eurosport als commentator aan het werk kon", vertelt Valkenburg. "Hij heeft me altijd geadviseerd en geholpen en zo heb ook ik veel aan hem te danken."

Met Jeroen van der Ploeg heeft de autosportwereld een markante persoonlijkheid verloren, die met name achter de schermen vele verdiensten voor de sport heeft gehad. Zijn vertrouwde stemgeluid klinkt me nog steeds in de oren, vooral de kenmerkende wijze waarop hij altijd zijn reportages van de door hem zo geliefde Amerikaanse ovalraces afsloot: "Keep turning left, so long!". Een beter slot kunnen we ook hier niet bedenken.
Autosport.nl Hét autosport magazine op Internet